lunes, 1 de octubre de 2018

Otro cuento de hadas

 

Érase una vez en una tierra muy, muy lejana, una historia que se hizo muy conocida en todos los reinos de los hombres. Comenzó como un susurro en la parte de atrás de las casas de cerveza y progresó hasta llegar al punto de ser un barman de noticias en la esquina de la calle. Nadie sabía si la historia era cierta, pero poco a poco captó la imaginación de la gente común y de la realeza por igual a medida que se extendió por todo el país a través del boca a boca y de las caravanas ambulantes. A veces los detalles más pequeños cambiaban, pero el corazón de la historia siempre seguía siendo verdadero.

El relato hablaba de una princesa de belleza sin igual, Aracne, que estaba cautiva en un castillo escondido por una criatura monstruosa cuya identidad iba desde un dragón que respiraba fuego con escamas de oro hasta un enorme trol verde que canibalizaba a cualquiera que viniera a salvarla. La única manera de encontrarla era escuchando su voz melódica mientras pasaba el día y la noche cantando una hermosa canción mientras esperaba en la torre más alta a que alguien la rescatara. Concluye que sólo los caballeros, príncipes o guerreros más valientes tendrían una oportunidad contra el monstruo, pero si uno fuera capaz de matar a la criatura y liberar a Aracne, serían bendecidos no sólo con su mano en matrimonio, sino también con la montaña de tesoros de las mazmorras del castillo.

Historias como estas no eran infrecuentes; se las conocía como "Cuentos de hadas" y generalmente se las descartaba como entretenimiento infantil, pero no como de Aracne. Por razones desconocidas, la suya cobró vida propia hasta el punto en que los pretendientes reales comenzaron a reunirse y a buscar el escurridizo castillo. Prince Pleasant se convirtió en uno de esos buscadores después de que los aburridos deberes políticos de una corte real se volvieron demasiado para él. Joven y fuerte y sin ganas de gobernar, el príncipe quería algo de emoción; una aventura. Además, matar a un dragón y rescatar a una bella doncella en apuros no se vería tan mal en su currículum.

Pleasant buscó durante muchos meses, sin éxito, cualquier información que ayudara en la búsqueda y que casi había decidido abandonar cuando, en una taberna prácticamente en medio de la nada, se encontró con el nómada. La casualidad los puso uno frente al otro en la misma mesa y, como siempre, surgió el tema de la Princesa Aracne. En lugar de una de las variaciones habituales que Pleasant solía escuchar, el nómada tenía una versión muy única y muy específica de la historia. El suyo fue un relato de primera mano más que una regurgitación de lo que Pleasant había escuchado un millón de veces antes.

Habló de un reino de niebla, a cierta distancia, con un castillo que apenas se podía ver; probablemente no se habría visto si él y su grupo no hubieran escuchado los hermosos tonos que se escuchaban a través de la niebla. Era una melodía hipnótica que traía imágenes de las sirenas que llamaban a los marineros a su perdición y que, en algunos aspectos, tenía el mismo efecto, ya que tres hombres de su grupo no podían evitar empujar a través de la niebla e investigar. El nómada, que prefería la compañía de hombres, pudo resistir la tentación, aunque admitió que también sintió la atracción.

El viajero esperó un día, pero sus compañeros nunca regresaron y salió apresuradamente de la tierra de la niebla; la canción aún perduraba en su cabeza. Mi corazón...mi corazón...amor verdadero por mi corazón...nuestros caminos no se separarán...nuevas vidas comenzaremos. Las palabras eran bastante inocuas, como él las describía, pero había algo en los tonos que se le atascaban en la mente y se negaba a irse como una enfermedad que no había podido curar. Eso, y el hecho de que nunca más había vuelto a ver a sus amigos.

Su historia tenía todo contado en el cuento de hadas y, por lo tanto, mucho más. Fueron los numerosos detalles los que convencieron al príncipe de su autenticidad y, por una buena cantidad de dinero, el nómada hizo un mapa para que Pleasant lo siguiera. Vino con, sin ningún precio añadido, una terrible advertencia. A pesar de la canción encantadora y la naturaleza inocente y aparente de la niebla, había algo....malo en el lugar. "Sentí una presencia maligna en mi alma", fueron las palabras exactas del hombre.

Advertencias como estas normalmente acompañaban a tales búsquedas y Pleasant no estaba dispuesto a ser disuadido por las divagaciones de las viejas esposas de un viejo tonto asustado. La pura euforia y emoción de tener finalmente un destino legítimo para su búsqueda durante las siguientes tres semanas de viaje escarpado que atravesó una serie de paisajes, desde delfines hasta bosques y pantanos. Cuando finalmente llegó a su destino, la reacción inicial del príncipe fue de ira. El nómada le había mentido.

No había castillo... no había niebla ni niebla... no había canción; sólo un campo vacío y la luz del sol que se desvanecía. Cansado del viaje y deprimido en su final, Pleasant decidió acampar para pasar la noche. De todos modos, no sabía adónde ir desde allí; ¿a casa, tal vez? Todo era tan anticlimático que el joven noble necesitaba una noche antes de un incendio para alimentar su orgullo herido y moderar sus salvajes expectativas sobre lo que debería ser su vida. Era un sueño turbulento, lleno de dudas sobre sí mismo y de depreciación, como era de esperar.

Fue despertado por una canción justo antes del amanecer cuando el más pequeño trozo de luz solar comenzó a asomarse por el horizonte para saludar al nuevo día. Era una melodía divina; dulce y suave llevada por el viento directamente a él, como si un ángel estuviera acostado a su lado susurrándole promesas celestiales al oído. "Mi corazón... mi corazón... amor verdadero por mi corazón." Agradable disparo erguido, instantáneamente despierta y consciente; ¡la princesa! Tuvo que ser la Princesa Arachne.

Aún había muy poca luz, pero la poca cantidad que había no hacía nada para revelar lo que le rodeaba, ya que estaba perdido en una espesa neblina, incapaz de ver sus manos frente a su cara. El efecto fue desorientador; hizo que fuera difícil empacar su campamento y aún más tiempo deliberando sobre si dejar o no su caballo y sus pertenencias atrás y buscar la fuente de la canción. Al final lo hizo, por supuesto, ya que era por eso que estaba allí después de todo.

El progreso fue lento al principio, ya que incluso el sol naciente hizo poco para despejar el camino. Pleasant no recordaba haber visto un cuerpo de agua cerca, pero pensó que debía haber uno en algún lugar cercano. Ese tipo de niebla o niebla no vino de la nada. No podía contar en absoluto con sus ojos; todo lo que tenía era la suave y arrulladora melodía que lo guiaba a través de lo nebuloso y desconocido. Cuanto más fuerte era la canción, más inquieto se sentía el príncipe. La neblina implacable comenzó a adquirir cualidades físicas inusuales, así como a sentir la neblina rozando su piel como suaves hebras de seda.

El príncipe siguió así durante algún tiempo, con las manos extendidas a la defensiva, antes de ver finalmente una gran imagen nebulosa que se asomaba ante él: era el castillo. Pleasant tuvo que colocarse unos centímetros delante de la gigantesca estructura de piedra para poder distinguirla con claridad y cuando colocó sus manos en la fría pared, el canto se detuvo inmediatamente. Instintivamente, los volvió a apartar, pero con un pequeño grado de dificultad; la pared estaba pegajosa por alguna razón.

"¿Hola?", gritó el príncipe, temeroso de haber perdido su único rastro de migas de pan y con la esperanza de que no saliera en su voz. "¿Hay alguien ahí?" Permaneció en silencio mortal durante varios segundos antes de que la voz angélica le llamara.

"¿Hay alguien ahí? ¿Has venido a rescatarme?" El corazón del príncipe dio un vuelco. Era ella; ¡tenía que serlo!

"Sí", fue más fuerte esta vez, con más autoridad. "Quiero decir... bueno, ¿eres la Princesa Arachne?"

"Por favor," su voz parecía tensa,"necesitas venir a la pipa."

"¿La pipa?"

"Sí", insistió, "sigue la pared en dirección a mi voz hasta que encuentres una pipa que sobresalga. Podemos hablar allí." Pleasant estaba confundido, pero había llegado demasiado lejos para empezar a cuestionar las circunstancias ahora. Si ella necesitaba que él encontrara una pipa, él la encontraría. La idea sonaba más fácil de lo que realmente era. El edificio era enorme y la acústica en la niebla era... diferente, y después de recorrer una gran distancia empezó a preguntarse si quizás había empezado en la dirección equivocada para empezar.

"¿Princesa Arachne?", gritó, necesitando un poco de sentido de la orientación.

"Estás cerca", volvió a llamar, mucho más fuerte esta vez, y él estaba cerca; la tubería estaba justo delante. Sacando unos centímetros a la altura de los ojos, el pequeño tubo que sobresalía de la lisa pared de piedra era, en el mejor de los casos, un apéndice inusual.

"Estoy aquí." El príncipe habló en la pipa, asumiendo que ese era su propósito; la voz de la princesa regresó, como si estuviera de pie justo delante de él.

"Oh, gracias a los dioses... ¿estás aquí para rescatarme, buen señor?"

"Sí", Pleasant agitó la cabeza enfáticamente aunque ella no pudo verlo. "Es exactamente por eso que estoy aquí, princesa. He viajado un largo camino para ese propósito exacto." Podía oír los sollozos que salían por la tubería. ¿Lágrimas de alegría? No podía imaginar cuán asustada y cansada debía de estar la pobre muchacha, cautiva durante tanto tiempo. Después de todo, había pasado casi un año desde que Pleasant se encontró por primera vez con la cautivadora historia de su difícil situación y estaba seguro de que había recorrido un largo camino antes de llegar a él.

"Querida señora, por favor, dígame cómo entrar y vengo inmediatamente en su ayuda. También..." No es que estuviera preocupado, "si tienes alguna información sobre la vil bestia que te ha encarcelado, podría ser....beneficioso...para nuestros esfuerzos". No hay razón para andarse con rodeos, pensó.

"Oh..." sonaba un poco diferente. "La bestia....bueno, no lo sé. No la he visto en mucho tiempo; ni siquiera sé si sigue viva. No puedo salir de esta habitación".

"Por eso estoy aquí, así que no te preocupes."

Más sollozos y luego: "Si lo haces, entonces yo soy tuyo si me aceptas, junto con el tesoro". Sólo me preocupa que mi belleza no sea suficiente para un hombre de tu calibre". Fue un comentario inusual, pero Pleasant nunca pretendió entender completamente lo que pasaba en la mente de una dama. Sin embargo, era, como siempre, muy suave al responderles.

"Con un nombre como Aracne no puedo imaginar una belleza que te supere." La princesa se rió en el otro extremo de la tubería.

"Eres un hombre dulce. ¿Conoces la historia de mi nombre?"

"Por supuesto, Princesa Arachne, por eso estoy aquí....¿recuerdas?" Otra risita.

"No es mi historia....la historia de mi nombre:'Arachne'?" El príncipe recordaba el nombre de las historias de su infancia, pero no podía recordar los detalles.

"Yo... no puedo recordar, Princesa."

"Entra y te lo diré. No hay puertas en la pared, pero si caminas diez pasos hacia atrás, encontrarás una escotilla de madera en el suelo. Esa es tu forma de entrar. Estoy en el último piso; es bastante grande, así que cualquier hueco de escalera que encuentres debería llevarme a mí. Podré oírte y hablarte cuando encuentres uno." Luego, con una desesperación tensa, "por favor, date prisa". Esas dos últimas palabras fueron todo el incentivo que el príncipe necesitaba y se puso en marcha; contando los pasos a medida que avanzaba.

La escotilla de madera estaba exactamente donde ella dijo que estaría, pero algo en ella le pareció extraño. No es que la situación en su conjunto no fuera extraña. La suciedad había sido barrida del área y la escotilla estaba relativamente limpia. No es que hubiera algo particularmente siniestro en eso, pero no se veía bien. No fue la única persona que salió por esa escotilla en mucho tiempo. ¿Quizás los compañeros de viaje del nómada? Sin embargo, no permaneció mucho tiempo en la imagen; su querida Aracña había esperado lo suficiente para ser rescatada.

La escalera de madera dio lugar a un túnel relativamente limpio y algo transitado que, sorprendentemente, se iluminaba a distancias periódicas con antorchas encendidas. ¿Quién había encendido estas antorchas? ¿Qué clase de cuidador tenía este lugar? No estaba seguro de querer saber las respuestas. Quizás había una criatura de algún tipo que aún vivía dentro de las murallas, pero ¿qué clase de monstruo guarda las antorchas y mantiene las premisas? Generalmente conocidos por acechar en las sombras mientras se esconden sus presas con ocasionales aplastamiento de huesos o respiración de fuego, no son comúnmente imaginados con plumeros en la mano.

El túnel era más largo de lo que esperaba, casi doscientos pasos y pasó cerca de una docena de antorchas antes de llegar a un conjunto de puertas dobles de madera. Crujieron de viejo pero no se resistieron en lo más mínimo y entraron en una enorme sala adornada con elaborados tapices y muebles tallados a mano. Pleasant no estaba seguro de lo que esperaba, pero por alguna razón... no era eso. En lugar de las mazmorras en las que uno podría imaginarse a un rehén retenido, parecía algo en lo que podría vivir un duque o una duquesa, o incluso su propia familia real. Incluso la enorme chimenea que servía como centro de la habitación contenía un fuego rugiente.

La única indicación que sugería que ésta no era la casa de nadie, y que era fuerte, era el número desmesurado de arañas corriendo con sus telarañas cubriendo casi todas las superficies. En combinación con el elegante decoro, el efecto fue suficientemente desconcertante. No era que tuviera miedo de las arañas per se, pero... bueno, a nadie le gustan las arañas.

Pleasant agarró la antorcha más cercana de un gancho de pared y procedió a doblarse y quemarse a través de las telarañas hasta que encontró lo que estaba buscando al final de un pasillo en el otro lado de la habitación. Había un arco que conducía a una oscura escalera circular. Antorcha en mano, el príncipe se dirigió hacia arriba, con sus botas resonando ante él, y después de haber tomado un par de ellas, pudo oír a la princesa de nuevo.

"¿Eres tú, mi héroe?" Sonaba como si ella estuviera justo detrás de él, respirando sobre su cuello. Tan extraña era la acústica que no pudo evitar mirar detrás de él.

"Sí, mi querida princesa, soy yo: Príncipe Agradable del Reino Farfrumer. Voy de camino a ver a tu ayudante ahora mismo. Acabo de comenzar mi ascenso y no sé hasta dónde suben estas escaleras, me temo, pero no voy a perder el tiempo". La princesa se rió de nuevo y fue un sonido del que Pleasant sabía que ya estaba enamorado. El suyo era un destino ordenado y cuando terminaran de contar su historia, terminaría decididamente con "felizmente, para siempre".

"Me temo que tienes un número importante que escalar, pero no te preocupes, te serviré con el cuento que te prometí: la historia de "Arachne". Me encantaban los mitos griegos y romanos de la infancia, ¿a ti no?"

El príncipe sonrió. "Disfruté de los héroes... la acción: Hércules, Ulises y similares."

"¿No es una respuesta perfectamente masculina?" Ellos ya estaban construyendo una repoire y él ni siquiera la había visto todavía; la suya sería un amor para las edades. "Prefiero disfrutar de las doncellas y diosas y de las historias de amor y celos; pero supongo que dirías que ese sería el punto de vista de una mujer típica, ¿no es así?"

"Yo no diría tal cosa, Princesa." Ella se rió de nuevo y luego continuó su historia.

"La historia de Aracne no fue mi favorita, especialmente, pero nunca he podido sacármela de la cabeza. Hay varias variaciones pero, en mi opinión, el poeta romano Ovidio dio el relato más exacto. Como él lo contó, Aracne era una hermosa doncella, de sangre completamente humana, que no tenía parangón entre sus pares en sus habilidades de tejedoras. Ella tejió hermosos tapices que mostraban escenas asombrosas y reales de los cuentos de los dioses.

Se enamoró tanto de sus propias habilidades que comenzó a presumir... y a presumir... y a presumir. Aracne se jactaba tanto de sus habilidades que decía que nadie, ni siquiera los dioses de las diosas, podía hacer algo mejor. La diosa Atenea se ofendió por la naturaleza orgullosa de la hija del pastor y se acercó a ella en forma de anciana, advirtiéndole:"Nunca se puede comparar con ninguno de los dioses". "Ruega por el perdón y Atenea podría perdonarte el alma.

La niña tonta respondió diciendo:'¡Ja! Sólo digo la verdad y si Atenea piensa lo contrario, que baje y me desafíe ella misma". Atenea se quitó el disfraz y se reveló apareciendo en una gloria resplandeciente, vestida con un chitón blanco brillante. Los dos comenzaron su concurso de tejido de inmediato". La respiración de Pleasant comenzó a trabajar un poco y la princesa pareció darse cuenta.

"Puedes tomarte un descanso si lo necesitas, querido príncipe."

"Estoy bien. Por favor, continúa con tu historia." No quería parecer tan débil a pesar de que sus piernas empezaban a cansarse un poco.

"Muy bien, pero si necesitas descansar, no pensaré menos de ti. Entonces, ¿dónde estábamos...? Oh, sí, en los tejidos. Ambos tejieron con furia y crearon cuadros maestros de los dioses. Atenea representaba cuatro concursos entre los mortales y los dioses en los que los dioses castigaban a los mortales por ponerse a sí mismos en pie de igualdad con los dioses, mientras que el tejido de Aracne representaba maneras en las que los dioses habían engañado y abusado de los mortales, particularmente de Zeus, engañando y seduciendo a las muchas mujeres que se sabía que él había hecho.

Cuando Atenea vio la forma en que Aracne había insultado a los dioses y con un trabajo mucho más bello que el suyo propio, se enfureció y rompió su tapiz en pedazos. La diosa entonces golpeó a la doncella varias veces y la castigó hasta el punto de deprimirla por completo. Arachne, tan devastada por la experiencia, intentó ahorcarse y acabar con su vida, pero Atenea también lo descubrió y le puso una serie de maldiciones. La maldición inicial hizo que la doncella nunca más pudiera quitarse la vida, ni nadie más podría hacerlo. Vive entonces, y sin embargo cuelga, condenado, pero, para que no seas descuidado en el futuro, esta condición es declarada como castigo contra ti y tus descendientes, hasta la última generación", declaró la diosa.

Su segundo castigo fue mucho peor que el primero. Con el jugo venenoso de la hierba de Hécate y los encantamientos, Atenea hizo que todo el cabello de Aracne se cayera. Con ella se fue su nariz y sus orejas; su cabeza se encogió al tamaño más pequeño, y todo su cuerpo se hizo pequeño. Los delgados dedos de Aracne se le pegaron a los costados como piernas delgadas, mientras que el resto se convirtió en un vientre, del que todavía hace girar un hilo, y, como una araña, teje sus antiguas telarañas; sus descendientes están destinados a tener ocho patas en lugar de dos. Esto mostró cómo las diosas castigaban a los mortales que se atrevían a insultarlos". Arachne se detuvo para permitir que la finalidad de la historia se mantuviese.

"Entonces, querido príncipe, ¿qué te parece el cuento?"

"No lo sé... es un poco... malhumorado, ¿no crees?" La princesa volvió a reír y Pleasant se preguntó si era posible enamorarse de alguien sin ser visto. Estaba bastante seguro de que era... y lo era.

"¿Morosa? Hmmm... supongo que es una forma de verlo. Hay varias variaciones sobre el mito; el de Ovidio fue sólo una de ellas. Sin embargo, ninguno de ellos tiene razón en la leyenda. La verdad era un poco más extraña que eso".

El príncipe sonrió, "¿y cómo lo sabes?"

"Ella es mi tocaya....y he tenido mucho tiempo para estudiar mientras esperaba."

"¿Esperando?", preguntó. "¿Esperando qué?" Hubo una momentánea pausa antes de que ella contestara.

"Para ti, por supuesto. Te he estado esperando." Su voz ahora era más fuerte. Tuvo que estar acercándose, lo que fue bueno porque sus piernas estaban al borde de la gelatina. Pleasant se enorgullecía de ser un hombre en excelente condición física, pero nunca había subido tantas escaleras en toda su vida. Hizo una nota mental para encontrar un conjunto de escaleras después del rescate y utilizarlas en su rutina de ejercicios. Hicieron un infierno de entrenamiento y finalmente cedió a un pequeño descanso y se sentó.

Lo último que quería hacer era hacerla esperar más tiempo, pero al mismo tiempo, definitivamente, no quería conocerla y no podía hacerla perder los estribos. Este fue el primer intento de Pleasant en un cuento de hadas y aunque sabía que las princesas rescatadas siempre estaban "enamoradas", no tenía ni idea de si se trataba de una expectativa literal o metafórica. Con un breve descanso, estaría preparado para cualquiera de los dos.

"Entonces, ¿cómo fue la historia en realidad, Princesa Arachne?" El príncipe apoyó su antorcha contra la pared un paso más abajo, donde estaba sentado, e intentó recuperar el aliento.

"Me alegro de que preguntes", continuó la princesa. "El veneno de Atenea maldijo a la doncella y a toda su descendencia a una existencia como criaturas eternas de ocho patas, pero no se convirtió en el diminuto y modesto... insecto que a los creadores de mitos les gustaba representarla. Ese fue el último insulto de Atenea: una mentira recordada para siempre.""¿Qué era ella entonces?" Pleasant prompted.

"Algo mucho más glorioso que un bicho que aplastar". Una pequeña araña cayó sobre la rodilla del príncipe haciendo que éste la golpeara reflexivamente y, en el proceso, golpeara accidentalmente la antorcha por las escaleras. No pensó que la luz se alejaría demasiado de él, pero teniendo en cuenta que la alternativa era sentarse en la oscuridad con un montón de arañitas, Pleasant se apresuró a ir detrás de él con bastante rapidez. Sólo bajó unos diez escalones, o una rotación y media, pero lo que impidió que siguiera avanzando le dejó en una situación de inmovilidad.

Había una pared de color blanco sólido, desde la escalera hasta el techo. Era una telaraña, pero no sólo una telaraña. Estaba hecho de miles de miles de telas de araña, intrincadamente unidas entre sí para crear una barrera casi inimaginable. ¿Cómo diablos pudieron las arañas construir esto? Pasó este punto hace sólo unos minutos.

"¿Estás bien?" preguntó la princesa. Pleasant no respondió, pero la pregunta fue suficiente para romper su estasis. Agarró la antorcha y rápidamente se quemó a través de las correas sólo para ver otra de esas paredes formada en el siguiente escalón. Después de quemar eso, encontró otro, luego otro, luego otro, luego otro. ¿En qué se había metido?

"¿Príncipe Agradable?", preguntó de nuevo. Por primera vez en su vida, Pleasant no sabía exactamente qué decir.

"Hay... arañas", fue todo lo que pudo hacer.

"¿Arañas?" Su voz se volvió extraña de nuevo, como cuando le preguntó por primera vez sobre la bestia que la había secuestrado. "¿Dices que hay arañas ahí fuera?"

"Sí, mi señora, hay....miles...millones incluso. Están por todas partes... y construyendo estas enormes... telarañas." ¿Cómo podría no saber lo de los bichos?

"Dios mío", volvió a sonar y genuinamente preocupada, "Qué repulsivo debe ser". Por favor, apresúrense para que podamos quitarnos de la tela de araña". La frase'de la tela de araña' golpeó Pleasant como algo extraño y puso una sensación de incomodidad en sus entrañas. No era más extraño de lo que había sido toda la experiencia hasta ese momento, pero fue suficiente para reconfirmar su necesidad de cautela defensiva. Mantendría su mano libre muy cerca de la empuñadura de su espada de aquí en adelante.

Volviendo a subir de nuevo, se dio cuenta de que su afirmación inicial de estar cerca de la cima antes para ser preciso. Solo eran otros diez pasos más allá de donde había descansado. Otro conjunto de inmensas puertas dobles se sentaban en la parte superior... sin cerradura alguna. Debe estar atrapada más adentro. Las puertas dieron paso a otro enorme pasillo alineado a ambos lados con tapices tejidos a mano más hermosos, cuya calidad era increíble, incluso para su ojo inexperto. El detalle llamativo que mostraban habría rivalizado con el de un maestro pintor, aunque todos tenían escenas muy parecidas: un joven guapo que se esforzaba por alcanzar a una bella doncella, pero que nunca llegaba a serlo. ¿Un tributo a los desamparados, quizás? Había muchas puertas a ambos lados de la sala y ninguna parecía estar cerrada, y mucho menos cerrada.

"¿Princesa?", gritó. "¿Dónde estás?"

"Estoy aquí." Vino de la puerta abierta al final del pasillo. Pleasant fue muy despacio, esperando que alguna bestia horrible salte sobre él en cualquier momento, pero todo lo que vio fueron habitaciones y salas de estar limpias y bien equipadas. Finalmente, llegando al final del pasillo, la habitación en la que entró debía ser la habitación de la princesa, completa con un tocador y una cama de cuatro pósters. A la izquierda de la cama había otra puerta abierta y en ella estaba... la princesa.

Era significativamente más oscuro en su habitación que en las otras, por lo que los finos detalles seguían siendo un misterio, pero por lo que Pleasant podía ver... no podía tener una fortuna mayor. El Príncipe Pleasant no había sido ajeno a la compañía de las mujeres. Había conocido camareras y chicas de burdel, maestros y sí... hasta princesas; pero nunca había conocido una belleza como la que veía al otro lado de la habitación. Alguien había esculpido cada uno de sus deseos y luego le había insuflado vida y ahora ella lo estaba esperando.

Estaba tan abrumado, por su pelo de cuervo, sus ojos oscuros y sus labios de rubí, que no se preguntaba por qué estaba allí ni por qué no se había enfrentado a ninguna oposición para encontrarla. Simplemente estaba embelesado hasta un punto de hipnosis borrosa; nunca antes tan asombrado.

"Eres... eres hermosa", era todo lo que podía tartamudear. Ella sonrió y trajo una luz etérea a la habitación que parecía irradiar de sus mejillas, haciéndolo sonreír y eufórico al mismo tiempo. ¿Alguna vez antes una sonrisa había sido tan perfecta... tan inspiradora? Sólo esa sonrisa hizo que el trabajo del viaje valiera la pena.

La princesa abrió la boca como para hablar y Pleasant se encontró inundado de emoción ante la simple perspectiva de ver su voz adaptada a su forma. Pero antes de que pudiera pronunciar una palabra, fue sacudida hacia atrás en la oscura habitación que tenía detrás de ella, como si la hubiese agarrado una mano que no había visto. Sus aterrorizados gritos surgieron de la oscuridad.

Con su espada desenvainada en una mano y la antorcha en la otra, Pleasant corrió hacia la puerta opuesta y cruzó el umbral. La princesa ya no hacía ruido. La habitación en la que entró era completamente negra, excepto por la escasa iluminación de su antorcha. La luz apenas hizo mella porque, aparentemente, la habitación era enorme. Había una corriente de agua goteando en algún lugar en el extremo lejano y la eco acústica por sí sola daba una fuerte indicación de su tamaño.

Estaba a unos pasos tímidos hacia el centro de la habitación cuando la puerta por la que había entrado se cerró de golpe detrás de él haciendo que el príncipe diera vueltas. La puerta pareció negra por un segundo antes de que se acercara lo suficiente con la luz como para que la capa de pequeñas arañas se escabullera revelando una puerta blanca... una puerta blanca que estaba cerrada con llave y pegajosa.

Pleasant se volvió hacia atrás para enfrentarse a la oscuridad cavernosa, la espada preparada para lo que pudiera saltar de en medio de ella. La habitación estaba bastante tranquila, pero no silenciosa. Aparte del agua que goteaba, había un ruido muy distinto, como de mil millones de pequeñas piernas rozando el suelo, las paredes y el techo a su alrededor; y luego estaban las más grandes. Todavía el mismo ruido familiar de cepillado, sólo que con más profundidad, como si alguien, o varios, estuvieran barriendo el suelo en varios lugares. Fue más que un poco inquietante.

"¿"Princesa...?" gritó tímidamente al océano de sombras que lo rodeaba. "¿Estás aquí?" No hubo respuesta por un momento, ya que varias arañas pequeñas cayeron sobre la cabeza y los hombros de Pleasant, produciendo un movimiento convulsivo al barrerlas. Continuaron buceando bomba hasta que el príncipe agitó la antorcha alrededor del área, quemando los mechones de telaraña con un destello y cocinando los cuerpos de más de unos pocos en el proceso.

"Ayúdame." Fue la princesa. Parecía débil, posiblemente herida, pero era imposible saber de dónde venía.

"¿Princesa?" volvió a llamar, el hecho de que sus nervios se estaban volviendo más fuertes en su voz. "Yo no..."

"Por favor....estoy herido." Ella estaba en algún lugar a su derecha; veinte o treinta pasos si la estaba escuchando bien. Sostuvo la antorcha lo más que pudo, pero el aceite estaba comenzando a expirar, haciendo que su pequeño círculo de luz se encogiera lentamente. Sin embargo, esto no disuadiría al príncipe, que avanzaba hacia adelante, quemando telarañas y arañas por igual a medida que avanzaba. Una vida entera de segundos después, la encontró; de pie en el centro de la habitación, sonriendo su radiante sonrisa.

"Princesa..." La mirada lo cogió desprevenido. "¿Necesitas...? Vamos, salgamos de aquí." Ella extendió sus brazos hacia él.

"Tendrás que llevarme, me temo." Su voz era suave y cantada y no podía haber estado más fuera de lugar dadas las circunstancias preocupantes. "Tengo mucho miedo de haberme lesionado y de no poder caminar sola." Todo sobre el momento se sentía mal. Los instintos primordiales de Pleasant le gritaban para escapar de la situación, pero... pero ella estaba allí. Una visión de esplendor más grande que cualquier diosa o fantasía pre-púberes que pudiera haber imaginado, todo lo que siempre había deseado de una pareja, y ella estaba ahí para tomarlo; pidiendo ser tomada.

A pesar de la inquietud, Pleasant dejó caer su espada y su antorcha y se lanzó hacia adelante para agarrar a su futura esposa, abrazándola con sus brazos. En el momento en que sus manos se cerraron alrededor de su cintura, supo que había cometido un terrible error. En cuestión de milisegundos, el príncipe se dio cuenta de varias cosas. El primero de ellos, y probablemente el peor, fue que no estaba abrazando la cintura de una doncella delgada en absoluto. Lo que sea que había abrazado con sus brazos no era humano en absoluto.

El ancho del tronco de un árbol, era inamovible, con pelos gruesos y rígidos del tamaño de sus dedos cubriéndolo. Pleasant inmediatamente se echó hacia atrás, o al menos lo intentó; la cosa estaba tan pegajosa que requirió un verdadero esfuerzo. Cayó de espaldas al suelo y agarró su antorcha, sosteniéndola ante él. La hermosa princesa Aracne ya no estaba allí. El tronco negro que había estado sosteniendo, que se extendía hasta bien entrada la oscuridad, se levantó del suelo y volvió a bajar a su lado. Era una pierna, articulada justo encima de donde había estado su cabeza y con una inclinación hacia adentro, hacia... la cara.

Sólo su cabeza era casi del tamaño de su semental, con ocho ojos uniformemente espaciados, tan grandes como los pájaros y negros como la noche. No eran, de ninguna manera, ojos humanos, pero transmitían una profunda inteligencia. Pleasant se congeló de miedo mientras los dos enormes colmillos de la criatura mutada se balanceaban sobre su cabeza, goteando... algo... sobre su pecho. Aparentemente, había encontrado al monstruo.

"¿Qué has hecho con la princesa, bestia asquerosa?" Quería sonar autoritario, pero dada la situación en la que se encontraba, tuvo suerte de que saliera a la luz; no es que esperara plenamente que la cosa horrible se entendiera de todos modos. Sin embargo, aparentemente lo hizo, porque contestó y su voz no se parecía a nada de lo que el príncipe había oído nunca, o esperaba oír de nuevo.

"¿Princesa? ¿Qué princesa?" A pesar de ser inglés, era un sonido inhumano, sin embargo....antiguo; como si las palabras vinieran de antes del tiempo mismo. "Los únicos aquí somos yo y mis hijos."

"Arachne", gritó Pleasant. "¿Dónde está Arachne?" Interpretó el ruido que vino después como una risa, pero sólo el que se escuchaba de los demonios en el gran abismo, una cacofonía enferma, baja y retumbante que literalmente hacía que sus pelos se pusieran de punta.

"Estoy aquí, mosquita, ¿no me ves?" La mente de Pleasant corrió y le dijo que esto no podía estar pasando, pero su corazón lo sabía mejor. "Te dije que me había convertido en algo mucho más glorioso que un bicho. La mano de Pleasant corrió a por su espada, pero Aracne era mucho más rápida, sus colmillos rompiendo ligeramente la piel de su cuello, aunque podrían haberlo eviscerado fácilmente si ella lo hubiera querido. El veneno, algunos de los propios de Hécate, comenzó a funcionar muy rápidamente, poniendo al príncipe en un estado de parálisis.

"Eso es bueno, dulce príncipe", retumbó Arachne, "no es necesario que te pongas nervioso. Serás un anfitrión maravilloso para mis bebés....y eventualmente su primera comida. Lo consideraría un honor si fuera usted. Sin embargo, si no te sientes así, todo lo que puedo decir es que es culpa de esa maldita Atenea. Ella es la que nos puso a todos en esta situación después de todo". Pleasant ya no podía mover la boca para hablar, pero podía ver, oír y sentir todo.

"No quiero que te preocupes de que tu sacrificio sea en vano, mosquita, ya que tejeré un maravilloso tapiz de tu semejanza y de tu amada princesa para mi castillo. De esa manera siempre serás recordado....felizmente, para siempre."

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