martes, 9 de octubre de 2018

Alerta Ámbar

"Sin contar el mal gusto, supongo", dijo el viejo sucio en su cara mientras pasaba arrastrando los pies.

"Cuidado amigo", Chad respondió a su vez antes de recibir el extremo acusado de un dedo nudoso y huesudo.

"¡TÚ! TÚ! gritó el vagabundo, su cara retorciéndose en una contorsionada mueca de desprecio; "¡No pedí el soufflé! ¿A qué esperabas que supiera?" Chad agitó la cabeza y se rió antes de darse la vuelta para dejar al hombre por su próximo cliente.

Se suponía que Nueva York había sido una aventura....y en algunos aspectos imaginó que lo había sido, pero para lo único para lo que Chad no había estado preparado era para la locura. Había una persona que calificaba para pasar tiempo en una institución psiquiátrica seria en, literalmente, casi todas las calles de Queens, y la proporción sólo subía a medida que la otra descendía por debajo del suelo. Si tuviera un dólar por cada lunático que hubiera visto en el sistema de metro que necesitara desesperadamente explicar el propósito de los Zeta Reticulans o mostrar su rata mascota, probablemente tendría lo justo para darle a los mendigos que había encontrado en ese mismo tramo.

Cuando se mudó por primera vez a la ciudad hace cuatro años, había sido una especie de shock. Siendo inteligente y proveniente de una pequeña ciudad, en su mayoría suburbana, que prosperaba gracias a su agricultura local, Chad se había esperado el choque cultural; incluso esperaba con impaciencia que se produjera. El shock de locura, sin embargo, no fue anticipado. Le tomó casi seis meses llegar al punto de poder colocar sus auriculares, la cabeza hacia abajo y dejar que todo pasara y, aún así, no le resultó muy fácil.

La comunidad en la que había crecido era la que alimentaba la idea de ayudar al prójimo, los conociera o no. Estos principios moralistas estaban tan arraigados en su ser, de hecho, que las cosas eran bastante difíciles cuando llegó por primera vez a la ciudad. Había gente en el mundo que estaba en apuros y los padres de Chad lo habían criado para que ayudara a ese tipo de gente siempre que pudiera. También era lógico que no todas las personas sin hogar estuvieran locas o fueran peligrosas, pero a veces podía ser casi imposible diferenciarse. Había sido cautivado por tantos pensamientos y emociones conflictivas: ¿Ayudo a esta persona? ¿Llamo a la policía? ¿Se hará daño esta persona? ¿Esta persona me hará daño? La mezcla de acciones y reacciones culminó en una fatídica noche cuando se encontró ayudando a "Clara" a buscar a su perro desaparecido.

Durante casi dos horas, mostró una paciencia extraordinaria al limpiar un radio de cinco cuadras con el sexagenario en rulos y una bata de baño para "Poggy", a pesar de los evidentes indicios de que algo andaba mal. Clara era dulce y estrafalaria y Chad quería creer que él la estaba ayudando, pero empezó a sentir la duda arrastrándose por su columna vertebral cuando ella empezó a darle descripciones del perro entre sus gritos; "POG, POG, POG, POGGY-BOY" en la parte superior de sus pulmones. Al principio no estaba tan mal con:"Es un cruce entre un Sassy Lurcher y un Sockowat de pelo cruzado". Concedido....no eran razas con las que él estaba familiarizado....pero estaba lejos de tener conocimientos sobre el tema. Cualquier raza más allá del Golden Retriever, que él tenía cuando era niño, o del Poodle, que tenía su Nana, estaba fuera de su alcance de reconocimiento de todos modos.

Sin embargo, todo empeoró a partir de ahí, con la liberación lenta de gemas como: "Poggy una vez rescató a un bebé de un edificio en llamas" y "Poggy detuvo un intento de asesinato contra la vida del alcalde". La excentricidad ya no parecía una excusa viable cuando finalmente se puso a explicar cómo el animal podía coger un arco iris, leer la mente de la gente y agarrar objetos con su cola. El último de los cuales llevó a Chad a su límite. Se había vuelto hacia ella para decirle lo mismo y ella debió haberlo visto en sus ojos. Antes de que pudiera pronunciar las palabras, la anciana gritó en reconocimiento y se arrodilló mientras Poggy corría a sus brazos para enjabonarla con besos de agradecimiento. Esa era la mejor estimación de Chad del escenario, al menos; sin embargo, era imposible conocer los detalles específicos de lo que el perro invisible e imaginario hacía o dejaba de hacer cuando se reunía con su dueño. Cuando se fue, se dirigían al parque para volar una cometa... sin la cometa... y el parque.

Ese había sido más o menos el punto de ruptura general de su capacidad empática para tratar con los enfermos mentales. Todavía se sentía mal por ellos; después de todo, no estaba hecho de piedra, pero la habilidad de crear anteojeras había nacido y no había mejor lugar para ponerlas en uso que en el metro. Claro que había muchas cosas fuera de la norma para ver; músicos, artistas callejeros y cosas por el estilo, pero había una fina línea que había que aprender a ver: esa línea que separa una experiencia voyeurista de una experiencia interactiva. Era importante aprender la diferencia entre lo que estaba bien mirar y lo que tomaría ser visto como una invitación para fusionar su situación con la tuya. Un tipo triturándolo en un bajo que puedes ver; un tipo triturándolo en una guitarra de aire....probablemente no deberías.

La esencia del metro cambia completamente después de la medianoche. Es una raza diferente de persona. Mientras el profesional de guante blanco está cómodo en sus sábanas soñando con el sueño americano, Nocturnas-Personas sale a jugar. Sus estados de ánimo, al igual que sus intenciones, parecen ser más oscuros. Una brizna de lo siniestro siempre parece quedarse en el aire. Algo de esto es paranoia; algo no lo es. Esto nunca fue más cierto que cuando viajaba en los trenes del metro que atravesaban el corazón palpitante de la Gran Manzana, conectando sus extremidades y forzando a todo el espectro de sus habitantes a pasar unos junto a otros en el área de la actividad caótica. Recorrer las líneas de metro por la noche era, en sí mismo, una garantía de lo extraño o inusual y, en general, no para los débiles de corazón. Los yuppies borrachos de Wall Street, los cretenses de las casas de arte y los esnobs de la industria de la moda optaron en su mayoría por un taxi o un Uber en estos días, dejando lo subterráneo como un patio de recreo para aquellos que preferían la oscuridad.

Chad era un tipo grande que sabía cómo manejarse. Nunca anduvo por ahí temiendo al asaltante desconocido, pero al mismo tiempo... no era de los que tentaban al destino. A menos que tuviera una buena razón, una muy buena razón, tampoco cabalgaba tarde por la noche. Era más un caso de'sentido común' que de'cobardía'. En esta noche en particular, sin embargo, tuvo una buena... una muy buena en lo que a él respecta. Mientras bajaba por el primer tramo de escaleras y a través del retorcido túnel hacia la plataforma, no pudo evitar sentir que toda su vida lo había llevado a este punto y que estaba teniendo dificultades legítimas para mantener la sonrisa de labios anchos fuera de su cara. Sin embargo, el viaje de regreso al loft en el bajo Manhattan probablemente no estaría exento de incidentes si no pudiera dejar de sonreír como un idiota.

La razón por la que Chad se había mudado a Nueva York en primer lugar fue para perseguir su sueño de ser un artista gráfico exitoso; eso y expandir sus horizontes culturales más allá de lo que los campos de maíz del centro de Iowa tenían para ofrecer. Le encantaba el estado en el que había nacido y vivido hasta su graduación como estudiante de la Universidad de Iowa Hawkeye... pero eso era parte del problema. Nunca había estado en ningún otro lugar en su vida y, más allá de las posibilidades profesionales que pudieran haber estado disponibles, la ciudad de Nueva York parecía la mejor manera de verlo todo. Tenía la promesa de ser un microcosmos para el mundo entero. No es que cumpliera todas sus promesas.

Las oportunidades de empleo y las perspectivas de carrera no eran tan abundantes como se le había hecho creer... incluso con su título. La competencia resultó ser extremadamente feroz, incluso para trabajos para los que él sabía que estaba demasiado calificado y luchó, al principio, para pagar el alquiler de una ratonera en Brooklyn. Durante doce meses el miedo a tener que volver a casa, con el sombrero en la mano, fue una figura muy real y en constante evolución y, por consiguiente, ese primer año no fue muy divertido. Había sido demasiado pobre para experimentar algo de esa"cultura" que había estado buscando. Su encanto y atractivo hogareño, sin ser intimidante, lo llevó detrás de un par de bares diferentes donde ganó dinero decente vendiendo bebidas, pero....podría haber hecho eso en Iowa.

Después de dos años y medio, Chad había llegado a tal punto de comodidad con la ciudad y su rutina dentro de ella, que habría sido fácil renunciar a sus sueños. Se había abierto camino en un puesto de gerente en un elegante restaurante y bar y estaba haciendo, incluso para los estándares de Nueva York, una vida agradable. Todavía había mucho espacio para avanzar en la franquicia y las oficinas centrales de la corporación parecían bastante ansiosas por mantenerlo a largo plazo. El camino trazado ante él era muy... seguro. Tenía sentido y puso las metas del sueño americano medio en un camino que podía recorrer fácilmente. Podría tener el dinero, la casa y el coche... además de la estabilidad de un nueve a cinco. Puede que no haya sido lo que se había propuesto hacer....o que hubiera querido hacer...pero fue más un éxito, en su libro, que el de su padre que pasó su vida fumigando sin pensar las interminables mazorcas de maíz. No era la vida del artista de moda que se había propuesto ser, pero tenía que ser mejor que el infierno que sus padres querían para él al quedarse cerca de casa.

Chad había cedido con creces al plan de vida que se le estaba lanzando... había comenzado a perseguirlo activamente. No hay forma de saber hasta dónde habría llegado si su trayectoria no hubiera sido alterada dramáticamente... por ella. Pasaron tres años y citas con catorce mujeres diferentes antes de que Chad conociera a Victoria. Cinco fueron citas a ciegas, siete fueron arregladas a través de aplicaciones de citas y sólo una llegó por pura casualidad. Vicky y él llegaron simultáneamente a la misma charcutería, buscando el mismo sándwich de atún... el último sándwich de atún del día. Por supuesto que su educación dictó que él le postergara el sándwich y, como estaba considerando una alternativa menos deseable, ella se había ofrecido a compartir su almuerzo. Ella había sido sorprendida por su caballerosidad, que había sido forzada a abandonar su mundo en la Universidad de Nueva York en nombre del progresismo liberal... y él había sido sorprendido por ella... todo.

Nueva York tenía muchas mujeres hermosas... no fue una experiencia única encontrarse con una, pero con ella fue... diferente. Vicky no era como los demás y su belleza iba más allá de sus atributos físicos que él luchaba por encontrar otra palabra para describirla que no fuera "perfecta". Mientras almorzaban juntos en ese puesto en la parte de atrás de la tienda de delicatessen, Chad no pudo encontrar nada de ella que no le pareciera deseable. Para cuando terminaron, había decidido que todas las canciones, películas e historias sobre el"amor a primera vista"... que siempre había considerado mentira... podrían haber sido más exactas de lo que él creía. Comenzaron a salir poco después y Chad nunca más podría ridiculizar un libro o película de Nicholas Sparks sin sentirse hipócrita.

Fue ella la que lo convenció de que empezara a perseguir su sueño de nuevo... aunque eso significara volver a la pobreza por un tiempo en el proceso. "Si no tenemos dinero -dijo-, nos tendremos el uno al otro. Estoy seguro de que podemos encontrar maneras de entretenernos" y maldita sea si ella no tenía razón. Tenerla en sus brazos cada noche resultó ser un sueño hecho realidad. ¿Por qué no pudo volver a ocurrir? A pesar de las objeciones de sus jefes, que le suplicaron que se quedara, y de sus padres, que le informaron de lo estúpida que sería la decisión, Chad abandonó el restaurante. Con el apoyo de Victoria, iba a poner todo su esfuerzo en hacerlo como artista... y no pudo hacer ambas cosas.

Profesionalmente, los siguientes seis meses fueron duros, pero....personalmente....oh hombre. Vicky y él se habían mudado juntos al loft y, a pesar de la dieta constante de Ramen, se sentían como las personas más afortunadas del mundo. Todo lo que ocurría fuera de las paredes de su cabaña de amor sólo parecía una distracción y mientras la fiesta estuviera formada por ellos dos, nunca era necesario salir a divertirse. Al vaciar sus cuentas de ahorros lo más lentamente posible y hacer todo lo posible para priorizar sus gastos, terminaron gastando más dinero en condones que en alimentos durante ese período.

Después del obstáculo inicial de no tener nada, Chad consiguió un par de pequeños trabajos diseñando anuncios para empresas locales que le pusieron un poco de dinero en los bolsillos, pero, lo que es más importante, consiguió ejemplos de su trabajo en el ojo público. Esos trabajos llevaron rápidamente a una mayor variedad de empleos, desde un mural de doce por doce para una biblioteca hasta la ilustración de un libro para niños, pasando por el diseño de camisetas personalizadas para una tienda de ropa"irónicamente" de moda. No hubo grandes avances para él en ese primer año más o menos, pero existía suficiente interés en su estilo único para evitar que se arruinara y para ayudar a hacer conexiones en el mundo del arte.

El trabajo en red y la política de la escena artística neoyorquina era, en lo que respecta a Chad, otro ejemplo de la abundancia de"locos" en la ciudad. La gente puede oler mejor y tener más dinero que la masa de personas sin hogar, pero... no se equivoquen... eran igual de inestables mentalmente. Ambos grupos podrían tener un derecho irrazonable y las acciones de muchos de los artistas, traficantes, críticos y coleccionistas parecerían como si estuvieran en casa en una esquina de la calle, cubiertos de mugre. Sin embargo, desafortunadamente para las personas sin hogar, sus excentricidades fueron desaprobadas e incluso recibidas con agresividad. Mientras que, con los delirios... y posiblemente peligrosos, los artistas son llamados "peculiaridades" y se encuentran con una leve diversión o aliento. Sólo un color cambia los matices de la opinión pública y es el verde del dinero. Suficiente verde parecía hacer aceptable casi cualquier acción.

Como el Chad tenía muy poco de eso, irrumpir en la sociedad exclusiva no era una tarea fácil y había que hacerlo sobre la base de su capacidad, solo. No se puede negar que hubo algo de suerte en el camino... así como el refuerzo constante de Vicky, y, en poco más de un año desde que dejó el restaurante, tuvo su primer show. Desde entonces, sus vidas habían sido un torbellino. Vendía piezas por dos o tres mil dólares a la vez y había compañías que pedían a gritos su trabajo. Cuando el dinero ya no era un problema, Vicky dejó su trabajo como recepcionista de dentista para hacerse cargo de la parte administrativa por él. Se había convertido en un trabajo de tiempo completo en sí mismo y no le dejaba tiempo para concentrarse en la obra de arte.

Eso fue hace menos de un mes y desde entonces, Vicky ha conseguido su trabajo en algunas de las galerías y casas de arte más calientes de Nueva York, así como también ha enviado algunas piezas a galerías de Los Ángeles. Ella fue la que hizo el primer contacto con Markus, con quien Chad había pasado el día y la mayor parte de la noche. Se había presentado como "Markus con una'K'", y era tan pomposo como sugería la introducción. Flamante y vistoso, con un ego del tamaño de un camión Mack, el hombre no era normalmente el tipo de persona con el que Chad habría elegido pasar el tiempo. Sin embargo, como Markus era el dueño y curador de la galería más caliente de los cinco distritos, Chad estaba más que feliz de morder el anzuelo. Estaba tan emocionado que Markus quería darle una demostración exclusiva de un mes de duración de que fingir que le gustaba la autoproclamada'diva' no era tan difícil como él pensaba que sería. De hecho, cuando Markus mencionó el hecho de que las piezas que exhibió nunca se vendieron por menos de cientos de miles, Chad no tuvo ningún problema en unirse al dramático hombre en un improvisado vals a través de la sala principal de exposiciones.

Cierto....podría haberse librado del beso en cada mejilla cuando finalmente dijeron"adiós" hace menos de una hora, así como del pintalabios de rubí que Markus dejó atrás....pero no hizo nada para que volviera a bajar de las nubes. Demonios.... había estado tan envuelto en la neblina narcótica del éxito... probablemente habría dejado que el curador llamativo hiciera más que eso, si lo hubiera intentado. Tan entusiasmado por los pensamientos de los coches deportivos, las motos acuáticas y las villas de verano, Chad había flotado más allá de las seis cuadras a pie de vuelta al metro, apenas consciente de lo que le rodeaba. Si el mugriento maître no lo hubiera devuelto a la realidad, podría haberse perdido la entrada de la estación de la calle 179. Aunque no hubiera pedido el soufflé, suponía que le debía al tipo.

La plataforma estaba relativamente tranquila con un pequeño grupo de jóvenes "góticos" reunidos al final, fumando cigarrillos y hablando entre ellos. Todos llevaban ropa oscura con expresiones aún más oscuras y Chad decidió no hacer contacto visual. En vez de eso, miró a uno de los televisores envejecidos, estilo tubo, montados en el techo, durante un tiempo. Era raro encontrar uno que todavía funcionara, pero cuando se podía, la hora y la temperatura siempre estaban en la parte inferior de la pantalla, mientras que los anuncios locales, los anuncios cívicos y la información del gobierno se desplazaban por encima de ella. Eran las 12:45 a.m. O el tren F llegaba un poco tarde o.... se lo había perdido. Momentáneamente, pensó en preguntarles a los niños si lo sabían, pero realmente no parecían tener ninguna intención de ser útiles el uno al otro... por no hablar de un extraño.

En vez de eso, se sentó en un banco de metal a un tercio de la plataforma y sacó su IPhone. Tenía que haber una aplicación que vigilara los trenes con GPS. Si lo hubiera perdido, al menos ya tendría su teléfono, un episodio de "Juego de tronos" listo para matar el tiempo hasta el próximo tren. Su teléfono decía 12:50am y Chad instintivamente miró hacia atrás a la televisión montada para ver cuán lejos estaba... no es que importara. No sabría cuál está equivocado. Confirmando una diferencia de unos pocos minutos, estaba a punto de volver a mirar su teléfono cuando sus ojos fueron captados por la cara en la pantalla descolorida. Era una Alerta Amber....que no era muy poco común en Nueva York, desafortunadamente. Parecía como si hubiera uno nuevo en cualquier otro día. A pesar de todo, Chad se tomó el tiempo para mirar....cada vez. Leía el nombre, leía la descripción y, si era posible, estudiaba el rostro.

No es que alguna vez haya visto a un niño por esas horribles advertencias en persona... ni que quisiera hacerlo... pero se sintió obligado a mirar de todos modos. En su opinión... todos deberían. Por mucho que creía que todos debíamos ayudarnos unos a otros y ser buenos administradores de nuestros vecinos, ante todo, la sociedad en su conjunto necesitaba cuidar de los niños. Se nos pidió que protegiéramos y criáramos a todos los niños; ellos eran los portadores de la inocencia y del futuro, ambos. El nombre de la niña era "Kimberly" y tenía diez años. Con coletas de cuervo y una sonrisa de'derrite tu corazón', parecía una reina de concurso o modelo de juniors, algo salido de un anuncio para niños....lo que sea. En la foto se veía realmente feliz y eso la hacía aún más desgarradora al saber que había sido secuestrada de su dormitorio hace casi una semana y que no podía, de ninguna manera, sentirse de esa manera ahora.

Con un borrado de pantalla a la izquierda, la imagen fue reemplazada por una lista de anuncios de actividades patrocinadas por el Shriner's de Nueva York y Chad agitó la cabeza, tratando de no dejar que su estado de ánimo disminuyera. El mundo siempre iba a ser feo en algunos lugares... especialmente en esta ciudad; era mejor no pensar en las cosas que no se pueden evitar. Había cumplido con su deber cívico al hacer un esfuerzo por ver la alerta, al menos, en lugar de mirar más allá de ella como la gran mayoría.

Volviendo a prestar atención a la pantalla más pequeña que tenía en la mano, buscó en el sitio web de NYC Transit. Un par de minutos y unos cuantos golpes más tarde, sus expectativas fueron recompensadas con la confirmación: los trenes fueron monitoreados en tiempo real. Tenía sentido. En esta época, cuando cada nuevo coche, teléfono móvil y tarjeta de crédito estaba equipado con chips de ordenador de rastreo GPS, definitivamente deberían haber descubierto cómo deslizarse en algún lugar a bordo de los trenes de setenta toneladas que circulan por debajo de las calles. Resultó que... lo habían hecho. Chad no se había perdido el F-Train después de todo; a estas alturas ya era casi diez minutos tarde. Un par de minutos aquí o allí no eran inusuales, pero diez... diez era poco común. La naturaleza intrincada y compleja de las líneas ferroviarias entrecruzadas requería generalmente que los operadores mantuvieran un horario preciso para que funcionara sin problemas. Sin mantener una nave cerrada, todo el sistema podría atascarse e irse al infierno en un instante. La aplicación Transit no indicaba que hubiera ningún problema y él realmente esperaba que así fuera. Sus problemas técnicos eran su dolor en el culo.

Lo último que quería hacer en la Tierra era pasar dos horas en Queens esperando a que el equipo de reparación del metro hiciera lo suyo, especialmente cuando Chad se moría por volver al loft para contarle a Vicky cómo le fue con Markus. Eso no era necesariamente raro en sí mismo. Parecía ser un tema común para él sentirse ansioso por regresar a casa cuando estaba fuera. No importaba la razón... siempre tenía prisa por contarle a la mujer de sus sueños sobre su día, aunque no contenía nada más que lo mundano. Si lo más destacado consistía en un viaje a la cafetería o en ver las repeticiones de "Friends" en TBS toda la tarde, Chad no podía esperar para compartirlo con ella. Lo verdaderamente asombroso fue... que ella parecía sentirse de la misma manera. Cómo era posible que alguien tan claramente fuera de su alcance pudiera mirarse a los ojos todas las mañanas y decir: "Te amo", era completamente desconcertante y, en su mayor parte, trató de no tirar de esas cuerdas. En las raras ocasiones en las que estudió el misterio, esto solo le llevó a una larga lista de cualidades perjudiciales que deberían haberla hecho correr. Uno pensaría que estar en una relación con alguien como Victoria sería bueno para el ego....realmente no lo es.

"Una de las adolescentes vestidas de cuero gritó desde el otro extremo de la plataforma, aparentemente amonestando a una de sus"amigas" que le había dicho o hecho algo para cabrearla. Chad miró hacia ellos y la niña que gritaba, cubierta de piercings y tatuajes, llevaba un lápiz labial negro en su cara fruncida. Su mejor suposición fue que los niños eran milenarios, pero le resultaba cada vez más difícil medir las edades de las generaciones siguientes, especialmente las mujeres jóvenes. Las industrias de maquillaje y colágeno habían creado una nueva raza de mujeres de una edad indeterminada y tratar de adivinar generalmente terminaba de manera desagradable.

Los de dieciocho años parecían de veintiocho y los de veintiocho parecían de dieciocho. No es que puedas hacer suposiciones tampoco. El mundo de las citas había cambiado tan dramáticamente en su vida; no era divertido... aunque debería haberlo sido. No sólo había que preocuparse de que fueran mayores de edad, que no es algo nuevo en sí mismo, sino que ha sido una preocupación, al menos fuera de los mormones, desde los tiempos de los romanos. Sin embargo, descubrir cómo se identifica una persona, qué pronombres usa... e incluso qué sexo era en realidad... no era realmente un problema cuando estaba en la escena de las citas. Era sólo otra razón por la que estaba agradecido por Victoria.

El gritón le dio la vuelta a un tipo cuyo pelo negro colgaba sobre sus ojos cubiertos de rímel y, después de un par de segundos, se desató una carcajada en el grupo. Chad supuso que no habría violencia y volvió a prestar atención a su teléfono y a la hora: 12:53 de la mañana. Le daría otros siete minutos. Redondeando arbitrariamente al cero más cercano, Chad pensó que esa era toda la paciencia que tenía en él. Si el tren no hubiera llegado para entonces, se dirigiría a la calle y tomaría un taxi o montaría un Uber. Probablemente sería una diferencia de un par de cientos de dólares por el viaje de regreso a casa, pero sería igual de rápido... si no más rápido; y... realmente quería ver a Vicky. Además, una vez que tuviera su exposición en la galería de Markus, esa cantidad de dinero sería un cambio tonto.

Chad desempolvó un clásico y sacó el juego "Angry Birds" de su teléfono para matar los siete minutos y someter a su trastorno obsesivo compulsivo de ingeniería social. Según la aplicación habían pasado veintinueve meses desde la última vez que jugó y, en lugar de intentar recordar su último partido, decidió empezar de nuevo en el nivel uno. Acababa de cargar al primer pájaro en posición de fuego por su ataque aéreo a la instalación de cerdos de débil construcción cuando su atención fue desviada en el último segundo, navegando el misil emplumado muy por encima de su objetivo.

La puerta del baño de hombres, que estaba contra la pared a la izquierda de Chad, se abrió y tres personas salieron arrastrándose hacia el andén. Inmediatamente se hizo evidente que eran personas sin hogar y que no habría sido algo que le hubiera llamado la atención si no hubiera sido por la última vez que salieron. El primer hombre estaba cubierto de múltiples capas de ropa sucia, aparentemente usando todo su guardarropa para tenerlo a mano. Sus ojos se parecían a los de un joven, pero su pelo negro y su larga barba estaban manchados de grandes franjas grises que contradecían el resto de su cara. Las calles lo estaban envejeciendo prematuramente. Chad se preguntaba cómo es que el hombre no estaba cubierto de sudor debajo de todas las cubiertas; hacía fácilmente setenta y cinco grados.

El segundo hombre en salir detrás de la bola de ropa era mucho más grande que el primero, a pesar de la masa de tela que lo consumía. Era difícil de estimar, pero como tuvo que agacharse un poco para despejar el marco de la puerta del baño, Chad adivinó que medía casi dos metros. También tenía barba, pero a diferencia de la barba completa del otro hombre, era más corta y crecía en parches desaliñados que sobresalían en todas direcciones. Debajo del "sombrero" hecho principalmente de bolsas de plástico de Walmart, realmente parecía un loco. Podría haber sido el tipo más amable del mundo, y si lo fuera....Chad se sintió mal por pensarlo, pero"accesible" nunca sería una palabra que se aplicaría a él.

Sin embargo, el casco era sólo el toque final para el conjunto, ya que la camisa, los pantalones y el abrigo parecían estar más hechos de plástico que de tela. Utilizando bolsas de basura, bolsas de comestibles, sábanas y una lona industrial, había creado de alguna manera el look definitivo para la temporada de lluvias. Sinceramente, a Chad no le habría sorprendido ver algo parecido en uno de los desfiles de moda "vanguardistas" a los que Markus había insistido en asistir con él y que, a pesar de que sonaba como un castigo de algún tipo, había aceptado hacer. El traje había sido de alguna manera cosido en una forma totalmente funcional, pero eso no le impedía arrugarse a cada paso que daba. Si no fuera por completo más allá de los límites de la decencia social en la que él creía, Chad habría sacado una rápida foto con el IPhone. Fue tan asombroso como divertido... oh... y triste.

Estaba a punto de mirar hacia otro lado y volver a ocuparse de sus propios asuntos cuando el tercero salió. El primer pensamiento de Chad, que su lógica rápidamente descartó, fue que... era un niño. Pero eso no puede ser cierto. La única cosa que generalmente no se veía entre los cientos de personas sin hogar o de la calle con una cordura cuestionable que se encontraban todos los días.... eran los niños. Era bien sabido que el gobierno nunca dejaría que un niño viviera en esas condiciones y si se veía a un niño mezclado con el mar de suciedad.... se dispararon las alarmas. Por eso Chad no podía dejar de mirar. Su segundo pensamiento fue que era un enano... o una personita... o un enano... o lo que sea que fuera el término políticamente correcto en estos días. Se estaba volviendo imposible seguir el ritmo de la terminología.

Sin embargo, no pudo discernir exactamente la edad del pequeño, debido en gran parte a la sudadera con capucha negra de gran tamaño que llevaba puesta. Obviamente diseñado para alguien cinco veces su tamaño, lo enterró como una túnica encapuchada de los Sith y, con la forma en que sostenía su cabeza hacia el suelo, colgaba mucho más allá de su cara. No se tomaba de la mano a ninguno de los otros dos, que es lo que uno podría esperar de un niño de ese tamaño... si fuera un niño... lo cual no podría ser. Se arrastró detrás de ellos con los mismos pasos que ellos dieron. Ninguno de ellos se reconocía entre sí, pero mantenían un ritmo uniforme mientras pasaban y no daban ninguna indicación de que no fuera normal que lo hicieran. Tampoco miraron a su alrededor y Chad estiró la cabeza hasta el nivel de las rodillas, en un esfuerzo por echar un vistazo a la cara del bajito... pero fue en vano. El único sentido que captó la atención de los intrusos fue su sentido del olfato....que fue nada menos que asaltado.

Los tres continuaron por delante de él, firmes... sin prisa, y se dirigieron hacia el otro extremo de la plataforma, justo después del grupo que ya les había dado un amplio nacimiento mientras se reían sin piedad. El Chad se enfermó físicamente al ver sus acciones y, al igual que lo hacía al menos una vez al día en la ciudad, reflexionó sobre el agujero de mierda absoluto en el que se estaba convirtiendo este mundo... cada generación tenía menos compasión que la última. Se había acostumbrado a que se burlaran de él por sus puntos de vista conservadores centroamericanos... pero, ¿se estaban ayudando y amando unos a otros conceptos tan radicales? Si Worldstarhiphop, Rotten.com y similares hubieran matado realmente la empatía, y si eso fuera cierto... ¿qué significaría eso para el futuro de este mundo?

El tren F llegó a la estación de la calle 179 a las 12:55 de la mañana, con casi quince minutos de retraso, y Chad intentó que su disgusto se calmara mientras se detenía gimiendo y chillando. Sólo esperaba que el grupo no siguiera haciendo el ridículo una vez que estuvieran todos juntos en el tren. Las puertas dieron un gruñido, burlándose de su incapacidad para abrirse durante una fracción de segundo, antes de ceder a su propósito fabricado y deslizarse. Sin falta, Chad siempre recordaba y revivía la escena en una película de acción de su infancia en la que un chico deja que su brazo quede atrapado en las puertas que se cierran y es arrastrado a un final menos que placentero. Era sin duda un miedo irracional, pero que siempre se metía rápidamente en un tren a pesar de todo y se metía a toda prisa en el coche. Hizo todo lo posible por vigilar a los niños y a los vagabundos a través de la ventanilla del tren y, por un momento, pareció que se iban a meter en el mismo coche juntos.

Sin embargo, los tres hombres no subieron al vagón del metro y, en su lugar, entraron por una puerta que era un paisaje de fondo, que Chad ni siquiera había notado antes. A pocos metros del túnel del tren, el letrero en su frente decía: NO ENTRAR. Sólo personal autorizado. Mantenimiento central. Línea F #4358, Sección D-33. Era más que evidente que no se suponía que entraran ahí, pero ¿qué demonios iba a hacer al respecto? No era la policía de tránsito.... si tal cosa existiera. En ese momento, Chad se dio cuenta de que el momento no sería más que otra historia, probablemente no interesante, que compartiría con Vicky más tarde y que estaba a punto de reubicar sus atenciones para encontrar un asiento cuando vislumbró rápidamente la cara del hombre bajito mientras miraba hacia arriba y en su dirección en ese segundo momento. No sólo en su dirección, sino....hacia él....y...no era un hombre. El momento fue tan rápido que su mente tuvo dificultades para procesarlo con la velocidad que necesitaba.

Era un niño. Era una niña pequeña... y aunque su rostro estaba mayormente oculto bajo capas de hollín y suciedad, inmediatamente me pareció familiar; aunque no podía estar seguro. Chad sacó el iPhone de su bolsillo y rápidamente buscó el sitio web de la Alerta Ámbar. Se sentía como si fuera probablemente el mismo niño que acababa de ver en la televisión, pero también podría haber sido su mente jugando con él, una combinación de iluminación oportuna y de ilusiones. Tenía que estar seguro. El ancho de banda no era grande dentro del marco metálico del tren y el sitio web era lento de cargar. El tren empezó a gemir de nuevo y supo que tenía que tomar una decisión. No había forma de que pudiera verificar que había visto a Kimberly antes de que el Tren-F dejara la estación... o después, para el caso. Era bien sabido que las señales de las células no existían en los túneles... al menos hasta que la ciudad decidió aprovechar la tecnología necesaria para convertir los vehículos en puntos calientes móviles.

"Maldita sea", se juró a sí mismo antes de saltar de nuevo a la plataforma, golpeando por los pelos las puertas que se cerraban. Fue en contra de cada hueso adicto a Vicky-céntrica en su cuerpo. El tren salió de la estación con el último disparo de Chad en un viaje en metro hacia el norte durante al menos treinta minutos y agitó la cabeza con un poco de autodesconfianza. Ni siquiera él podía creer lo lejos que a veces lo llevaban sus acciones samaritanas. Al final, sin embargo, se redujo al hecho de que era mejor ridiculizarse a sí mismo por los resultados de sus motivaciones que por haberle dado la espalda a alguien que realmente necesitaba ayuda, especialmente a un niño. Ese era el tipo de cosas con las que Chad nunca podría vivir... y la razón más importante por la que seguía de pie en la plataforma 179, en lugar de apresurarse a volver a casa con la calidez y la comodidad del pecho de Victoria.

El sitio web seguía intentando pasar a través de su ancho de banda y, mientras esperaba, Chad examinó la puerta por la que los tres habían pasado. Debería haber estado cerrada. Un pequeño tornillo se había clavado en el mecanismo de cierre, evitando que el cerrojo encajara en su lugar, lo que haría que la puerta fuera intransitable para cualquiera que no tuviera una llave....tal y como estaba diseñada para hacer. Sólo cabe suponer que esos titulares de llaves son el "personal autorizado" al que se refiere el signo. No pudo evitar notar la pequeña fila de símbolos indescifrables que habían sido grabados debajo de la palabra'Autorizados'; aunque no mantuvieron su atención por mucho tiempo, sí lo golpearon como un extraño tipo de graffiti... algo entre los jeroglíficos egipcios y lo que había visto en'Extranjeros Antiguos'.

La página de la Alerta Ámbar finalmente terminó de cargarse y la hermosa cara de Kimberly Mary Masters llenó la pantalla. Chad estudió los detalles de su rostro por segunda vez en los últimos diez minutos, esta vez con especial cuidado para procesar los detalles que la pantalla del iPhone de alta definición transmitía que el dinosaurio en el marco de metal sobre él no podía. Hizo todo lo posible para que la chica de la pantalla coincidiera con el niño que sólo había visto durante un milisegundo. Parecía la misma chica... pero ¿fue suficiente para llamar a la policía? Sólo me llevó un momento decidir. Incluso si el niño que había visto no era Kimberly Masters, era un niño entrando en un túnel de mantenimiento con un par de vagabundos. Esto por sí solo debería justificar el interés de las autoridades. Rápidamente descargó el pdf de la Alerta Ámbar y se pasó a la línea telefónica.

El 911 tomó cinco timbres completos para contestar y luego, cuando lo hizo, fue una grabación informándole que su llamada sería contestada en el orden en que fue recibida. Chad suspiró... no tanto por tener que esperar, sino por el hecho de que había que esperar tanto tiempo para recibir llamadas de emergencia. Su situación era tal que podía permitirse el lujo de esperar, pero si hubiera estado en un edificio en llamas, escondido de un intruso en su casa o desangrándose en la calle... esto habría sido una mierda. Por otra parte, en una ciudad donde las ambulancias deambulan por las calles como taxis y centros médicos de veinticuatro horas que se duplicaban como McDonald's eran comunes... ¿qué más podía esperar?

El teléfono indicaba que habían pasado tres minutos y medio cuando un humano real finalmente se puso en línea. "Has marcado 9-1-1", le informó para que comenzara la interacción, casi provocando una risa en el proceso. Sólo eran tres dígitos... ¿creyó que lo había olvidado? ¿Ocurre a menudo? "¿Cuál es tu emergencia?"

Chad no había pensado realmente en cómo presentar la situación, pero todo lo que le dijo a la operadora fue: "Creo que vi a Kimberly Masters desde la Alerta Ámbar", antes de que se conectara con el detective Ricardo Capiro. El detective Capiro era principalmente miembro de una de las"Unidades de Víctimas Especiales" de la Policía de Nueva York, pero pasaba casi la misma cantidad de tiempo en"Personas Desaparecidas", siendo los secuestros de niños una de sus especialidades....si algo tan reprobable podía ser cuantificado como una"especialidad". Pasando los primeros diez años de su carrera policial en su país natal, El Salvador, donde los niños eran llevados en promedio una vez cada treinta segundos, Ricardo tenía más que suficiente experiencia para ser llamado un"experto". Había sido el principal responsable del caso de Kimberly y, tras una pista muerta tras otra, Chad pudo escuchar la frustración y el escepticismo en su voz.

"¿Estás absolutamente seguro de que era ella, Chad?", preguntó después de que las preguntas preliminares de identificación estuvieran fuera de lugar. Chad no trató de juzgar al hombre... Dios sabe que no podía hacer ese trabajo... pero aún así fue un poco irritante; hizo lo mejor que pudo para evitar que se escuchara en su voz.

"No... no estoy absolutamente seguro. Pero, ¿realmente importa? Vi a una niña pequeña... y se dirigía a un túnel de mantenimiento con dos vagabundos. ¿No debería ser suficiente para justificar una investigación?"

"Por supuesto, Sr. Parker. Es más que suficiente....sólo estoy tratando de aclarar los hechos." La detective Capiro puso su mano sobre la boquilla y Chad pudo oírlo hablar con alguien más amortiguado entre los dedos. Un momento después, estaba hablando con Chad de nuevo. "Vale Chad....tengo a alguien dirigiéndose a tu ubicación ahora. ¿Todavía tienes contacto visual con los individuos?" Chad agitó la cabeza a pesar de la incapacidad de interpretar la moción a través de la conversación de sólo audio.

"No....te lo dije; han entrado en el túnel. Estoy en la plataforma. ¿Quieres que los siga?" La pregunta tenía un tono sarcástico, pero en el momento en que salió de su boca, Chad lamentó haberla liberado, a pesar de todo. Si seguir a secuestradores de niños potencialmente peligrosos, potencialmente locos, a un túnel oscuro y aterrador era lo último que quería hacer, entonces probablemente no debería haberlo mencionado. Ciertamente quería ayudar....de lo contrario estaría volviendo a Manhattan en este momento...pero bajarse del tren y hacer esta llamada telefónica fue su ayuda. No había forma de que pudieran pedirle que hiciera algo más que eso... ¿o sí?

La línea se quedó en silencio durante un momento como si el detective estuviera considerando una pregunta tan absurda. Cuando finalmente regresó con"¿Podrías?", fue algo más que una pequeña sorpresa.

"¿Hablas en serio?"

"Bueno....definitivamente no quiero que te pongas en una situación peligrosa de ninguna manera...sin embargo...realmente no quiero ver a estos tipos escaparse. Especialmente si es Kimberly". Se detuvo un momento y Chad esperó el remate. "¿Quizás podrías intentar ver hacia dónde se dirigen? A mis hombres les llevará al menos veinte o treinta años llegar allí. Cualquier información que les ayude a dirigirlos cuando lo hagan es... invaluable. ¿Qué opina, Sr. Parker? ¿Puede ayudarnos? ¿Puedes ayudarla?"

Tienes que estar bromeando, pensó Chad para sí mismo, ¿es posible que este tipo se lo ponga más grueso? No pudo evitar preguntarse si había alguna manera de que este detective supiera que no estaba hablando con el neoyorquino común y corriente al que no le importaba una mierda ayudar a nadie más que a sí mismo. A veces sentía como si tuviera escrito"patán" por todas partes cuando caminaba por las calles; si eso también lo estaba haciendo por teléfono... algo tendría que cambiar. Si ese no fuera el caso y la Detective Capiro usara el mismo enfoque con todos... eso podría explicar su falta de éxito.

Chad se mofó y comenzó a caminar, las respuestas que quería dar resonaban en su cabeza. No... lo siento. No creo que pueda hacer eso. Va en contra de mi religión. Tengo la espalda mal....gripe...SII crónico. Cualquier otra cosa que no fueran las palabras que salieron de su boca habría sido mejor.

"Sí... vale... supongo que puedo intentar seguirlos un poco." Volvió a mirar el cartel con desaprobación. "Esto dice'Sólo personal autorizado'....no voy a meterme en problemas por entrar aquí, ¿verdad?"

"No Chad....ahora eres'Personal Autorizado'. Sólo trata de permanecer callado e invisible....si es posible." Si eso es posible'....una gran charla de ánimo. Chad agitó la cabeza y miró alrededor de la plataforma desierta antes de abrir la puerta y asomarse a la oscuridad más allá de su umbral. ¿Realmente iba a entrar ahí? Había tomado muchas malas decisiones en el pasado... pero esto parecía ser lo peor.

"Sí... sí... no se ve", murmuró Chad de acuerdo. "Te quedarás en la línea conmigo... ¿cierto?"

"Tengo mi Bluetooth dentro, Buddy. No voy a ir a ninguna parte. La cosa es..." Chad dio un paso hacia el estrecho túnel de concreto y la sentencia del detective fue cortada....junto con la llamada. Con precisión instantánea, los límites de la señal de su IPhone estaban claramente definidos. Podía abrirse paso a través de un cuarto de milla de tierra densa y una estructura de acero, pero los tres pies de hormigón industrial que cubrían el túnel de mantenimiento como un refugio antiaéreo resultaron ser demasiado.

"Hijo de puta", se maldijo Chad. La Detective Capiro puede que no vaya a ninguna parte....pero no iba a venir con él. La gruesa puerta metálica se cerró tras él y dio un par de pasos hacia delante, esperando que sus ojos se ajustaran a la dramática diferencia de luz. Después de unos momentos, y decidiendo que no lo harían, Chad decidió utilizar una de las funciones alternativas del teléfono móvil: la linterna. Era impresionantemente brillante y otra razón por la que llamó a su iPhone "Swiss-Army Knife for the twenty-first century" (Cuchillo del ejército suizo para el siglo XXI). Ni siquiera podía contar el número de veces que le había salvado el culo al funcionar fuera de su capacidad de hacer llamadas telefónicas y, en este caso en particular, estaba inmensamente agradecido por la inesperadamente grande y redonda franja de luz que arrojó. Sin embargo, fue probablemente su primer gran error, ya que fue completamente en contra de uno de los dos únicos edictos que le habían dado: permanecer oculto. Con el polvo que se levantaba en el aire a su alrededor... parecía un globo de nieve que caminaba.

El túnel en sí estaba apenas iluminado con diminutos bulbos de fósforo amarillo espaciados cada diez pies aproximadamente. Las luces de cinco vatios no hicieron más que recordar al ojo que las paredes seguían existiendo hasta donde se podía ver. Chad no pudo ver ninguna señal del trío, pero como no estaban tan iluminados como él... eso no fue sorprendente. Con la fuente de luz más brillante en las inmediaciones proveniente de su propia mano derecha, realmente no era posible ver mucho de nada fuera de su zona de comodidad inmediata. Tomándose un momento para darse cuenta de lo totalmente anti-beneficioso que era en realidad la luz brillante del teléfono, accedió a las sombras y lo apagó. Se agarró a la pared para mantener el equilibrio y cerró bien los ojos durante veinte segundos, que fue más o menos el tiempo que tardó la linterna de su IPhone en dejar de reverberar en la parte posterior de sus párpados. Contando en silencio los segundos que tenía en la cabeza, Chad escuchó simultáneamente atentamente cualquier ruido ambiental más allá de su propia respiración.

Nada útil se ofreció, desafortunadamente....ningún arrastre de pies o murmullo de voces que se filtraban por el túnel, y cuando abrió los ojos de nuevo se presentaron con la misma quietud que sus oídos habían estado absorbiendo. El hecho de ser"reacio" sería un gran eufemismo al describir su progreso, ya que Chad comenzó a poner un pie tras otro por el túnel, que era, en su mayor sencillez, oscuro y aterrador. Al no tener experiencia en construcción o mantenimiento, se trataba de un entorno totalmente ajeno. La aproximación más cercana que tuvo de la experiencia fue caminar a través de las pasarelas de concreto desde las concesiones hasta los asientos en Citi Field; y en ese caso, el túnel había sido más ancho y mucho más corto... sin siquiera mencionar la luz brillante en su extremo.

Esto fue significativamente diferente. Con tal vez tres pies y medio de pared a pared, fue definitivamente más claustrofóbico que en un partido de los Mets, pero en el lado positivo, al menos no había espacio para que alguien salte hacia él. Que era exactamente donde estaba su forma de pensar. Lo más siniestro que pudo ver fueron las pequeñas y discretas arañas que construían telarañas en los rincones... y, sin embargo, ya se había entusiasmado con un estado de ánimo de"casa encantada", dejando que la ansiedad y el miedo se construyeran lentamente de la nada. Estaba leyendo demasiadas de esas malditas"Creepypastas" en línea. Cada pocos metros, sus pies se detendrían involuntariamente y tendría que recordarles por qué estaban allí en primer lugar: ¡había un niño allí! Si él estaba asustado ahora....imagina cómo se sentía ella.

El túnel se dobló en un ángulo lento y una vez que llegó lo suficientemente lejos como para no ver la puerta por la que entró, Chad empezó a preguntarse hasta dónde estaba dispuesto a llegar. Obviamente, no tenía la intención de caminar cada cuántos kilómetros hasta la siguiente estación. No había habido indicios de su cantera hasta ahora y sin nada que sugiriera que aún estaban frente a él, estaba a punto de darse la vuelta cuando se encontró con una puerta metálica. Estaba en la pared izquierda, frente a la línea del metro, y mientras el túnel seguía extendiéndose en la distancia, la lógica parecía dictar que esto tenía que ser donde habían ido. Eso fue a menos que fueran tan rápidos como Usain Bolt y tan silenciosos como los ninjas... y él sabía de hecho que el Sr. Glad Wrap tampoco era capaz de hacerlo en su equipo.

El letrero en el frente era de la variedad familiar, "Sólo personal autorizado" y esta vez estaba totalmente preparado para ignorarlo, sin embargo algo llamó su atención....mucho más que la primera vez que lo había visto, por lo menos. Debajo de la palabra "Autorizado", al igual que en el último cartel, había una pequeña y ordenada tira de esos símbolos inusuales que le eran tan extraños. De naturaleza pictográfica, algo en el fondo de su mente decía, tal vez es sánscrito, pero ¿cómo diablos sabría eso? Tal vez esa neurona disparada era la que prestaba atención a ese episodio de "National Geographic" que Chad sólo había pensado como ruido de fondo. Cualquiera que fuera el caso, ya fuera sánscrito, algo de "Skyrim" o galimatías... estaba definitivamente fuera de lugar en esta axila oscura del mundo debajo de la ciudad. Tan aparentemente al azar a primera vista, que pudo darse cuenta, tras una inspección más detallada con la luz del IPhone, que quienquiera que hubiera tallado los símbolos en el metal lo había hecho con el tipo de precisión y cuidado que parecía ser cualquier cosa menos"al azar". No....parecía un mensaje...una segunda señal colocada discretamente sobre la primera y su destinatario era una suposición de cualquiera.

Chad probó el mango y estaba desbloqueado, ya que el cerrojo de seguridad había sido desactivado con el mismo truco de tornillo encajado que le había permitido pasar el último. Volvió a apagar la luz, sin querer revelar su posición a quienquiera que estuviera detrás de la puerta, y lentamente la abrió... sólo un poco consciente de que todos sus músculos estaban tensos y tensos. Probablemente era más paranoia psicosomática....pero esto se sentía como otro momento de'boo' y él iba a estar listo para salir balanceándose si lo era. Le tomó un momento a sus ojos adaptarse a la completa oscuridad interior y cuando lo hicieron... aún no estaba seguro de lo que estaba viendo. El cubículo de tres pies por tres pies parecía el peor armario de conserje del mundo y Chad luchó por ver el propósito del espacio hasta que volvió a encender su"I-light"... y luego deseó no haberlo hecho. Reveló lo que no había podido ver ni un segundo antes: una escotilla de estilo submarino centrada en el suelo. ¿Fue esto de verdad?

Chad no quería que la industria de las escotillas fuera una industria en auge, pero... tenía que haber otras opciones aparte de ésta. Le costó mucho imaginar a un grupo de personas alrededor de la mesa de una sala de juntas de una empresa de diseño arquitectónico contratada que firmaba la entrada con un tema náutico y que estaba situada en un lugar tan oscuro... por no hablar de que alguien estaba dibujando el plano de esa manera. Maldiciendo la inevitable suciedad que mancharía sus pantalones caqui, Chad se puso de rodillas e intentó girar el mango circular. Estaba a medio camino esperando que no se moviera y esperando que no se moviera, pero cedió fácilmente y giró a la izquierda. Bien engrasada y silenciosa, era una puerta que no se utilizaba con poca frecuencia. La escotilla circular se levantó con la misma facilidad y se asomó a la oscuridad; los tres peldaños superiores de la escalera metálica eran realmente todo lo que podía ver.

Toda la aprensión que tenía por entrar en el túnel en primer lugar podría multiplicarse por mil, por mucho que no quisiera bajar por ese maldito agujero. Este no es tu trabajo, esa voz resonaba en su cabeza, hay gente a la que le pagan por hacer este tipo de cosas. No estás entrenado para estar en este tipo de situaciones. Eso era cierto... pero él era "personal autorizado" y... eso era algo.

"¡Maldita sea Parker... necesitas ser un hombre!" El murmullo de la pimienta no hizo nada para poner en movimiento su cuerpo, así que continuó: "Hay una niña asustada en ese hoyo y tú podrías ser su mejor oportunidad de salir". ¿De verdad vas a dejar que se quede ahí abajo... con ellos?" Chad fue lo suficientemente inteligente como para saber que sus afirmaciones eran realmente suposiciones y estaban latentes con falacias lógicas. No sabía con seguridad que habían bajado por este agujero; por lo que él sabía, había otra escotilla a cincuenta metros por el túnel y luego otra más. Aunque hubieran caído en ésta....¿era él realmente su"mejor oportunidad"? Porque esa era una noción aterradora en sí misma. A pesar de todo....las palabras funcionaron y Chad comenzó a bajarse cautelosamente por el agujero y bajar por la escalera, agarrando cada peldaño con una certeza de puño de hierro antes de alcanzar el siguiente.

Con fobias en la escala de la persona promedio, no le importaban las alturas y tampoco estaba muy entusiasmado con los espacios estrechos. La combinación de los dos tenía una delgada capa de sudor en la espalda y la frente mientras su corazón golpeaba su pecho. Se requirió un esfuerzo concentrado para mantener su respiración lenta y constante: entrar por la nariz, salir por la boca; y tuvo que seguir recordándose a sí mismo que no estaba haciendo nada malo, que se le permitía estar aquí abajo y lo más importante....que era el"chico bueno".

La escalera descendió más de lo que esperaba y, después de un punto, siguió anticipando que cada escalón que bajaba sería el último. Eventualmente lo fue....pero sólo después de que se equivocara veinte veces o más. En total, Chad estimó que había subido entre cincuenta y sesenta pies, o cuatro pisos, y estaba completamente perdido en cuanto a lo que podría estar allí abajo. La respuesta más obvia fueron los túneles de alcantarillado... era demasiado profundo para ver que era una línea de metro alternativa... sin embargo, el olor que casi siempre acompañaba a esa respuesta'obvia' no estaba presente en ninguna parte. Había aprendido por las malas a reconocer el olor opresivo del incidente del"gatito en la alcantarilla". El gatito fue rescatado, pero el olor, al igual que la vez que fue rociado por una mofeta cuando era niño, permaneció con él durante varios días.

Parecía estar en otro túnel, mucho más ancho que el de arriba; pero no había pequeñas luces estratégicamente colocadas en éste para darle ninguna definición. Si no fuera por la capacidad de Apple de dar un gran golpe a sus bombillas, habría muy poco que ver, un mar de oscuridad asfixiante que cuelga justo más allá de los bordes de su orbe iluminado. Por lo que pudo ver, Chad estaba en medio de un túnel que corría en ambos sentidos. No habría forma de determinar lógicamente un curso de acción adecuado desde aquí. Tal vez si fuera un'rastreador' nativo-americano o tuviera algunos poderes psíquicos....o incluso sólo una señal...sabría qué dirección tomar; pero al azar, poner en marcha un pasillo completamente ennegrecido, a media milla bajo la tierra, donde nadie sabía dónde estaba....bueno...no parecía prudente.

Había vuelto a poner una mano en la escalera con la plena intención de hacer la larga subida, donde, esperemos, buenos policías estarían esperando para ocupar su lugar cuando un grito penetrante resonara entre las sombras, congelando tanto su corazón como sus manos. Tres cualidades distintivas se registraron inmediatamente: primero, era el grito de una niña... un niño; segundo, estaba lleno de un miedo distinto y el tercero, el último y posiblemente más molesto, era... él podía decir exactamente de dónde venía.

"Hijo de puta", se murmuró Chad una vez que sus pulmones permitieron que se reanudara la respiración. Querías una señal. Pero hubiera preferido algo menos prohibitivo, dadas las circunstancias. Quitando la mano del peldaño metálico, se puso en marcha en dirección al ruido de la angustia. Después de algunos pasos decidió intentarlo sin la luz, pero la oscuridad que lo envolvía era tan abrumadoramente desorientadora que se encontró con que se daba la vuelta con demasiada facilidad. Por el momento tendría que mantenerla encendida, al menos hasta que alguna otra semblanza de luz decidiera presentarse.

Sin embargo, se planteó la siguiente pregunta: si habían venido por este camino... ¿cómo diablos pudieron ver? Chad pensó en la forma en que los tres habían pasado junto a él antes, sin responder el uno al otro, pero arrastrándose en perfecta sincronía, paso a paso armoniosamente. Luego pensó en que ellos repitieran esa acción a través de la oscuridad de este túnel... y le dio escalofríos. Sí....eso fue probablemente para los libros de Stephen King. Si fue Kimberly a quien vio, sin embargo, y de alguna manera se vio forzada a caminar detrás de esos bastardos enfermos....entonces fue mucho más aterrador de lo que él se había imaginado; y él no era el que debería estar asustado.

Sin la profundidad del campo para juzgar la distancia detrás de él, era difícil decir cuán lejos había llegado, pero finalmente llegó a una intersección que se ramificó en tres direcciones diferentes. Una vez más se sintió golpeado por la revelación de que no tenía ni idea de cómo proceder y, una vez más, como si se le negara la oportunidad de retirarse sin juzgar. Esta vez fue más que un grito, ya que las palabras se lanzaron desde el túnel central. Claro como el día y empapado de dolor, una joven voz gritó: "¡Ayúdame! Que alguien me ayude, por favor!" y luego todo volvió a estar tranquilo. Chad era a menudo culpable de actuar antes de pensar y, más por instinto que por nada, se puso las manos alrededor de la boca y gritó en la dirección de la voz.

"¿¡Kimberly!? ¿Eres tú, Kimberly?" Se dio cuenta de que, más allá de la estupidez de revelar su ubicación, probablemente no era lo mejor para gritar en primer lugar. ¿Y si el niño que pidió ayuda no era Kimberly? Se suponía que debían detenerse a tomarse el tiempo para explicar eso, no....no eran'Kimberly' de hecho, pero aún así les vendría bien una mano para ser rescatados de los vagabundos clandestinos. Algo así como "¿Dónde estás?" o incluso "Ya voy" habría sido mejor. Sin embargo, nada de eso importaba, ya que la respuesta que obtuvo fue suficiente para que se moviera de nuevo. Después de un grito brusco, la víctima misteriosa gritó: "¡Apúrate! Por favor..." Su última palabra, "Por favor", fue cortada por lo que sonó como el silenciamiento de una mano sobre su boca.

Chad comenzó a trotar por la oscura sala, sus pasos resonando en las paredes. Su miedo a lo invisible se hacía cada vez más pequeño cuanto más tiempo pasaba en la oscuridad y ahora la oleada de adrenalina que alimentaba su sistema iba directamente a su modo de protectorado. Era la misma sensación de preparación física y conciencia mental que sentía cuando estaba en la ciudad con Victoria en su brazo. En esos momentos estaba dispuesto a luchar contra un ejército para mantenerla a salvo y completamente dispuesto a sacrificar su propia vida y sus miembros en el proceso. Por la esperanza de que no llegue a eso.

Una vez más, la indeterminable oscuridad hacía casi imposible establecer una distancia. Contó los pasos en su cabeza pero perdió la cuenta en algún lugar alrededor de cincuenta y dejó de intentarlo. Después de varios minutos de cortar la opresiva pared de negro, Chad pensó que vio algo y se detuvo, apagando su luz para estar seguro. Había una luz al final del túnel; no era sólo una luz metafórica. Al principio había muy poca distinción, pero al cerrar la distancia los detalles fueron apareciendo lentamente... primero el contorno del túnel en sí mismo al abrirse a una sala mucho más grande; y luego las sombras parpadeantes que bailaban erráticamente contra las paredes interiores del túnel. Cualquiera que fuera el punto de donde provenía la iluminación, obviamente estaba siendo producida por una llama de algún tipo. Demasiado brillante para ser velas, la mejor suposición de Chad era que era una lata de aceite ardiente pero, para ser honesto, la única vez que realmente había visto una de esas fue en las muchas películas distópicas que disfrutó. Además, dada la extraña elección de la escotilla del submarino, no se habría sorprendido de haber visto antorchas en la muralla de un castillo medieval. Era una elección de diseño igual de peculiar, pero habría parecido mucho más representativa de la atmósfera real allí abajo.

Al llegar al umbral del final del túnel, donde se abría en una habitación que parecía cavernosa en comparación con lo que había visto hasta entonces, Chad se agachó y se asomó tan subrepticiamente como alguien de su tamaño podía hacerlo. Weird' había sido el tema de la hora desde que salió de la estación de la calle 179 y entró en un episodio muy especial de "The Outer Limits" protagonizado por Chad Parker....pero no se acercaba a cubrir adecuadamente el espectáculo que se manifestaba ante él. Una línea de montaje de preguntas pasaba por su mente en una cinta transportadora mientras procesaba la escena y la única que se detuvo lo suficiente para que él lo reconociera fue: ¿cómo es esto posible?

La habitación más allá del túnel era mucho más grande de lo que él había anticipado al venir aquí; pero estaba lejos de estar vacía. No tenía ni idea de cuál podría haber sido su propósito original con su techo abovedado y columnas de apoyo espaciadas uniformemente; era casi el doble del tamaño del andén promedio de la estación. Las paredes, una vez enlucidas y pintadas, se deterioraban con el paso del tiempo y faltaban grandes trozos en algunas áreas, dejando al descubierto el hormigón que había debajo. A pesar de eso, todavía había suficiente de los hermosos e intrincados diseños moldeados en el yeso para determinar que alguna vez había sido usado como algo para el público en general en general. Curiosamente, al menos para Chad, se parecía al santuario de la iglesia a la que asistía en Iowa. Cualquiera que haya sido su propósito una vez, parecía ser ahora un centro central para una....comunidad.

Un gran grupo de gente de la calle sin lavar había hecho su hogar en este lugar, de todos los lugares... aunque técnicamente se trataría de gente de la calle. La gente topo fue lo que le vino a la cabeza. La basura, las cajas de cartón, las cajas de huevos y los retorcidos huesos metálicos de los electrodomésticos muertos sirvieron como muebles reutilizados y constituyeron la mayor parte de sus lujos, dispuestos al azar alrededor de las ocho o nueve latas de aceite que ardían estratégicamente alrededor de la habitación. ¡Eran latas de aceite! Dado el material de origen del que sacó su suposición... eso no era necesariamente algo bueno. Tan poco atractivo como las opciones de diseño de la sala masiva podría haber parecido al turista subterráneo promedio....la gente era mucho peor. Era una tripulación verdaderamente variada, muy diferente a todo lo que había visto antes, reunida en varios grupos pequeños alrededor de sus fuentes de luz en llamas. El calor que salía de la sala era opresivo y espantoso, como estar parado en el precipicio del infierno mismo, y Chad se preguntaba cómo en el mundo esa gente podía estar tan cerca de los botes de basura quemados, de color naranja y blanco.

Los'topos' parecían más sucios que sus homólogos de arriba, si es que tal cosa era posible; pero eso no era lo que realmente los diferenciaba de los otros que Chad había visto en sus cuatro años como neoyorquino. La diferencia más notable y la única cosa que hizo que los pelos de su cuello se pararan de punta a punta fue... sus pieles. Aunque estaba bastante seguro de que había deducido la razón por la que se veían así... no lo hacía menos espeluznante. A diferencia de las personas sin hogar de la parte superior, que llevaban una piel gruesa y desgastada debido a su constante exposición a los elementos, estas personas tenían un aspecto enfermizo y pálido. Tan delgadas como el papel maché y desprovistas de cualquier color que el sol pudiera proporcionar, sus pieles eran casi opacas y colgaban de sus huesos como trajes dérmicos blancos y flácidos. Eran frágiles y débiles y los movimientos más pequeños parecían un esfuerzo laborioso. La imagen de la salud....la gente topo no lo era.

El único lado positivo de esta visión horriblemente deprimente era que si Chad era descubierto... y las cosas se iban al sur... es más que probable que él pudiera tomarlas. No es que se tratara de una especie de'plus' real, toda la escena le rompió el corazón hasta el punto de que las lágrimas tenían que ser enjugadas, pero tenía que mantener la autopreservación en su pensamiento y considerar todas las posibilidades. Después de todo, él era el intruso aquí. Si le daban un sándwich de mierda para comer y las cosas se volvían inesperadamente violentas... bueno, no veía ni uno solo de ellos que pareciera que pudieran darle un puñetazo una vez, y mucho menos varias veces. Lo más probable es que un toque ligero de plumas los derribaría a todos como si fueran dominós. Con suerte, no llegará a eso. Chad Parker había estado en muchas peleas en sus veintiocho años, la primera venida cuando tenía sólo seis años, sin embargo, todas ellas....cada una de ellas....surgieron en defensa de otra persona. Alguien siendo intimidado... alguien siendo despreciado... alguien luchando que a nadie más parecía importarle... alguien como esta gente.

Se odiaba a sí mismo por tener pensamientos de violencia contra ellos y sintió la necesidad de repetirse una vez más el mantra de"tú eres el bueno". Se supone que deberías estar aquí. ¡Estás buscando a una niña! Desafortunadamente, eso fue algo que no vio. Chad había tomado cuidadosamente toda la habitación... o al menos lo que podía ver; parecía que había profundidad adicional más allá del área iluminada. No había indicios de que los dos hombres, que no parecían compartir la misma aflicción uber-albino que la gente topo, y a la niña que vislumbró durante medio segundo se les permitió compartir una mirada... la misma niña que probablemente ya se habría convencido a sí mismo que no veía si no hubiera experimentado sus gritos de ayuda. Aunque esto no era exactamente un callejón sin salida, era suficiente para permitir que la duda empezara a subir por su columna vertebral de nuevo; era otra situación con la que no tenía entrenamiento táctico para lidiar... sin mencionar que no tenía ni idea de cómo proceder.

Las dos últimas veces que esto había ocurrido, había pedido una señal de algún tipo... y en ambas se le concedió una, aunque en forma de un grito direccional. La parte de él que no tenía ganas de estar allí y seguía tirando de sus faldones que...seamos honestos...era la mayor parte de él, exigía que no pidiera un tercero. Casi lo había sacado del laberinto sin luz y enterrado muy por debajo del mundo que ya conocía dos veces... sin éxito; y seguía mordiendo el ansia de su partida, pinchando sus piernas con alfileres y agujas y la sensación de piernas inquietas que a veces lo mantenía despierto por la noche cuando había tomado demasiada cafeína. No lo hagas! Le gritó en la oreja; ¡no te atrevas a pensar en ello!

Desafortunadamente para su'León Cobarde' interior, los instintos que sus padres le inculcaron durante dieciocho años resultaron ser un motivador más fuerte y, después de silenciar el miedo, lo pensó: Ojalá tuviera una señal. Después de varios segundos de lo mismo, Chad se sintió un poco decepcionado, ya que casi se convenció de que el pensamiento en sí había sido el catalizador para iniciar al niño en las dos ocasiones anteriores....una especie de encantamiento mágico. Eso solo debería haber sido prueba suficiente de que no estaba entrenado para estar aquí abajo haciendo....esto. Si contaba con pensamientos mágicos que le ayudaran a navegar en cualquier situación en la que se encontrara.... el niño probablemente estaba jodido. Tal vez él también.

El Chad regresó a la oscuridad del túnel a unos pocos metros y sacó el teléfono por casualidad, por muy improbable que fuera, para recibir una señal y golpeó la pantalla con las manos hasta que la luminosidad pudo ser atenuada. Ahora sería un buen momento para estar en contacto con la detective Capiro. Según la IA de Apple, que no venía con una voz desencarnada como la de Alexa o Siri, hacía poco más de una hora que se les había cortado la primera y única vez que hablaban y, desafortunadamente, parecía que iba a ser aún más largo. Bordeando silenciosamente el área abierta, Chad extendió el IPhone hasta donde pudo llegar sin revelar su posición....todavía sin barras. ¿Quizás debería intentar dar marcha atrás un poco? Había dejado abierta la escotilla y la puerta de la escotilla... la policía no podía estar tan lejos, ¿verdad?

Sin previo aviso, el IPhone emitió su bip de notificación cada hora a las 2:00am. Chad apenas había notado el pitido de la 1:00 de la madrugada, acababa de entrar en el túnel de mantenimiento en ese momento, pero ahora... ahora parecía demasiado ruidoso y completamente fuera de lugar en el ambiente. No había forma de que no pudieran haberlo oído. Metiendo el teléfono en su bolsillo trasero, rezó para que no lo hubiera hecho y apenas apretó un ojo a la vuelta de la esquina. Sus plegarias no fueron respondidas. Había movimiento; varios de ellos miraban a su alrededor, las cavidades hundidas alrededor de sus ojos oscurecidas por las llamas brillantes y, en contraste con sus rostros blancos y pálidos, les daba la apariencia de esqueletos en movimiento... los disfraces de Halloween cobran vida. Varios de ellos estaban tratando de ponerse de pie, pero se hizo lenta y deliberadamente y parecía que podrían romper algo en el proceso. Todos ellos parecían estar hablando... aunque no necesariamente entre ellos. Era más bien como si estuvieran haciendo anuncios al aire en general.

Ninguno de ellos hizo mucho ruido y las palabras llegaron al Chad como un desorden desordenado e incoherente. Las pocas veces que una frase o un par de palabras se las arreglaron para llegar a su oído sin las trabas de los demás... ni siquiera sonaban como un lenguaje real. "Pluggy huggy, pluggy pluggy." "Huft ust. Huft ust." "Kippy Mippy. Ippy wippy dippy." Era un galimatías. Sonaba como si un bebé hablara... o por lo menos la forma totalmente irritante en que un padre cariñoso le habla a su bebé; y era la única señal que necesitaba para señalar la retirada. Excepto que, en el momento en que se giró y dio su primer paso de regreso a la oscuridad de la que provenía, Chad fue detenido una vez más por el grito de Kimberly; y esta vez no hubo duda de que era ella o no. Al igual que en su experiencia anterior, a los dos sólo se les permitía hacer contacto visual durante el tiempo que durara un pelo, pero era suficiente para fortalecer su determinación y darle la motivación que necesitaba. No sólo se le permitió estar allí... se suponía que debía estar allí; se le estaba guiando. No había forma de que dejara este infierno bajo la tierra sin Kimberly Masters.

El grito era débil....su desvanecida fuerza era evidente, apenas sostenida por los últimos vestigios de miedo antes de que finalmente cayese en un estado comatoso de aceptación. Chad no tenía hijos propios ni hermanos o hermanas que le proporcionaran sobrinos o sobrinas para cuidar a los niños en la"noche de citas", pero no necesitaba la experiencia con los niños para saber lo que significaban esos tonos. Fue una expresión profundamente primitiva, totalmente humana y capaz de ser hecha por todas las edades. La desgarradora cualidad del patético ruido habría sido suficiente para conmover a Chad. Verla, sin embargo, le hizo algo a su ser fundamental. Podía sentir un cambio completo en su carácter, ya que estaba lleno de una ferocidad de voluntad férrea que nunca antes había conocido, así como de una convicción absoluta en su propio destino manifiesto. Esa misma noche, después de charlar con Markus y fingir que disfrutaba del caviar que el coleccionista de fluidos de género había insistido en que eran "gnosis", Chad había pensado que toda su vida estaba llegando hasta ese día... y ahora... ahora estaba seguro de que estaba en lo cierto. Pero no por las razones que había imaginado en ese momento.

Cuando Chad la vio, estaba en el otro lado de la habitación, al borde de lo que la iluminación de las latas de bomberos le permitía ver, con esa misma capucha negra que casi la envolvía. La mugre manchó sus mejillas, que se apretaron contra sus huesos y sus ojos se abrieron de par en par con el miedo. La pobre no se veía bien....en absoluto....pero al menos estaba viva. Entonces, tan pronto como él la vio y la reconoció, ella se fue, tironeada hacia atrás en el oscuro abismo por manos invisibles. No sabía si esas mismas manos habían sofocado una vez más su capacidad de gritar cuando la sacaron, pero Kimberly no hizo ni un solo comentario. Fue una transición violentamente tranquila; primero ella estaba allí... y luego no estaba. Chad no dudó en avanzar esta vez.

Con la forma en que estaba dispuesta la habitación y debido a que faltaban grandes porciones del piso, la ruta más rápida y segura hacia el lugar donde la última vez que la había visto de pie... lo llevó directamente a través de la horda de gente topo que se movía lentamente; y Chad fue golpeado con otro pensamiento que inducía a la culpa. Probablemente debido en gran parte al completo adoctrinamiento de la cultura pop que deformaba las mentes de la mayoría de los televidentes estadounidenses, la imagen que me vino a la mente fue la de Rick y Michonne abriéndose camino a través de una habitación de los no-muertos, o "caminantes". Por un segundo muy perturbador, tuvo que recordarse a sí mismo que estas personas no eran zombis antes de decidir que podría haber terminado con "The Walking Dead". Tenía que haber algo mejor que hacer con sus domingos por la noche.

El plan de Chad era tratar de engañarlos. Desde la escuela secundaria, Chad había jugado en un partido de fútbol e incluso entonces sólo había sido como defensa y no como corredor, pero... ¿cuán difícil podía ser? Sinceramente, su mayor preocupación era asegurarse de que no les hiciera daño; mientras que un fuerte brazo rígido parecía impresionante en la línea de treinta yardas... aquí podría ser una maniobra fatal. Estaba tan entusiasmado con la adrenalina y la determinación que poner a una o más de estas personas que ya sufrían en el hospital era una preocupación legítima. De hecho, era tal la preocupación que, cuando finalmente se pusieron en contacto, el Chad decidió no hacer ningún movimiento enérgico. Para cuando llegó al centro de la sala, la mayoría de ellos ya se habían puesto de pie, mientras que los demás todavía tenían dificultades para hacerlo. Cinco o seis de ellos se pusieron en contacto frenéticamente mientras lo rodeaban y comenzaron a golpearle suavemente con las manos, mientras balbuceaban incoherentemente con frases que rimaban alternadamente.

"Hicky uicky. Picky." "Hiffa uiffa. Hiffa hiffa." "Hunny unny".

Como la colección de Dr. Seuss para los criminales locos, eran divagaciones de hombres locos y sin embargo inquietantemente similares; era si habían creado su propio lenguaje... y ninguno de ellos hablaba el mismo dialecto. Era extraño más allá de la habitual falta de cordura que se veía en la parte superior con su naturaleza colectiva y casi lo detuvo mientras intentaba lentamente abrirse camino a través del creciente grupo de poetas locos de mierda de murciélago que construían a su alrededor.

"Ducka iucka thucka." "Kappa mappa". "Killy milly; killy milly."

La combinación de versos inanes que venían en estéreo de todas las direcciones, manos sucias que dejaban un número cada vez mayor de huellas en su camisa de vestir, un olor rancio y humeante que atacaba sus sentidos y las máscaras de la muerte con ojos desalmados que le rogaban que entendiera su lengua nativa eran casi suficientes para hacer creer a Chad que él también estaba perdiendo la cabeza... casi... Más allá del abyecto horror que se desarrollaba a su alrededor, mantuvo la imagen de la cara de Kimberly al frente de su mente, así como la de sus ojos.... ojos que habían estado llenos de desesperación de una manera que Chad nunca antes había visto. Lo mantuvo avanzando a través de la apestosa colección que se asemejaba mucho a lo que se hubiera imaginado de los verdaderos "muertos andantes" y los empujó lo más suavemente posible, aunque algunos de ellos fueron cayendo con exclamaciones rítmicas bien colocadas.

Chad agitó la cabeza mientras intentaba navegar por la masa que, de ninguna manera, intentaba facilitarle las cosas. "No sé lo que quieres", hizo todo lo que pudo para explicarlo. "No puedo entenderte. Lo siento mucho. No llevo dinero encima". Se sintió culpable por asumir que el dinero era incluso el objeto de sus deseos... era justo a lo que estaba acostumbrado. "Por favor", trató de suplicarles; "Necesito pasar. Necesito ayudar a esa niña. ¿Viste a una niña pequeña?" Se dio cuenta de que sin un título en Advanced Mad Hatter, esa última pregunta era probablemente estúpida. Tenía sentido, sin embargo, que al menos hubieran visto a Kimberly mientras estaba aquí abajo y si, en el fondo, todavía eran... humanos... entonces deberían querer ver a un niño llevado a un lugar seguro, especialmente desde un lugar como éste. Su estimación era parcialmente correcta: ellos reaccionaron al hecho de que mencionara el tema de Kimberly Masters. No era exactamente lo que él esperaba, o al menos esperaba, desafortunadamente. El grupo pareció duplicar sus esfuerzos para evitar que avanzara. Dedos óseos se clavaron en sus brazos y se agarraron a su ropa con unos puños lamentablemente debilitados que no hicieron nada para impedir su progreso. Fue un poco irritante... y un poco asqueroso... pero más que nada, fue sorprendente. ¿Por qué no querrían que ayudara a un niño?

Le tomó varios minutos llegar al otro lado del pasillo sin causar el tipo de daño con el que no podría vivir más tarde, a pesar de que los miembros del grupo de velocistas continuamente se ponían en su camino y le rogaban: "¡Nocka! Nocka!", "Nilly! "¡Nilly!" o algo así de enloquecedor. Hacer su camino a través del mar de psicóticos sucios era como caminar a través de un horno y todo su cuerpo estaba lleno de sudor arenoso e incómodo. Positivo este aroma se quedaría con él por un tiempo, Chad había hecho todo lo posible para respirar por la nariz porque, por muy malo que fuera el olor, era peor el sabor; y ahora era una parte de él....pegado como el pegamento. Vicky insistiría en múltiples duchas.

La gente topo cedió al llegar a la periferia de la luz, aparentemente temerosa de todo lo que estaba más allá de lo que podían ver. La reacción de Pavlov fue perturbadora por derecho propio. ¿Era el mundo entero de esta gente? ¿Era posible sobrevivir sin aventurarse fuera de este pequeño pedazo de infierno? Parecía incomprensible y por eso.... Chad ni siquiera lo intentó. Una misión de rescate a la vez. Su prioridad tenía que ser el niño secuestrado ahora mismo. Una vez que la tuviera de vuelta en los brazos de sus padres, podría regresar con las autoridades apropiadas que sabrían cómo ayudar a estas personas... o al menos darles instrucciones. Parecía poco probable que él mismo regresara aquí.

Se aventuró unos metros en la oscuridad antes de sacar su iPhone de nuevo. Fue tentador pararse allí por un momento y disfrutar de las sombras que estaban casi veinte grados más frías que en el centro de la habitación, pero se mantuvo en movimiento. La linterna reveló otros treinta o cuarenta pies de terreno traicionero para ser navegado antes de que el gran salón terminara en un gran conjunto de puertas dobles. Chad sintió un pequeño alivio de que no había múltiples opciones entre las que elegir... pero ese escenario podría cambiar en el momento en que se abrió camino. Se necesitaron varios saltos grandes y algunas maniobras de ida y vuelta para llegar a las puertas y Chad se preguntó cómo esos hombres habían logrado que Kimberly cruzara tan fácilmente en la oscuridad total.

Las puertas se abrieron hacia una plataforma metálica y cuando Chad salió se quedó asombrado por lo que vio. El primer pensamiento que le vino a la mente fue: ¿estoy todavía en Nueva York? La plataforma se elevaba muy por encima del suelo con una larga rampa y una escalera de caracol que se extendían hasta la base rocosa. Era una gran caverna de roca abierta. Cuando Chad tenía nueve años, sus padres lo habían llevado a las únicas vacaciones familiares que lo sacaron de Iowa y lo alejaron del negocio de fumigación de cultivos de su padre. Habían debatido las vacaciones durante varios meses antes y había literalmente cientos de lugares a los que Chad quería ir. Sus principales peticiones incluían la playa....o la costa; un parque temático con base en Disney....y de nuevo, la costa estaba bien, o incluso una gran área metropolitana donde podía ver un verdadero partido de béisbol de las Grandes Ligas. Con todos estos factores en mente, ¿a dónde eligió su padre para que fueran? Western Kentucky....Mammoth Cave. "Es una de las'Ocho Maravillas del Mundo'", había sido su razonamiento en ese momento y Chad no podía estar más descontento con la decisión. Esas vacaciones fueron, para su yo más joven, un sello de decepción.

Dicho esto.... Mammoth Cave era bastante guay. Antes de escabullirse a través de "La miseria del gordo" y agacharse junto a "La agonía del hombre alto", la gira de seis millas comenzó en una enorme extensión conocida simplemente como la "Rotonda". Era una de las salas más grandes descubiertas, si es que era la lengua vernácula correcta, en la cueva más grande del mundo y este lugar tenía ese aspecto. Con el techo de la cueva a más de 30 metros de altura en algunos lugares, era a la vez majestuoso y hermoso; pero tan inesperado que su visión dejó a Chad aturdido hasta la inmovilidad. Había sido una especie de espejismo o alucinación; definitivamente no se parecía a nada de lo que había oído hablar. Recordó un artículo en "Vanity Fair" hace unos años en el que se analizaba exhaustivamente lo que existía bajo la Gran Manzana y que cubría el sistema de agua, el metro, los ferrocarriles, los túneles, las alcantarillas, los desagües y las líneas eléctricas y de cable, pero no había ni una sola cosa sobre las cavernas rocosas gigantes.

A poca distancia de la base de la escalera había lo que parecía ser algún tipo de equipo, tal vez construcción, así como varias paletas enormes de vigas de acero sin usar. Sin embargo, era imposible identificarlos con certeza debido a los mínimos grados de luz disponibles. La única iluminación provenía de una serie de antorchas tiki compradas en la tienda que corrían en línea desde el final de la rampa, que descendía en el extremo opuesto de la plataforma desde la escalera, directamente a las profundidades más allá de lo que podían señalarle a él. No tenía sentido buscar su signo esta vez... definitivamente estaban llevando a alguna parte.

Después del minuto completo que tardó el desconcierto en desvanecerse, Chad comenzó a bajar, eligiendo las escaleras en lugar de la rampa e iluminando esporádicamente el camino a medida que avanzaba. En parte porque no le gustaba la pendiente tremendamente empinada de la rampa; pero más que eso... era lo más cercano que tenía a una puerta trasera en ese momento. Caminar en línea recta junto a las únicas fuentes de luz en una masa interminable de oscuridad podría dejarle un poco....expuesto. Su plan era poner un poco de distancia entre él y el sendero mientras aún usaba las luces para navegar. Tendría que tomárselo con un poco más de calma, por supuesto, y hacer todo lo posible para no cometer ningún error que pudiera resultar en un hueso roto. Algo le decía que el 911 no le serviría de mucho aquí abajo. Puede que no fuera la forma más segura de continuar....pero no dejaba que nadie se le echara encima. Si estos tipos no tenían reparos en secuestrar a una niña y luego arrastrarla, gritando, a través de la versión neoyorquina de "Mordor", entonces probablemente no se oponían a saltar a un tipo de las sombras. Especialmente cuando había tanta abundancia de sombras.

El equipo que se encontraba al pie de las escaleras estaba destinado a la construcción, o al menos hasta donde el Chad podía decir. No era exactamente lo que uno llamaría"práctico". Había un par de elevadores de carga, varios martillos neumáticos y algunos artículos que tendría que"Google" para identificar. Lo realmente extraño de ellos, sin embargo, era su edad aparente. Sin duda, la persona equivocada para adivinar algo así, parecía que eran de finales de los sesenta o principios de los setenta. En cualquier caso, era evidente que los objetos habían estado sentados aquí durante mucho tiempo....dinosaurios de metal inactivos. Evidentemente, hubo planes para este espacio en un momento dado; ¿qué podría haber pasado para que se quedaran aquí indefinidamente?

Volviendo a prestar atención a la cueva en la que aún no podía creer que estaba parado, Chad comenzó a dar sus pasos deliberados hacia la oscuridad. Ocasionalmente necesitaba usar la linterna para verificar con seguridad una pisada, pero en su mayor parte el suelo de la cueva era liso y fácil de transitar, aunque en una ascensión constante, y encontró que las antorchas aún le proporcionaban suficiente luz para evitar que se suicidara. Alrededor de unos cien metros dentro de la caverna, donde ya no se podía ver la plataforma metálica, el suelo comenzó a inclinarse repentinamente hacia arriba con una fuerte inclinación que parecía coronar varios metros por encima de su cabeza. La laboriosa escalada le quemó las pantorrillas mientras sus pulmones luchaban por respirar cada vez más el aire rancio de la cueva. Desde su paso por la sofocante"Cueva de la Gente Topo" se sentía como si una gruesa capa de pelusa se hubiera acumulado en su tráquea, tráquea y tubos bronquiales, como lo harían sus dientes después de comerse el botín de una exitosa velada de"Truco o Trato" cuando era niño.

Al encontrarse con una pared después de unos pocos y arduos pasos, se hizo evidente que se inclinaban hacia adentro a ambos lados y convergían en el sendero, forzándolo a acercarse cada vez más al sendero iluminado. En la cúspide fue necesaria una pausa para recuperar el aliento. Había sólo diez o quince pies más antes de que la cueva llegara a su fin en un túnel por el que continuaba el sendero bien iluminado. Ya no habría más que evitar la corriente iluminada si él siguiera adelante. Con las manos en las rodillas, el sudor goteando de la frente y buscando oxígeno, Chad hizo lo mejor que pudo para distinguir cualquier sonido sobre su propio jadeo. Los únicos ruidos que había oído hasta entonces eran sus propios pasos apagados y el eco apagado que habían producido. No había ninguna Kimberly... no había vagos aterradores... no había monstruos gruñendo en las cuevas, sólo la cuestionable realidad de su entorno actual.

Mientras daba su primer paso en la boca de otro túnel, dos cosas le golpearon inmediatamente. El primero era el túnel en sí, que compartía dimensiones similares a la anterior, pero más que los bordes duros de la estética del hormigón industrial que había estado viendo, se definía con paredes de roca lisas y redondeadas. Había una franja de símbolos dispuestos con precisión, de pulgadas de alto que corrían en una línea a ambos lados, aparentemente a lo largo del túnel. Tenían un aspecto extraño y habrían sido un tanto perturbadores si hubiera sido la primera vez que los hubiera visto; sin embargo, como era la tercera vez, eso lo enfermó físicamente.

La segunda cosa que le saltó a la vista fue una sorpresa y eso fue lo que realmente decía, dada la noche que ya había tenido, fueron las antorchas en sí mismas. Estaban lejos de las antorchas tiki de la variedad Dollar Store que él suponía que eran de lejos....lo más lejos posible. Cada antorcha tenía su propio e intrincado diseño, adornado con pequeñas piedras blanqueadas que se parecían un poco a... Oh, Dios mío, no... no eran piedras en absoluto. Eran dientes, huesos y fragmentos segmentados de ambos. Con el cuidado de un maestro artesano, cada pieza había sido colocada individualmente en báculos tallados a mano para crear mosaicos morbosamente detallados que culminaron con lámparas de aceite en llamas que parecían tan viejas como el tiempo mismo. Chad esperaba que no fueran nada más que accesorios de Halloween bien hechos....rezando realmente. Sin embargo, una cuidadosa inspección pareció indicar que ese no era el caso, y lo asustó muchísimo. Eran las cosas más siniestras que había visto en su vida. Por supuesto que había llegado a la conclusión inmediata de que eran huesos y dientes humanos, lo que probablemente no ayudó, pero como la tercera antorcha de la fila tenía los huesos de una mano humana, dispuestos como una mano humana, que sostenía la lámpara antigua... no parecía demasiado estirada. Todo lo demás que había sucedido hasta ese momento había sido raro... hasta espeluznante... pero esto era enfermizo. Esto era malvado.

Chad tuvo que recordarse....una vez más...por qué estaba aquí en primer lugar. Excepto que fue más una comprobación intestinal que un recordatorio. La primitiva reacción de'pelear o huir' estaba en pleno efecto ya que cada nervio de su cuerpo se unió en perfecta armonía para un coro de'¡Corre, corre, corre, será mejor que corras! Curiosamente, el ritmo era un poco más frenético y de pánico de lo que cabría esperar de la melodía de Pink Floyd. El impulso de volver atrás para salir del túnel y regresar a un mundo de puertas delanteras con cerrojos era casi abrumador. Un ciclón de confusión interior le destrozó; había hecho falta toda su fuerza de voluntad para llegar tan lejos, pero después de ver esto... algo que parecía sugerir que su mortalidad real podría estar en peligro si continuaba... era hora de ver quién era realmente como hombre. No quería morir. Por supuesto que no quería morir. Su vida valía mucho para él. Pero esa no era la pregunta... ¿o sí?

La pregunta era: ¿su vida valía más que la vida de Kimberly Masters... no sólo para sí mismo... sino para el mundo? Tuvo casi treinta años de una buena vida: padres cariñosos, populares en la escuela secundaria, se graduó de la universidad, encontró el éxito profesional y, lo más importante, encontró el más verdadero de los amores verdaderos. Kimberly tenía ocho años en su haber; ¿cuáles podrían ser sus mejores reflejos, posiblemente... aparatos ortopédicos... fiestas de pijamas... mostrar y decir... ser secuestrada? Si Chad Parker era el ser humano que siempre había pensado que era... ¿hubo siquiera una pregunta? No... no, no lo había. Puede que le haya llevado unos minutos más reunir su compostura, pero finalmente comenzó a bajar por el "Templo de la Perdición", colocando un pie tras otro de forma constante y determinada. El túnel en sí no era terriblemente largo, tal vez cincuenta pies de largo y Chad trabajó duro para mantener sus ojos hacia adelante y alejados de las horribles antorchas de hueso y los jeroglíficos dementes.

Se agachó de nuevo cuando el túnel se abrió en su nueva habitación y fue, de lejos, el golpe de estado... la guinda del pastel... la cereza de su helado de mierda. Tan inimaginable como era que cualquier cosa pudiera superar la extraña cabalgata de eventos y lugares de interés que se había desarrollado ante él desde que se retiró del F-Train hace un millón de años....aquí estaba. Este tenía que ser el ápice, el anillo central en este circo de diez anillos del infierno en el que se había encontrado; Chad intentó lo mejor que pudo para asimilar y procesar la escena sin ceder a la tentación de gritar como el niño asustado que estaba empezando a sentir.

La sala circular de cuarenta por cuarenta pies, muy parecida al túnel que conduce a la entrada, parecía estar cortada de las paredes de roca de la cueva misma con las mismas paredes suavemente curvadas. En ángulos de noventa grados tanto a la izquierda como a la derecha de su posición había dos aberturas adicionales en la habitación en forma de disco....posiblemente habitaciones en sí mismas o más túneles. Justo enfrente de él, al final del óvalo, había un gran cubo negro con una losa de mármol adicional encima. Parecía, a falta de una palabra mejor, un altar. Cada centímetro de las paredes y el techo estaban cubiertos por los complejos criptogramas y símbolos, que parecían bailar de un lado a otro en la luz parpadeante de las seis antorchas, uniformemente espaciadas, montadas en las paredes.

Eran más grotescas que las que bordeaban el camino, si es que eso era posible; y aparecieron como brazos en descomposición, hombros fusionados en piedra caliza en un extremo mientras dedos chisporroteantes agarraban las linternas en el otro. Aunque todo eso pudo haber sido directamente de una fantasía de Stephen King, no fue lo que realmente cuajó su sangre. Ese honor fue para la gente de la sala. Había tres filas uniformemente espaciadas de personas arrodilladas con sus cabezas en el suelo de piedra, todas inclinadas hacia el altar directamente. La mejor suposición de Chad era que también eran gente de la calle sin hogar, pero no podía imaginar por qué ningún ser humano... sin hogar, psicótico o de otro tipo... se dejaría someter a las condiciones totalmente inhumanas que estaba viendo.

Los dieciocho estaban completamente desnudos y gravemente desnutridos hasta el punto de que casi todos los huesos se expusieron a través de la piel. Rastreados con sangre, tanto marrón seco como rojo fresco, casi todos tenían grandes heridas abiertas o brutales laceraciones....o ambas. Un hombre tenía un cuadrado de cinco pulgadas cuidadosamente removido de su costado exponiendo las porciones faltantes de cuatro costillas y le recordaba al Chad al maniquí de plástico Mr. El verano se usa en Biología 101. Ese tenía piezas de rompecabezas limpias que eran fáciles de quitar, sin embargo, este tipo... no tanto. A una mujer que sólo le quedaban unos pocos parches de pelo largo en el cráneo cicatrizado y calvo le faltaba una oreja, varios dedos y un pie. Las lesiones sólo se hicieron más repulsivas y Chad forzó a sus ojos a alejarse completamente de la vista.

No había decencia humana en este lugar. Era un templo para el tipo de enfermedad incomprensible que sólo había experimentado previamente en el campo de la ficción. Lo más llamativo de todo fue el hecho de que estas personas aún estaban vivas... todas ellas; no sólo habían estado respirando y haciendo ligeros movimientos, sino que también cantaban al unísono... los que todavía tenían sus cuerdas vocales pegadas al menos. Al principio era difícil distinguirlos con la cara hacia el suelo o hacia el altar, pero después de unos minutos de no mirarlos.... pensó que lo tenía.

Fue, "Alzaze...Alzaze...Alzaze...Alzaze," una y otra vez. Más galimatías. No sabía por qué esperaba que fuera algo más que eso. Tan horripilante como lo fue el salón redondo... no había niñas pequeñas `escoltadas' por un hombre alto de plástico o un hombre redondo en capas. Logísticamente, lo más inteligente que podía hacer ahora era retroceder hasta que encontró a un detective buscador y luego los trajo de vuelta aquí, pero... no se atrevió a hacerlo. El giro gráfico y perverso que esto había tomado de repente sólo significaba que la vida de un niño estaba en mucho más peligro. El tiempo que pasó tratando de encontrar ayuda podría ser el tiempo usado cortando la garganta de Kimberly Masters de oreja a oreja. Por supuesto no había manera de decir definitivamente que estos eran sadomasoquistas adoradores del diablo... pero había estado en el cine lo suficiente como para saber que lo oculto tenía que estar involucrado aquí. La gente que estaba en ese tipo de partidos era la misma que tenía tendencia a la tortura y al sacrificio de niños... gente con apetito por el dolor, el sufrimiento y el tipo de maldad que Chad nunca podría imaginar.

No....iba hacia adelante sin importar lo que pasara; había ido demasiado lejos para dar marcha atrás ahora. Sólo había dos opciones en este punto y después de una breve ronda de "Eenie-meenie miney-moe", su "mamá" le dijo que la ruta a su izquierda era "la mejor". El Chad, que se arrastraba tan sigilosamente como sus doscientas dos, doscientas veinticuatro libras de peso, se mantuvo bajo y se abrió camino a lo largo del muro curvo. Sus músculos estaban torcidos y listos para correr si se revelaba su posición. No era tanto que pensara que estas pobres almas serían una amenaza física real para él, sino que era más bien el hecho de que los ocupantes de la habitación eran portadores de un sinnúmero de enfermedades. Sin embargo, no se habría sorprendido si "Pinhead" hubiera decidido hacer una aparición como invitado. Parecía algo en lo que estaría metido.

Llegó a la apertura sin molestar a los fieles, aunque ya deseaba que pudieran hacer una palabra distinta a "Alzaze". Incluso la gente topo se confundió un poco. Deslizándose por el arco de cuatro o cinco pies, Chad encontró que, en contra de sus expectativas, no era un túnel, sino que conducía a otra sala circular, tres cuartos más pequeña que la anterior, pero aún cubierta con los mismos escritos arcanos que la"capilla". Estaba desocupado, lo que fue un alivio al principio... por desgracia, eso incluía también a Kimberly, por lo que fue una sensación de corta duración. Su lado positivo era que al menos reducía la búsqueda y que había planeado volver a saltar contra la pared de la habitación principal cuando le llamaron la atención los objetos reales de la habitación en la que se encontraba. Viendo que la habitación más pequeña estaba vacía, sus ojos, llenos de adrenalina, casi habían mirado más allá de ellos y ahora....deseaba que lo hubieran hecho.

No había nada en el centro de la habitación, pero grandes pedazos de piedra habían sido esculpidos de las paredes, a la altura del pecho y espaciados uniformemente, para crear....estantes. Empezando por su izquierda, había trece en total, pero sólo los últimos tres estaban vacíos. Estaban tenuemente iluminadas por velas negras sostenidas en lo alto por manos humanas cortadas, en lugar de los brazos llenos que sostenían las antorchas, no era la forma en que él habría ido con el diseño interior, pero había visto a algunos artistas que eran famosos por crear imágenes más obscenas que ésta. Incluso estos, por repulsivos que sean, se venderían en Los Ángeles a algún coleccionista de H.R. Giger.

Ninguna de las diez estanterías ocupadas era igual, aunque todas eran de naturaleza similar: una pequeña colección de objetos dispuestos en cada una de ellas como una especie de monumento conmemorativo. La única cosa que todos ellos tenían en común era probablemente la más repugnante. Pegado a la pared dentro de cada estante con algún tipo de epoxi transparente y dispuesto para ser completamente bañado en la escasa luz, había un volante con una foto y alguna información. Todos eran Alertas Amber! Sintiendo que le habían dado un puñetazo en el estómago, Chad tropezó con el más cercano.... tenía que estar seguro. Tiffany Jane Martin. Edad 6 años. Fue visto por última vez en Central Park con su madre. Con lo que parecía una tremenda cantidad de cuidado fueron unos de los tenis Nike rosas de Tiffany, una boina amarilla, una foto de Tiffany con sus padres, un mechón de su pelo y....no...por favor no...no es eso. Era su pulgar. ¡Esos hijos de puta enfermos se han cogido el pulgar!

Esta sensación de ebullición que hizo que la sangre se acumulara en su campo de visión era una sensación nueva para él y tan cómoda como se sentía al instalarse en su nuevo hogar era tan aterradora como lo era al mismo tiempo. Chad Parker, por primera vez en toda su vida, quería matar a alguien. Todavía esperaba que Dios no tuviera que ser así, pero en ese momento, estaba listo para tomar una vida. Miró el volante de alerta durante un minuto entero, rezando para que las palabras se reorganizaran en algo menos traumático, antes de pasar al siguiente. No quería ver el contenido de cada estante... en absoluto; pero... tenía que ver... tenía que saber; estos niños merecían eso al menos. Cada uno parecía imposiblemente peor que el anterior.

Marie Daniels de 7 años: dejaron sus dos dedos grandes, Cynthia Gentry de 11 años: sus orejas, Jamie Knox de 9 años: su nariz, Shaniqua Masters de 8 años: la piel de su cara. Chad vomitó una pequeña pila de caviar y quiche. Se había retrasado. Cuando llegó al décimo pequeño monumento, todo su cuerpo temblaba de rabia. Mucho más allá del punto de simplemente querer matar, estaba listo para romper, mutilar y destrozar; quería cortar a quienquiera que hiciera esto en tantos pedazos El mejor equipo de cirujanos de Humpty Dumpty miraba la pila de carne irreconocible y decía "¿qué demonios? Era un nivel tan incendiario de rabia desenfrenada que estaba empezando a esperar que se encontraría con Plastic-Lurch y Puffy-Fuck cara a cara. Nada menos que entregarles toda la extensión de su ira aliviaría a este monstruo que lo estaba comiendo de adentro hacia afuera y nadie, ni siquiera Dios mismo, diría que la justicia no estaba de su lado cuando lo hizo.

Lo único que le impidió ceder a la catarsis completa de un increíble alboroto de Hulk a través de las cámaras contiguas fue el contenido de la décima estantería, tanto lo que contenía....como lo que no contenía. La foto en el décimo volante era una cara familiar... la que había estado buscando desde el principio, y esperando no encontrarla. Era Kimberly: pelo oscuro, ojos oscuros, hoyuelos, sonrisa contagiosa....desgarradoramente adorable. Él y Kimberly Masters nunca se habían conocido, hablado o incluso estado en la misma proximidad; a pesar de ello, después de los acontecimientos de las últimas horas, Chad sentía que la conocía. Tan loco como sonaría si alguna vez lo dijera en voz alta... pensó que tal vez la amaba. Tal vez fue sólo la presión aplastante del estrés de la noche desencadenando reacciones sinápticas a un ritmo sin precedentes y dejando su debilitado estado emocional vulnerable a malas interpretaciones sugestivas, confundiendo la simpatía y la preocupación por algo más grande; pero....él no lo creía así.

Independientemente de las verdaderas motivaciones, ver las cosas que no estaban en el estante de Kimberly ayudó a bajar ligeramente su nivel de furia a DEFCON 2. No necesariamente disminuyendo la rabia, sino más bien infundiéndole la pequeña dosis de esperanza que se necesita para evitar que se amargue sin pensar. Fuera de la terrible Alerta Ámbar en sí, había otro objeto relacionado con la niña que ahora se sentía como su hija; era un oso de peluche bien usado, un ojo negro perdido en las arenas de muchas veces que pasaban las horas de dormir. Claramente amado, Chad odiaba verlo aquí... en este lugar... pero al mismo tiempo, verlo solo era un espectáculo bienvenido. Sin un apéndice sangriento que decorara esta parte de su horrible vitrina de trofeos, era razonable suponer que Kimberly Masters aún estaba viva. Era lo que necesitaba creer de todos modos. La aceptación de la alternativa retorcida probablemente requeriría que alguien más tomara las riendas mientras Chad se retiraba por un tiempo. La esquizofrenia no era realmente una cosa en su familia pero, dicho esto, este fue el tipo de cosa que causó que las personas divididas nacieran en primer lugar... ¿no es así?

A pesar de que todavía soplaba con fuerza por la nariz, Chad decidió que finalmente se había reunido lo suficiente como para regresar al santuario principal de la Iglesia de Hades; aunque ya no estaba agachado cuando regresó por la larga puerta. Esa cosa en él que había estado pidiendo a gritos un retiro toda la noche se había convertido ahora en la misma sed de sangre que casi el resto de él estaba sintiendo. Todavía había una pequeña voz en la parte de atrás de su cabeza tratando desesperadamente de recordarle que la ira resultó en decisiones estúpidas, decisiones estúpidas causaron acciones estúpidas y acciones estúpidas que no iban a ayudar a nadie... ni a él, ni a la gente topo y lo más importante... no a Kimberly. Desafiando todas las probabilidades....lo consiguió. Dio un par de pasos hacia atrás, se detuvo y esperó otros diez segundos para estabilizar su respiración. Fue un pequeño alivio saber que el pensamiento racional no había sido completamente aislado de sus ondas cerebrales, pero fue aterrador lo cerca que estuvo de suceder.

La segunda vez que cruzó el umbral se mantenía agachado de nuevo y de espaldas a la pared lo mejor que podía. Por primera vez desde que se mudó a Nueva York... quizás la primera vez... Chad deseaba tener un arma, específicamente... un arma. No era que tuviera miedo de un altercado mano a mano; sabía que sus puños podían ser armas muy efectivas si así lo deseaba. Parecía que iba a tratar con el tipo de gente que probablemente mantenía algo largo, afilado y serrado en sus personas físicas. Todo el mundo conocía el viejo adagio de que "no se lleva un cuchillo a un tiroteo", pero el mismo sonaba igual de cierto para los menos conocidos; "no traigas tus puños a una pelea con cuchillo de sacrificio". Con las tremendas cantidades de sangre y sangre expuestas hasta ahora en esta pesadilla, y un camino aún por explorar, bueno....deseaba tener un arma.

Los sonidos del movimiento de Chad estaban bastante bien cubiertos por el coro del Tabernáculo Satánico, la apasionante interpretación de la favorita de todos, "¡Alzaze! ¡Alzaze! Así que no estaba demasiado preocupado por el movimiento de su camisa que se deslizaba a lo largo de la suave pared de roca. Eso cambió a los pocos metros, sin embargo, cuando todo el grupo de cantantes, los dieciocho, dejaron de emitir el inane mantra al mismo tiempo, llenando la sala con un silencio repentinamente opresivo... el flash-mob menos popular del mundo terminando su última actuación del día. Y ahora qué... ¿lo habían oído? Chad se quedó paralizado por la indecisión, pero sólo por un momento. Tan listo como estaba para una confrontación....o pensaba que era...algo profundamente instintivo tomó el control de su cuerpo y rápidamente se retiró de vuelta a la sala de trofeos. Con la puerta arqueada de varios pies de largo, el ángulo no era bueno para mirar de nuevo a la habitación más grande, ahora tranquila, pero hizo lo mejor que pudo. Se podía ver parte de la habitación... y también parte de él. Tenía una perspectiva decente sobre la puerta de enfrente, el altar y los pocos afortunados que se sentaron en la primera fila.

Nada pareció suceder durante varios segundos anormalmente largos y él había decidido aprovechar sus oportunidades para intentarlo de nuevo. Parecía ser el momento para esas habilidades ninja poco utilizadas de las que le gustaba presumir a Vicky. Aunque siempre estaba bromeando cuando surgía, había un hilo de seriedad que nunca admitiría en voz alta. Había visto muchas películas ninja... no parecía tan difícil. Sin embargo, la idea no tuvo tiempo de hacerse realidad, ya que la actividad en la habitación lo mantenía en el patrón de espera necesario para observar durante un momento más. La gente comenzó a moverse....los primeros cuatro de la primera fila, al menos...los únicos que podía ver claramente. Levantaron la cabeza del suelo y se sentaron de rodillas, aún arrodillados.

La mujer más cercana a Chad tenía muchas dificultades para despegar su cara del suelo de piedra; se había adherido a una combinación seca de sangre, vísceras y pequeños trozos de materia cerebral que habían escapado de la herida de 2,5 cm de ancho en su frente. No podía estar seguro, ni quería estarlo, pero parecía que el trozo de cráneo que faltaba seguía pegado al suelo. Esto hizo que Chad pensara en su padre y en lo que decía cada vez que se le presentaba algo que encontraba más que insuficiente: "Lo necesito como si necesitara otro agujero en mi cabeza". ¿Fue la herida de esa mujer una elección estética... una'cirugía electiva'? ¿Le hicieron ese agujero adicional en la cabeza o... lo necesitó? Era insondable... pero también era el tipo de comportamiento que esta atmósfera infernal probablemente creó en la gente. Los cantores no parecían estar atados de ninguna manera....no de ninguna manera que se pudiera ver. ¿Qué les impedía abandonar este lugar si no estaban aquí por elección propia?

Con una simetría deliberadamente coordinada, los cuatro que podía ver giraron sus cabezas simultáneamente a la derecha para enfrentarse al oscuro arco que atravesaba la habitación. Sólo podía suponer que toda la habitación había hecho lo mismo. Estaban esperando algo... esperando algo... y Chad no estaba seguro de querer saber qué era. Hace un par de minutos...lo hizo; estaba listo para conocer de frente a quién o lo que fuera, incluso al propio Príncipe de las Tinieblas. Ahora que su sensibilidad había regresado un poco y estaba empezando a parecer que podría ser el diablo... su confianza estaba empezando a vacilar. ¿Quién sino el viejo Scratch exigiría adoración en un lugar como éste? ¿Qué tipo de ser se sentiría como en casa si no fuera el último proveedor de enfermedades, mentiras, perversiones y maldad?

La mente de Chad ya le había pintado el cuadro para que cuando la vil criatura finalmente saliera de la umbría de la puerta, no fuera el ataque al corazón que provocaría la sorpresa que podría haber sido de otra manera. Caminando sobre unas piernas delgadas y caprinas con patas con pezuñas y brotando dos grandes cuernos rizados de su deforme cráneo, era una parte de Baphomet. Para no ser superado por las porciones de cabra, desde su torso y brazos que eran tan negros como el aceite e igual de resbaladizos, seiscientos sesenta y seis brillantes ojos rojos observaban el mundo desde todos los ángulos. Un ruido tenue y silbante siguió al demonio desde el incesante parpadeo de sus muchos ojos, en algún lugar entre un irritado mecenas de cine y una serpiente sibilante. La cara era una que a ninguna madre le gustaría. No teniendo necesidad de ojos adicionales allí, ni una nariz aparentemente, la cara bulbosa de la bestia fue consumida por una gran boca que se extendía de oreja a oreja y de los cuernos a la barbilla. Varias filas de dientes opacos y de bordes planos cubrían la cara de la boca sin lápiz y cuando se abría para morder, la parte posterior de su cráneo se doblaba por la mitad. La presión extrema de su maxilar superior sería suficiente para remover el brazo de un hombre... si los dientes hubieran sido afilados. Simplemente destrozaría los huesos y te mantendría con vida por mucho más tiempo. Disfrutó del proceso de masticar.

Esta era la imagen perfectamente perturbadora que la mente de Chad preparó para él y si no fue lo que terminó caminando a través de esa puerta a través de la habitación y al otro lado de la"Reunión Familiar Manson", entonces... realmente iba a tener que recortar las historias de miedo y las películas de terror. Seguro que era un tipo creativo....era un artista después de todo....pero este no era el tipo de cosas que él creaba. La especificidad detallada del ángel que una vez fue caído y sus propensiones no deberían haber aparecido en su cabeza tan repentinamente y con tanta intensidad... simplemente tenía que ser una premonición. Si ese no resultó ser el caso....entonces, ¿a quién más podría culpar sino a Wes Craven, Clive Barker y John Carpenter? Seguro que en ese momento no estaba pidiendo información adicional espeluznante de su cerebro.

"La congregación gritó una vez al unísono rompiendo la quietud penetrante. Chad se estremeció involuntariamente ante el sorprendente grito del grupo y luego trató de calmar sus nervios por lo que vendría después... quién vendría; pero no estaba haciendo mucho bien. En algún lugar de los últimos dos minutos había perdido esa determinación decidida que estaba encendida en todos los cilindros y rugiendo para la batalla; sin que se diera cuenta de que estaba ocurriendo... el miedo había tomado el control total. Se sentía como si hubiera sido imposible pasar de un extremo al otro de la forma en que parecía....especialmente sin registrar cognitivamente la progresión; pero aquí estaba....dedos helados envueltos alrededor de su columna vertebral, extendiendo su escalofrío contaminante a cada una de sus extremidades. Si hubiera sido posible escabullirse en ese momento, no podría decir que no lo hubiera hecho. Sin embargo, era demasiado tarde para tales pensamientos. Había movimiento en la oscuridad....estaba aquí.

Chad miró intensamente a las sombras arremolinadas con ojos ardientes, de ancho platillo, y su negativa a parpadear provocó que las lágrimas saladas dejaran líneas limpias y blancas en el polvo acumulado en sus mejillas. Si cerraba los ojos por un segundo... ese sería el momento en que el infierno se desataría sobre él. Sea lo que sea... era alto, como lo sería el demonio que esperaba que llegara, pero se movía tan lentamente que la gran revelación se volvió dolorosamente dramática. Si esto hubiera sido un programa de televisión, probablemente habrían pasado a ser un comercial. Con el ritmo frenético de los latidos de su corazón latiendo en sus tímpanos, se burló de la posibilidad de un derrame cerebral de un hombre joven. También ocultaba el sonido distintivo de lo que venía. Cuando la entidad finalmente entró en la luz... no pudo haber sido más anticlimático. Era Scruffy McRaincoat, uno de los malditos vagos que había estado persiguiendo toda la noche. El hombre alto con la expresión en blanco y los ojos muertos no era el que Chad esperaba ver y, en retrospectiva, probablemente era bastante estúpido... esto no era "Hellraiser"... ni siquiera "The Omen" para el caso. La vida puede haber imitado el arte a veces... pero sus ansiedades de lo preternatural pueden haber sido un poco ridículas. Puede que su situación no haya mejorado significativamente, pero... se sintió mejor al respecto. Al menos podría competir en el mismo campo de juego que otros humanos.

Con una cadencia idéntica a la de sus pasos, la misma masa de tela que había estado con el hombre alto antes se arrastraba detrás de él. Chad se inclinó hacia adelante con la esperanza de que el trío estuviera completo; por favor, déjenla seguir con ellos. Por un momento no hubo nada y su corazón comenzó a hundirse en su pecho... y entonces ella estaba allí, el furgón de cola intacto de su pequeño tren demente. Todavía enterrada con su atuendo negro de gran tamaño, se reveló muy poco acerca de su condición fuera de su rostro; y eso no parecía saludable en absoluto. Era difícil de determinar desde la distancia de Chad, pero sus ojos parecían toda córnea blanca... las pupilas desaparecieron en algún lugar de su cabeza. Sorprendentemente, mantuvo las pisadas sincronizadas y siguió perfectamente detrás de las otras dos. ¿Qué demonios le habían hecho? Una versión zombificada de sí misma, aparentemente Kimberly Masters ya no tenía el control. De hecho....los tres parecían haber renunciado a sus controladores y ahora estaban dejando que alguien más jugara su juego.

La única ventaja real que había era el hecho de que Kimberly parecía completamente intacta; no había sangre en su ropa ni en su cara que sugiriera que los locos enfermos le habían quitado nada de su cuerpo... todavía. El trío se movió con una cualidad de cámara lenta hacia el altar mientras los ensangrentados y desnudos arrodillados miraban con venerada admiración. Esta era la mejor oportunidad que iba a tener... tal vez la única oportunidad. Ellos no sabían que él estaba allí....ella estaba allí...y no ser arrastrada lejos de él por una vez; no iba a ser mejor que esto. Necesitaba un plan.

Entre él y ella había veinte psicópatas trastornados...sin embargo...sólo dos de ellos parecían ser amenazas legítimas; y de esos dos...sólo el gigante de la bolsa de basura realmente le preocupaba. Al igual que los topos, lo más probable es que el"matadero dieciocho" pudiera ser empujado con facilidad... por muy desagradable que fuera ese pensamiento. Era improbable que más de unos pocos de ellos pudieran estar de pie en primer lugar, pero Chad imaginó pasar por los que podían sentirse como un horrendo lavado de coches. Excepto que en vez de agua y jabón, era sangre; en vez de tiras de lona limpiadora que golpeaban los lados del auto, las manos y los brazos flojos se agitaban y en vez de estar secos en el asiento del conductor... obtenía la misma perspectiva que el escudo contra insectos de la parrilla delantera.

El tipo del medio, el Sr. Departamento de Hombres de Buena Voluntad, puede haber tenido las capas para protegerlo de cualquier disparo significativo que Chad pudiera intentar lanzar, pero al mismo tiempo le impediría ser un peligro notable. El tipo se balanceaba cuando caminaba y no podía bajar los brazos más de un cuarto del camino hacia abajo; en el peor de los casos... era una barrera. No....la única amenaza real que Chad pudo discernir fue el marco de doscientas cuarenta libras del líder de la banda, de rostro irregular. ¿Era el cabecilla? ¿Alzaze? ¿Algún David Koresh subterráneo o Charles Manson o incluso... algo peor? Tenía sentido que él fuera el primer objetivo de Chad... ¿o debería apuntar a cualquiera de ellos? Eso puede tener que seguir siendo un aspecto fluido basado en sus reacciones una vez que se haya dado a conocer.

Básicamente se trataba de dos escenarios probables: reaccionarían con agresividad o elegirían recoger a Kimberly de nuevo y huir. Si eligen la'Opción B', entonces su ruta de escape más lógica sería ir por el camino por el que entraron; no había forma de que lo dejaran atrás en la gran caverna. Dado que esa era la única dirección con la que Chad no estaba familiarizado, la persecución sería difícil....sobre todo en la oscuridad que el camino parecía contener. El plan más inteligente, en su opinión, sería hacer la puerta opuesta para cortarla... incluso si eso requiriera cortar las filas de feligreses sangrientos. Necesitaría ser rápido para evitar el contacto con ellos... así como con cualquier enfermedad infecciosa que pueda estar transmitiendo su sangre derramada. Si pareciera que en vez de eso decidieran luchar, Chad ajustaría su trayectoria y se concentraría en derribar a su líder con el golpe más poderoso que pudiera dar. A partir de ahí, debería ser tan simple como agarrar a Kimberly, meterla bajo su brazo como una piel de cerdo y luego jugar a los bolos a través de los tackleadores para el largo touchdown. Si él pudo llevarla rápidamente a través de la cueva, debería ser un escape fácil para la policía....que ya tenía que estar cerca.

Chad se acercó un poco más a la puerta y se preparó. Los tres acababan de llegar al altar y el hombre alto, o "Alzaze", cuando empezaba a pensar en él, sacó su brazo para ayudar a Kimberly a subir a la losa de mármol, lo que parecía hacer en una neblina voluntaria.

"ALZAZE", la sala se reunió, sorprendiéndolo en el mismo salto reflexivo que el último. ¿Había algunas pistas que le faltaban... o simplemente habían tenido mucho tiempo para practicar? De cualquier manera tenía que darles elogios; era suficientemente desconcertante y cada vez que lo hacían quería cagarse en los pantalones. Necesitó tomarse otro momento para reunir sus nervios antes de convertir la habitación en una ráfaga de distracción. Kimberly se sentó con las piernas cruzadas sobre la losa y miró hacia la habitación mientras su impío pastor metía la mano en el bolsillo de su abrigo arrugado y sacaba... el cuchillo. Por supuesto....el cuchillo de sacrificio que el público esperaba finalmente hace su aparición. Largo....cheque, afilado...cheque, dentado...cheque, empuñadura ornamentada...oh pero con toda seguridad. Alzaze mostró el arma ante él, con la hoja apoyada en una mano y el mango en la otra, de manera ritualista, y Chad se dio cuenta de que así era. Este era el momento....tenía que ser...y por muy difícil que fuera poner en movimiento sus músculos, sabía que la inactividad ahora terminaría en algo tan trágicamente horrible que nunca lo dejaría; nunca podría vivir consigo mismo después. ¡Vamos Parker! Gritó en su cabeza: ¡Vete... ahora! Lo hizo.

Chad irrumpió en la habitación a toda velocidad, la mentalidad de"toro en una tienda de porcelana" en pleno efecto. Sólo le tomaría unos segundos llegar a Alzaze; cuando la hoja salió, se había deshecho y se dirigió a una posición defendible de la puerta. La necesidad de salvar a la niña se convirtió en la más apremiante... la niña que no parecía comprender el peligro inmediato en el que se encontraba. Los siguientes momentos del tiempo se desarrollaron de una manera tan sorprendentemente imprevista que le fue imposible no haber sido cogido con la guardia baja. Para empezar, fue recibido por los ocupantes de la habitación con una completa y absoluta falta de reconocimiento; también podría haber sido un fantasma por la bienvenida que recibió. Las filas de personas que formaban el público no miraban en su dirección, sino que mantenían sus intensas miradas fijadas en el altar. Kimberly, Alzaze y el Tendedero Humano permanecieron tan inmóviles como el resto de la clase y sus rostros estaban desprovistos de emoción, sin dar ninguna indicación de que se estuviesen llevando a cabo procesos de pensamiento.... cáscaras vacías. Parecía el único museo de cera del mundo del que los huéspedes pagarían por salir.

Como era de esperar, Chad estuvo sobre ellos en sólo unos segundos antes de que se le presentara un instante en el tiempo que no había visto venir... incluso en sus más descabelladas expectativas. De alguna manera, para su propio asombro, se encontró de pie ante Kimberly... sus manos a pocos centímetros de iniciar el contacto... y nadie estaba tratando de detenerlo. El infierno....nadie se movía; y Chad se preguntaba si era extraño encontrar eso extraño...dado que `extraño' ya casi había perdido su significado. Todos los adjetivos en su lengua vernácula se sentían inadecuadamente infravalorados o blasfemos y no creía saber ninguna palabra que pudiera describir adecuadamente la tormenta de mierda de rarezas en la que había sido arrastrado. Tal vez los encontraría en algún momento durante una de las muchas sesiones de terapia a las que asistiría para su TEPT durante la próxima década.

Los ojos temblorosos de Kimberly eran todos de córnea inyectada de sangre, como Chad había pensado que había visto antes, y sus pupilas se le habían enrollado en la cabeza; las ventanas de su alma habían sido cerradas. Puso sus manos sobre sus hombros y la sacudió ligeramente, sin querer más que despertarla de este estado inducido de catatonia, y se sorprendió de lo poderosa que mantenía su centro de gravedad. Apenas se movía, sintiéndose muy parecida a la estatua que se estaba retratando.

"Kimberly", siseó en voz baja, temiendo que si superaba cierto decibelio, el resto de la habitación saldría de su estado de inactividad. "¡Kimberly Masters!" Estaba en parte en lo cierto. Kimberly no se inmutó, pero el vago de barba larga y multitud de capas, de pie a la derecha de Kimberly, comenzó a parpadear lentamente y a sacudir las telarañas de su cabeza. Chad observó con fascinación cómo volvían las capacidades cognitivas del hombre y cuando giró la cabeza para mirar a la mirada de Chad... sus ojos eran claros y agudos; allí había una clara confusión, pero también un cierto grado de reconocimiento. Por un momento Chad se permitió un poco de optimismo con la esperanza de que el hombre saliera de un estado severo de algún tipo de hipnosis o programa de control mental del gobierno. Si ese fuera el caso, entonces tal vez Chad ya no estaba aquí solo... tal vez este hombre podría ser un aliado. Cuando dirigió su atención de Chad a Kimberly, la idea se fue por la ventana como un recibo de McDonald's en la interestatal.

Una indescriptible expresión de horrible tormento se apoderó de su rostro pálido y manchado de suciedad, y Chad no sabía si se trataba de ira, miedo, tristeza o de alguna combinación de los tres inducida por un trauma. Empezando gradualmente, un gemido bajo vino de algún lugar profundo dentro de los abrigos, abrigos deportivos, chaquetas, suéteres y camisetas, y se construyó en intensidad hasta que se convirtió en un chillido que perforaba las orejas. Chad miró instintivamente a su alrededor, con un profundo temor de que el grito del hombre fuera una alarma para obtener refuerzos destinados a traer al resto de sus amigos de vuelta al `aquí y ahora'. Cuando Bundles dio un paso en la dirección de Chad, aún chillando a todo pulmón, hubo que tomar decisiones rápidas. En lugar de tomarse el tiempo para aplicar su enfoque analítico normal al problema....el tiempo que no parecía tener, se dejó caer en un patrón de instinto. Ya no era Chad Parker, un granjero de Iowa que se había convertido en artista, amante de los gatos, los sándwiches de atún y todas las cosas de Victoria, sino que ahora era sólo un'humano' con el deseo de sobrevivir. Era demasiado tarde para huir... así que movió el puño.

El crujido de la fractura de huesos y tendones se podía escuchar incluso por encima del repentino aumento del chillido del hombre... pero eso sólo duraba una fracción de segundo. La sangre le brotó de la cara y sus ojos se volvieron hacia su cabeza; Chad supo al instante que había matado al hombre. No había sido su intención matarlo. A veces podía olvidar lo fuerte que era en realidad y en ese momento se balanceaba con toda la fuerza que la adrenalina le daba. En todos los demás casos de su vida en los que había habido puñetazos, había mostrado algunos grados de moderación... incluso los imbéciles completos sólo obtuvieron el ochenta por ciento. Desafortunadamente....dada toda la mierda que había estado picoteando su cordura y el hecho de que había entrado en'control de crucero'...se le había olvidado. El tonto chillón consiguió un centenar de dólares....si no más...y si Chad lo hubiera golpeado en cualquier otro lugar sus capas probablemente lo habrían protegido. En vez de eso, su nariz estaba atascada en su cerebro, probablemente matándolo instantáneamente. Si hubiera quedado algo en su estómago, Chad habría vomitado de nuevo. En su lugar, tuvieron que hacer varias arcadas en seco y sabía que si alguna vez llegaba a aceptar la muerte de ese hombre, sólo lo haría sabiendo que estaba tratando de salvar una vida... la vida de un niño. La culpa se sintió más tarde; por ahora....volvió a prestar atención a Kimberly...y se alejó del cadáver bien atado que probablemente lo atormentaría en los últimos días.

Excepto que no era a Kimberly a la que se enfrentaba... sino a la alta con ropa de plástico... Alzaze. Se había movido en silencio mientras Chad estaba despachando a su compañero y ahora estaba en la parte delantera del altar, a pocos centímetros de la cara de Chad. Todavía sosteniendo la daga en sus palmas extendidas y completamente inmóvil de nuevo, era casi como si estuviera ofreciendo el arma a Chad. Con la misma expresión sin vida, ciertamente no estaba haciendo ningún esfuerzo para evitar que se tomara, y la facilidad de su eliminación estaba tratando de hacer que Chad pasara a la acción. Al igual que su defectuosa premonición de antes, todo el escenario le llegó, de principio a fin, con una vívida intensidad.

Primero, agarraba el cuchillo del lamentable agarre de Alzaze a la cosa. Desde allí se clavaba fácilmente en el abdomen del monstruo donde, con un rápido golpe, le destripaba y le incapacitaba de forma efectiva. El peso de la empuñadura se siente bien en sus manos....se siente bien. Caliente con sangre fresca, se vuelve resbaladizo... pero su agarre es firme. La primera fila va primero....siendo la más cercana y todo....y los sadomasoquistas son disecados eficientemente mientras disfrutan cada minuto de ella. Para cuando llega a la siguiente fila, todos están en fila... ansiosos por sus turnos en la tabla de cortar; y él está cubierto con la sangre limpiadora de los verdaderos creyentes. Cuando la habitación sea estéril y él sea la estrella roja brillante y resplandeciente, finalmente será capaz de dirigir su atención hacia... el niño. Una vez que sólo sean ellos dos... puede tomarse su tiempo. El dolor será exquisito y si lo hace bien... puede durar para siempre.

Asustado, Chad dio un paso atrás y se alejó de la aparentemente sumisa estatua, casi tropezando con sus propios pies en el proceso. Querido Señor en el Cielo... ¿qué le estaba pasando? Esos pensamientos eran tales que su mente nunca se ingeniaría... ni por sí sola... ni en un millón de vidas; y la enfermedad que dejaron a su paso era casi insoportable. Las imágenes venían de su interior... pero no eran de él. Eran intrusos... pero mucho más que intrusos no invitados, estaban conquistando invasores y él acababa de ser jodido mentalmente por ellos....al estilo de la perra de la prisión. Por segunda vez en menos de un minuto, el Chad estaba seco, con escupitajo en el aire; le empezaba a doler el estómago. Puso su mano sobre la losa de mármol para estabilizarse de la caída y hubo una reacción física instantánea por el contacto, como un rayo que se disparó en el brazo, cantando los pelos a medida que avanzaba. Tan doloroso como el rayo de electricidad fue....el tacto produjo un efecto secundario mucho peor que la desfibrilación; envió una gama completa de las imágenes más gráficas y horribles posibles rebotando a través de su cabeza...imágenes que su mente nunca crearía...de una sola vez, un bombardeo nuclear completo de psique.

Sacudiendo la mano del altar tan rápido como la habían puesto allí, Chad se tambaleó hacia atrás por la interacción, un fuerte golpe en su cuerpo. Plenamente consciente a nivel consciente de que su piel sólo había estado en contacto con el mármol fresco durante un segundo y medio, su subconsciente luchó con lo que parecía ser el valor de un año y medio de nuevos recuerdos que inundaban sus orillas. Recuerdos de gente horrible que nunca había conocido y lugares rancios en los que nunca había estado, recuerdos de tortura, sangre y muerte; y sobre todo....dolor, tanto dolor...suficiente sufrimiento y angustia para saciar a los más crueles sirvientes del infierno. La habitación circular empezó a girar a su alrededor, los símbolos desdibujándose en patrones caleidoscópicos. No podía concentrarse en nada en el presente; incluso la gente a su alrededor estaba dando vueltas... lo que significaba que probablemente no lo estaban. Chad estaba ebrio con el abrumador mal que se abría paso a través de su mente y sus templos irradiaban con el calor de las hogueras que ardían detrás de ellos. Era demasiado. Su cordura había sido una esfera de vidrio liso que lo rodeaba, protegiéndolo y proporcionándole una clara perspectiva del mundo que lo rodeaba, la cual, a su vez, utilizaba para evaluar cada momento que pasaba y luego hacer juicios basados en las evaluaciones. El asalto de fantasmagorías impías fue un mazo que golpeaba repetidamente su esfera y las grietas empezaban a abrirse camino a través de cada centímetro de la superficie previamente sin mancha. Estuvo muy cerca de romperse por completo.

"Bebé..." Como un solo rayo de luz rompiendo a través de las nubes de tormenta más oscuras, la voz de Victoria encontró un delgado arroyo para deslizarse a través de él, un faro de amor muy necesario en medio de todo lo que era su antítesis. Chad se había perdido en un lugar donde, en todas las direcciones, las cosas más enfermizas imaginables le miraban fijamente. "Nena... tienes que venir a casa conmigo." Más allá de todas las esperanzas que había perdido, la voz de Vicky estaba allí... y lo estaba llevando de regreso. "Te amo. Eres más fuerte que esto". ¿Lo era? Se preguntó mientras la seguía de vuelta fuera del laberinto mental en el que Alzaze había intentado enterrarlo. Sabía que su rescate fue un milagro y, justo cuando el ambiente real volvió a la vista, Chad pudo escuchar las últimas palabras de Vicky: "Hagas lo que hagas, nena... no toques... el..." Desafortunadamente nunca recibió el mensaje completo, pero en este momento no importaba; había decidido no tocar nada más... si era posible. Excepto por Kimberly, claro.

Cuando la habitación volvió a estar a la vista, lo hizo lentamente de abajo hacia arriba y se dio cuenta de que sus ojos se habían volcado en su cabeza, como todos los demás. Al menos ahora sabía lo que les pasaba. Chad se sorprendió... pero sólo un poco... para encontrarse sobre su trasero, mirando al hombre alto con la daga adornada. Tal vez no fue Alzaze después de todo... tal vez fue una víctima como lo fue Kimberly... tal vez todos lo fueron. Intentó retroceder rápidamente, pero el vicioso ataque demoníaco agotó su energía, dejándole débil y tembloroso, sobrecogido por una severa fatiga. Hubo una ocasión anterior en la que Chad se encontraba en una condición similar; su compañero de cuarto en la universidad lo convenció para que probara un maratón de 5K por primera vez. Se había jactado de la buena forma en la que había estado en ese momento, pero al final, su amigo casi tuvo que llevarlo de vuelta a su dormitorio. Eso sólo había sido un poco lo mismo, aunque... esto era mucho peor.

Jadeando por aire y luchando para evitar que los malos pensamientos regresen, Chad finalmente encontró sus pies. El hombre alto seguía en su misma posición, con los brazos hacia delante, y se le ofreció un cuchillo. Chad había esperado a medias que estaría en otra posición, a unos centímetros de él y congelado en una postura aterradora. Parecía bastante obvio que querían que tomara la espada....probablemente parte de su retorcido ritual, pero las palabras de Victoria aún estaban frescas en su mente. ¡De ninguna manera estaba tocando esa cosa! Sobre todo después de la brutal conmoción que había causado el altar. En cambio, después de echar otro vistazo rápido para asegurarse de que nadie más intentaba deslizarse detrás de él, Chad optó por hacer lo que había venido a hacer aquí en primer lugar. Iba a agarrar al niño, teniendo mucho cuidado de no volver a tocar la canica, y salir de aquí. Si el tipo grande o cualquiera de las estatuas desnudas volvieran a la vida, entonces se ocuparía de esos asuntos entonces; por ahora... su prioridad era escapar. No sólo para ella, sino también para él.

Se había metido en esta situación preparado para un altercado físico de algún tipo, pero de ninguna manera estaba preparado para la guerra psicológica que se le estaba librando. Por un momento se le ocurrió que podría haber sido drogado y que estaba en un experimento de operaciones psicológicas auspiciado por el gobierno... un remanente de presupuesto negro de la Guerra Fría que nunca se cerró ni se le informó sobre la Ley de Derechos Humanos. ¿Se despertaría de repente de su situación actual sólo para descubrir que acababa de disparar al Presidente... o de colocar una bomba... o de estrellar un avión contra un edificio? Sin embargo, Chad no se aferró a la idea durante mucho tiempo; no es que fuera imposible que todo el calvario hubiera sido preparado por la CIA, la NSA, el FBI o cualquiera de las otras agencias acrónimas que se especializan en mentiras y engaños....todo en"interés público", por supuesto, pero esto se sentía demasiado oscuro y malvado para ser algo que un ser humano pudiera concebir.

Kimberly seguía sentada, con las piernas cruzadas y los brazos a los lados, y Chad extendió la mano con los brazos exhaustos para agarrarla. Se sintieron como goma al extenderse y él sabía que estaba cansado. Dicho esto... también sabía que no importaría. Una vez que la agarró... no la soltó. Encontraría la fuerza dentro de él en alguna parte... y si no había nadie que pudiera tenerla, entonces la crearía. Débil' era una palabra que se usaba para referirse al agarre de una anciana en su bolso... no para referirse al agarre que él le daría a ella. Con una mano en cada brazo la tiró con todas sus fuerzas. En un movimiento fluido, pero completamente inesperado, Kimberly levantó los brazos e inclinó la cabeza hacia adelante. Los movimientos combinados con ella de alguna manera pegada al altar hicieron que Chad volara hacia atrás con su sudadera negra en las manos.

Por segunda vez en menos de un minuto estaba tumbado de espaldas. Sin embargo, a diferencia de la primera vez, no había aterrizado en un espacio tan limpio. Mirando hacia arriba desde su lugar en el suelo, Chad pudo ver la barbilla y el torso de la mujer casi calva con el cerebro expuesto, y se dio cuenta de que su espalda estaba directamente en su charco bastante grande. Un escalofrío bajó por su columna vertebral; podía sentir la humedad tibia empapando su camisa... y ni siquiera quería pensar en los trozos de materia cerebral real que podrían estar pegados a él cuando finalmente se levantó... si se levantaba. Resultó que fue mucho más difícil que el primer intento y se encontró a sí mismo deslizándose repetidamente en la secreción sangrienta de la mujer antes de resolverse al patético acto de deslizarse varios pies hacia un área más seca, sus omóplatos dejando dos rayas rojas y gruesas detrás de él. Incluso entonces no fue fácil volver a una posición erguida. Se sintió como una tortuga atrapada en su caparazón y por unos momentos desgarradores consideró rendirse. Tomó mirar a su derecha y ver la cara aplastada del hombre muerto mirándolo con ojos amplios y vidriosos para empujarlo al ímpetu que necesitaba para pararse... pero incluso pararse se estaba convirtiendo en una tarea.

Instintivamente, Chad usó la sudadera negra para limpiarse la mayor cantidad de sangre posible de sus manos y brazos con horror repugnante, sintiéndose un poco culpable después; era dudoso que a ella le importara. Kimberly había regresado a sus ojos - blanca, posición erguida... excepto que esta vez sus brazos estaban cruzados frente a su pecho en la pose "Sueño con Jeanne" que había visto a Vicky emplear en su rutina de yoga de vez en cuando. Su camiseta amarilla, "Hello Kitty", estaba más sucia que amarilla y casi hecha jirones, y después de verla, la sudadera con capucha tenía mucho más sentido. Todos los demás en la habitación estaban guardando sus lugares, enterrados en sus propias pesadillas personales, lo más probable. Chad buscó una vez más al niño claramente lavado de cerebro y, aunque estaba cansado como la primera vez, su pequeña sesión de breakdance salpicada de sangre lo había duplicado. Por mucho que quisiera la resolución de creer que podía llevarla... no estaba allí. En vez de eso, había miedo... y la preocupación muy legítima de que él no pudiera levantarla en absoluto; y luego, si pudiera... ¿hasta dónde podría llevarla?

Sus dedos se deslizaban alrededor de sus brazos; su piel era fría como el hielo! Literalmente le quemó las palmas de las manos con la temperatura extrema. ¿Era posible que un humano vivo irradiara una frigidez tan severa? Tenía que ser....estaba claramente viva, ¿no? Luchando contra el reflejo de alejarse, Chad tiró de ella con todo lo que le quedaba y un poco que llegó prestado con una tasa de interés que pagaría muy caro en una fecha posterior.... si hubiera una fecha posterior. Su plan era arrojarla por encima de su hombro y partir hacia la cueva. Una gran contingencia para que el plan tuviera éxito dependía de que los detectives estuvieran en algún lugar cerca del final de la gran caverna... porque eso era todo lo que tenía en él. Era lo mejor que tenía.

Desafortunadamente para el plan... Kimberly no se movió... ni un centímetro. Para promover el dilema....tampoco lo hizo Chad. Todavía podía sentir el frío ardiente en sus manos y mover sus ojos alrededor de la habitación... pero más allá de eso, estaba atrapado en un estado de inmovilidad. Sus músculos se congelaron con fuerza en posiciones dolorosamente rígidas y la total falta de control que tenía sobre ellos hizo que su ritmo cardíaco se acelerara y que la adrenalina fluyera libremente. Consciente de su entorno pero totalmente incapaz de interactuar con él... fue una parálisis enloquecedora y Chad pudo sentir su cordura en silencio haciendo que saliera por la puerta trasera. Su esfera estaba casi jodida en este momento.

Se sentía como un animal atrapado en una trampa....excepto que la trampa era su propio cuerpo que no respondía. Una vez que sus ojos salvajes se asentaron un poco y regresaron a la cara de Kimberly, notó un cambio en ella que cautivó toda su atención y que momentáneamente le quitó de la mente la futilidad de su situación. Eran los ojos de Kimberly... sus pupilas específicamente, ya que se habían deslizado hacia atrás desde el lugar que habían estado escondiendo en lo profundo de su cráneo. Sin embargo, en lugar de los ojos color avellana que tanto amaba su madre, había dos círculos negros sólidos. Ancho y profundo, sostuvieron el interminable abismo de una antigua entidad y Chad se encontró encerrado en su mirada... incapaz de mirar hacia otro lado; su visión ahora estaba tan atrapada como lo estaba el resto de él. La negrura de sus pupilas comenzó a crecer lentamente, primero llenando las órbitas de sus ojos y luego avanzando a partir de ahí. Creció más allá de sus mejillas... luego su cara... luego todo su cuerpo. Antes de que Chad supiera lo que estaba sucediendo, lo había consumido por completo.

El pánico de estar de pie en total ausencia de luz, se alivió hasta cierto punto cuando descubrió que estaba de nuevo en control de su sistema muscular, pero todavía había una intensa sensación claustrofóbica provocada por la opresiva oscuridad que casi parecía tangible. Si no hubiera sentido el suelo bajo sus pies y la fuerza de la gravedad que los mantenía conectados, Chad podría haberse convencido de que estaba nadando en él. No fue una sensación agradable. No era tan malo como el aluvión de blasfemias que había violado en grupo sus pensamientos hace unos momentos... pero no era un lugar que escogería para unas vacaciones. Asombrado de que tuviera la capacidad de recordarlo en primer lugar, estaba agradecido de encontrar el IPhone todavía en su bolsillo trasero y emocionado de encontrarlo en condiciones de funcionamiento después de haber sido caído dos veces ya. Y Vicky trató de convencerlo de que se fuera de la guardia de astillas. La sensación, como cada vez que se permitía una pizca de optimismo, era efímera. Chad no estaba seguro de dónde esperaba encontrarse. No había habido mucho tiempo para cultivar teorías sobre el tema, pero su rápida suposición fue que aún estaba en la sala circular. Crear el entorno actual habría sido tan simple como apagar algunas antorchas. También era probable que se hubiera desmayado por un momento o incluso que hubiera sido colocado en un estado hipnótico de nuevo, lo que les habría dado el tiempo que necesitarían para apagar las luces. La iluminación del iPhone disipó rápidamente esa idea y Chad se vio obligado a pellizcar su brazo derecho....con fuerza. Me dolió. Esto tenía que ser real....este lugar en el que estaba. No tenía ni idea de dónde estaba. ¿Fue incluso en la Tierra? No parecía nada que hubiera visto antes.... en línea o en persona.

Al principio pensó que la luz no estaba haciendo nada para combatir la oscuridad....pero no fue así. La habitación de tamaño indeterminado y posiblemente todo lo que había en ella estaba hecho de grandes masas sólidas de ónix. Liso, cristalino y negro, estaba el piso... luego una pared... luego un pilar. Sus pasos le resonaron mientras caminaba... la habitación sonaba enorme. Ocasionalmente se tropezaba con un cubo negro colosal, de 1,80 por 1,80 m.... tan frío y poco atractivo como el resto del lugar. Parecía interminable y Chad no tenía ni idea de si iba en la dirección correcta. ¿Tenía este lugar siquiera una"dirección correcta"? Intentó hacerse una idea de cuánto tiempo había estado caminando desde el iPhone, pero el dispositivo intentaba decirle que eran las dos de la tarde... y sabía que eso no estaba bien. La brillante idea de poner el cronómetro para monitorear su progreso vino después, pero cuando lo encendió siguió rebotando entre uno y diez segundos, atrapado en un bucle temporal; o era hora de un nuevo teléfono celular.

Frustrado por la desesperanza en la que este nuevo infierno en el que había caído estaba invocando y aún exhausto físicamente, Chad cayó de rodillas en el frío y negro suelo. Iba a llorar....realmente se dejó llevar; al menos había ganado tanto y ese era el nuevo plan. Excepto que nunca pudo soltar su primer sollozo. Un ruido... aparte de sus propios jadeos... llamó su atención primero. Fue lo primero que oyó desde que llegó aquí y fue... familiar. Susurros... miles de susurros... tal vez millones... y serpientes silbantes; oh mierda....tienes que estar bromeando. Conocía ese ruido. Había llegado durante esa premonición que resultó no ser una premonición....que podría haber sido realmente una premonición después de todo. Fueron todos esos malditos ojos....seiscientos sesenta y seis para ser exactos...y ni siquiera sabía cómo diablos sabía eso. Por favor, Dios... no dejes que esto sea real.

La criatura que había visto antes había sido más horripilante que cualquier creación de Hollywood puesta en pantalla y eso sólo había estado en su mente. Si realmente estaba a punto de ver la manifestación física de esa... cosa, entonces... estaba listo para el chequeo. Era una entidad retorcida tan biológicamente opuesta a todo lo que nos hace humanos como era posible....y aún ahora, al revivir su memoria, dejó una ola de náuseas a su paso. Si se viera obligado a ver esa cosa con sus propios ojos, olerla con su propia nariz y....oh por favor no...sentirla con su propia piel, significaría casi con toda seguridad el fin de Chad Parker...al menos el que existe actualmente en su cuerpo.

El susurro, el silbido se hizo más fuerte y, en poco tiempo, llevó consigo el"clic-clic-clic" de pisadas con patas. Chad apagó la linterna de su teléfono celular averiado... no quería ver lo que se avecinaba. El volumen de las pisadas del demonio, que comenzaron a sonar como martillos golpeados contra el vidrio, creció hasta que se aseguró de que el"verdadero" Alzaze estaba a sólo unos metros de distancia, donde finalmente se detuvieron. Podía oír el profundo jadeo de la cosa respirando a través de su boca abierta y podía oler el asqueroso olor que llevaba consigo: una mezcla de carne en descomposición y excrementos cocinados. Chad se cubrió la nariz y la boca con su camisa para evitar que se amordazara de nuevo y rezó para que, si se quedaba lo suficientemente callado, pudiera permanecer escondido en la oscuridad. Sin embargo, no fue tan tonto como para creer que iba a ser contestado.

Temblando de un miedo que nunca antes había creído posible, Chad apretó los párpados con fuerza. Puede que no hubiera luz disponible para ver... pero no se arriesgaba. Los demonios existían... como el predicador de ojos salvajes con el letrero le decía a cualquiera en Central Park que escuchara. El viejo, agotado, puede que todavía estuviera loco... pero los demonios de los que se quejaba eran muy reales; y ahora Chad estaba celebrando un juicio en La Catedral del Dolor con uno de los peores. La Catedral del Dolor....¿de dónde vino eso? El nombre acababa de aparecer en su cabeza, al igual que muchas de las cosas que se han hecho esta noche, y Chad tenía la sensación de que había sido colocado allí. Si Alzaze planeó otra intervención cerebral... bueno, tal vez eso fue mejor que lidiar con esa cosa físicamente. El solo hecho de saber que se avecinaba sobre él en la oscuridad ya era bastante traumático. Cuando el timbre de su iPhone rompió el silencio, el repentino ruido combinado con la vibración en su mano fue justo el empujón que su vejiga necesitaba para descargar su contenido por la parte posterior de sus muslos y pantorrillas arrodillados. Chad no se había meado desde que tenía cinco años y, en circunstancias normales, probablemente habría habido algún grado de vergüenza, pero, tal como estaba, apenas se dio cuenta de que había sucedido. Toda su existencia tenía un solo enfoque y era la esencia del mal que se cernía sobre él....burlándose de él con su quietud.

Cuando sonó por segunda vez... la comprensión de lo que realmente era penetró en la coherencia de Chad y lentamente, como si fuera un sueño, miró la identificación de la persona que llamaba. Un número no reconocido era una expectativa razonable, un identificador de llamadas desconocido era un escenario aún más probable...pero leer que la llamada era de "Alzaze", como si él mismo hubiera programado el nombre en la celda, no era el tipo de sorpresa que esperaba. Se oponía aún más a contestar la llamada, pero sabiendo que la brutal bestia estaba frente a él y podía arrancarle la cabeza a Chad de su cuerpo con la misma facilidad con la que sonaba el teléfono... no parecía prudente no contestar. Pulsó el símbolo verde del teléfono y tímidamente dijo: "¿Hola?"

"Tardaste lo suficiente en llegar aquí." La voz era grave, gorgoteante y áspera al mismo tiempo, como si hubiera brotado de una fosa de alquitrán para ser filtrada de nuevo a través de un cubo de carbón sucio. Si no se reconociera como el idioma inglés, ni siquiera podría haber sido calificado como una"voz". Era claramente de naturaleza biológica, pero sonaba como nada que hubiera escuchado de labios humanos... o de cualquier otra biología terrenal, llegando a través de una frecuencia que desencadenó una repulsión física cuando Chad la escuchó... incluso a través del pequeño altavoz del teléfono celular. Fue un pequeño alivio no escucharlo en persona... hasta que se le ocurrió preguntarse cómo es que Alzaze estaba produciendo los sonidos enfermizos, y desafortunadamente comprensibles, a través de la línea telefónica solamente. Era solo un ejemplo más del tipo de poder que tenía el antiguo ser, y una razón más por la que lamentablemente no estaba preparado para su interacción. Era una hormiga que miraba fijamente las pisadas de la suela de un zapato gigante y se preguntaba si era posible deslizarse entre ellos cuando caía. Se trataba de la magnitud del obstáculo que ofrecía y la idea de que incluso había considerado la posibilidad de luchar contra él antes era ridícula. No es que se le pudiera culpar por completo; eso fue, por supuesto, antes de que tuviera ningún indicio de que él mismo se enfrentaría al diablo.

"Quién..." murmuró Chad, sin saber realmente qué decir. "¿Quién es este?" La pregunta fue recibida con un gruñido inhumano, no desde el IPhone, sino desde el espacio oscuro a sólo unos metros de su posición actual de rodillas. Si hubiera quedado algo en la vejiga de Chad, se habría vaciado de nuevo. El bajo estruendo duró solo unos segundos, pero fue suficiente para que se le salieran las lágrimas de los ojos y una nueva capa de sudor resbaladizo en cada centímetro de su ser. Sus ropas sucias, empapadas de sudor y orina, se aferraban incómodamente a su cuerpo.

"Yo recomendaría", continuó Alzaze a través de la celda una vez que el gruñido llegó a su fin; "que te abstengas de cualquier juego ahora mismo". No quieres disgustarme". Chad asintió con la cabeza, a pesar de la oscuridad. "No hagas preguntas de las que sepas las respuestas. Tú sabes quién soy; te he dado mi nombre. Tú sabes lo que soy; te he mostrado mi forma. Tú también, Chad Parker de Iowa, sabes dónde estás... en mi dominio: La Catedral del Dolor". El temblor incontrolado de Chad comenzaba a llegar a su crescendo y apenas podía mantener el teléfono en sus manos mojadas. "Te haré una pregunta. Ten en cuenta que ya sé la respuesta. Intentar mentirme sólo prolongará tu sufrimiento. ¿Lo entiendes?" Chad volvió a asentir con la cabeza, mucho más allá de la presunción de que Alzaze, con su profano número de ojos rojos, podía verle con mucha más claridad que el marrón que le había proporcionado.

"Bien", continuó Alzaze. Aparentemente tenía razón. "Entonces dime esta patética bestia de diseño inferior... y recuerda... ¡no me mientas!" El aumento del volumen del grito del demonio dio puñaladas en el intestino de Chad y se dobló, su frente golpeando contra el implacable suelo de ónix. Un pequeño chorro de sangre comenzó a gotear de la herida y su reacción se ganó lo que él sólo podía asumir como una pequeña risita de satisfacción de Alzaze. Aunque una suposición era todo, era porque el sonido era diferente a cualquier cosa que uno asociaría normalmente con la risa. De cualquier manera, ambos sabían que Chad no le mentiría al monstruo.

"¿Por qué....?" se detuvo por un momento, ya sea para permitir que Chad se acordara de sí mismo lo suficiente como para escuchar realmente la pregunta, o por un sentido perverso de lo dramático, antes de plantear su pregunta. "...¿estás aquí?" ¿Por qué estaba aquí? ¿Era una pregunta con trampa? ¡Estaba aquí porque ese vil hijo de puta lo había llevado allí!

"Eso no es lo que quiero decir, y tú lo sabes". Alzaze respondió verbalmente a los pensamientos de Chad. ¿Cómo pudo haber hecho eso? ¡Cómo....lo...hizo...oh mierda...el bastardo estaba en su cabeza! "Cerca..." Alzaze respondió a través del altavoz del IPhone; "pero no del todo. Ya te lo he dicho, Chad Parker que desea fama por encima de todo lo demás, este es mi dominio....estás en mi cabeza. No al revés". Alzaze se rió de nuevo, clavando pequeñas agujas en el estómago de Chad y manteniéndolo cerca del suelo. Sin embargo, el comentario sarcástico del cruel demonio sobre su deseo de fama fue extrañamente reconfortante. Si Alzaze realmente creía eso de él, entonces no conocía a Chad tan bien como parecía. Definitivamente no era mucho, pero en este momento... era algo.

"Pero volvamos a mi investigación, ¿de acuerdo? Dime por qué viniste aquí y pon a prueba mi paciencia por tu cuenta y riesgo". El constante susurro de los cientos de ojos que parpadeaban a través de su escrutinio de su temblorosa forma era nada menos que trastornante y Chad luchaba por averiguar la respuesta que se le pedía. La cosa era... tan inteligente como le gustaba pensar que era... Chad siempre fue horrible con las pruebas. Podría tener todo el libro de texto memorizado, de principio a fin, y en el momento en que se le presentó una sábana y un profesor le dijo: "Ya puedes empezar... ahora", su cerebro como si estuviera encerrado. La reacción ocurrió casi todas las veces y, aunque estaba seguro de que había una explicación lógica... probablemente basada en algún trauma de la infancia, aún así mató a su GPA en las finales.

Aquí....¿por qué vino aquí? Pero no"aquí", la Catedral del Dolor, sino"aquí"... ¿dónde? Realmente esperaba que Alzaze mostrara algo de tolerancia con su tropiezo cognitivo. ¿Dónde más podría estar'aquí'? Si este templo negro no era un lugar"real"... si realmente era parte de la mente de Alzaze... entonces, tan tangible como todo lo que se sentía a su alrededor, este no era un lugar físico. Bien... ¿dónde estaba antes de esto? Parecía casi imposible de recordar, casi como si hubiera estado aquí siempre; no había nada más que este lugar. Pero eso no puede ser cierto....todavía sentía el residuo de haber estado buscando algo...algo que pensó que podría haber encontrado.

"Déjame ayudar", dijo Alzaze desde el dispositivo de Apple y de repente apareció una ventana en la mente de Chad. Estaba sucio y clavado, pero la representación mental de sí mismo fue capaz de despejar lo suficiente como para mirar hacia el otro lado. Podía verse en la plataforma del metro cuando pasaban tres vagabundos, luego en un túnel, luego en otro, luego en la gente topo, luego en una gran cueva, luego en una más pequeña y mucho más aterradora. Cada escena era familiar sin desencadenar los recuerdos... como Déjà vu. No fue hasta que se le mostró la naturaleza gráfica de la sala de trofeos que las compuertas se abrieron y se rompió la maldición del bloqueo cerebral que tomaba los exámenes. Cada recuerdo doloroso regresaba apresuradamente, culminando en el hecho de que era un asesino; pero sabía la respuesta que buscaba el demonio.

"Kimberly Masters". Su voz era ronca y su garganta seca, pero pudo sacar las palabras que esperaba... probablemente tontamente... podrían salvarle la vida. "Estaba tratando de encontrar a Kimberly Masters." Alzaze empezó a reírse de nuevo y cada carcajada burbujeante hacía tambalear el estómago de Chad. No fue una respuesta tan tranquilizadora como uno hubiera deseado.

"Sí," finalmente respondió antes de ofrecer una versión obscenamente estirada del nombre del niño, tentáculos verbales grasientos acariciando la palabra al pasar de su....bueno...de dondequiera que viniera; "Kiiimmmbbbeeerrrlllyyyy". La criatura chupó toda la belleza del nombre y lo dejó como nada más que una cáscara siniestra, un recordatorio burlón de lo que una vez había sido. "Correcto, Chad Parker ladrón y mentiroso, viniste aquí por el niño. Tan noble....realmente...lo digo en serio." A pesar de las cualidades extrañas de la voz del abusivo demonio, su grueso sarcasmo se desangraba fácilmente. "Tengo otra pregunta para ti, Chad Parker comedor de carne, pero me gustaría decirte algo primero." El Chad levantó la cabeza del suelo y el esfuerzo fue asombroso; si no hubiera estado allí, se habría puesto de rodillas. ¿Era posible estar así de cansado y no estar muerto?

"Te sientes así porque me he estado alimentando de tu fuerza vital." Alzaze explicó, aparentemente poco dispuesto a permitirle privacidad cerebral. "Yo no le prestaría demasiada atención. No hay nada que puedas hacer al respecto. Dicho esto....creo que es importante que sepas algunas cosas sobre tu nuevo maestro de adoración." Ni en un millón de años, Chad pensó para sí mismo, adoraría algo así. "Si toma un millón de años", continuó Alzaze, "está bien. Las restricciones temporales que dictan la realidad de su dimensión no existen en ésta. Cuando el tiempo no ocurre en absoluto....tienes todo el tiempo del mundo; las palabras `para siempre' y `ahora' llegarán a significar lo mismo para ti. Pero sigue adelante y mantente firme todo el tiempo que puedas. Es un cambio de ritmo divertido". La inutilidad y la total desesperanza que Chad sintió fueron puntos de referencia en su vida, eclipsando los récords que había tenido desde que tenía seis años de edad.

La granja de su familia, así como toda la comunidad en general, había sido devastada por una serie de tornados durante un período de doce horas de carnicería devastadora, que las compañías de seguros tardaron casi doce años en rectificar por completo. Con el pelo mucho más rubio que el castaño arenoso que tenía, aparatos de ortodoncia en los dientes y un número ostensiblemente interminable de pecas en las mejillas y la frente que desaparecieron mientras estaba en la escuela secundaria, la versión de Chad que era un poco más joven que Kimberly estaba ahora acurrucada con sus padres en el sótano debajo de su granja. Aquellas doce horas que se sintieron como una semana pasaron con una ansiedad de nudillos blancos mientras las interminables tormentas desataban un camino de destrucción incesante sobre ellos. El recuerdo nunca lo abandonó. Podía recordar el sonido del tren de carga que pasaba por la cocina y la sala de estar; podía recordar las miradas de miedo y preocupación en las caras de sus padres... que no hacían nada para aliviar sus propias preocupaciones; y finalmente... podía recordar el sentimiento: la certeza de que la casa sería arrancada en cualquier momento y el tornado llegaría a sus manos en el cráter en el que su familia retrocedería y las arrancaría a todas... uno por uno.. Ahora, en este momento, habría vuelto a ese día en el sótano con su madre y su padre cien veces más... si eso significara dejar este lugar.

"Sí", el demonio confirmó su dolor. "Saborea esos momentos de dolor. Son realmente deliciosos. No me opondré a que vayas allí. Aunque sean lo único que sostenga su inminencia". Mantener su inminencia'....¿qué se supone que significa eso? "Significa -respondió el IPhone- que no puedo poseer plenamente un cuerpo ya ennegrecido por demasiado dolor o pecado. Hasta que el Gran Sello no sea desbloqueado, el gran Alzaze es incapaz de atravesar su dimensión fuera de un recipiente impuro. Por asqueroso que sea habitar en los primitivos sacos de carne y piel que ustedes llaman"cuerpos", se hace necesario de vez en cuando....y ahí es cuando instruyo a mis seguidores para que me traigan a un inocente. La realización de lo que significaban exactamente las palabras de Alzaze lo abofeteó como una mano sobre su cara.

"¡Los niños!" Chad soltó con asco de incredulidad. El pedazo de mierda prehistórico no era sólo llevar a los niños a algún ritual enfermo... los estaba usando como vehículos para sus paseos interdimensionales por la ciudad. "¿Has.... has estado asesinando niños sólo para usar sus cuerpos?" Las palabras groseras parecían vómito saliendo de su boca. "¿Cómo pudiste matar a los inocentes?" Había muchas injusticias en el mundo con las que Chad había llegado a un acuerdo en su vida, muchos males inexplicables que estaba dispuesto a achacar al "Plan de Dios"; pero esto.... no fue tan fácil de descartar. ¿Cómo podía el Señor permitir que una criatura del mal más puro tomara la vida de su opuesto polar: un niño inocente? Era irreconciliable con su conciencia y su creencia en Dios mismo fue sacudida hasta la médula. Excepto que... si este demonio existiera claramente, entonces Dios también debería... ¿cierto?

"No importa si tu Dios es real o no; Él no puede verte en este lugar." La narración del teléfono celular continuó: "Sin embargo, tienes razón en una cosa: no puedo quitarles la vida a los niños... sólo sus cuerpos". Dada su actual relación araña/mosca, Chad no veía ninguna razón por la que Alzaze le mintiera... ¿pero qué significaba eso? ¿Kimberly seguía viva en algún lugar... eran los demás? "Bueno, si esa no es la perfecta transición a mi pregunta, no sé lo que es." Alzaze estaba disfrutando de las burlas burlonas. "Los niños... todos y cada uno de ellos... fueron simplemente reubicados cuando sacrificaron sus naves. Hay más que suficientes sacos de carne en las calles de sus ciudades....sin usar, sin perderse y sin pureza.” Los sin techo; Alzaze estaba poniendo a las niñas en las personas sin techo. Chad trató de imaginar cuáles de las pobres almas que había visto eran en realidad niñas atrapadas en cuerpos extraños y aterradores. A pesar de su enfermiza condición y de que su vocabulario estaba impregnado de galimatías, se encontró a sí mismo esperando que estuvieran en la gente topo y no en los adoradores destrozados.

"Así que mi pregunta es esta, Chad Parker asesino de niños: ¿por qué mataste a Kimberly Masters? ¿Qué te ha hecho esa pobre criatura?" La risa gorgoteante que siguió obligó a Chad a acercarse al suelo de nuevo mientras su mente se resistía a comprender las palabras de la bestia. No había matado a un niño. Él nunca haría algo así. Chad Parker ayudó a los niños. Nunca había matado a nadie....excepto...que eso no era verdad, ¿verdad? Había sido un accidente cuando bajó el trasero en capas con tanta fuerza como lo hizo. Él estaba tratando de ayudar a Kimberly... eso no pudo haber sido... oh Dios... por favor Dios no... di que no es verdad. Ese hombre barbudo, fácilmente en sus sesenta años, no pudo haber sido Kimberly... ¿o sí? La risa de Alzaze se hizo más fuerte y profunda y el dolor que causó no fue nada comparado con la angustia que sentía Chad por su participación en la muerte del niño. La única cosa remotamente cercana a la comodidad que pudo encontrar fue la idea de que la niña podría haber sido tan infeliz atrapada en su nuevo cuerpo que la muerte fue posiblemente un alivio. Era mínimo en el mejor de los casos.

Poco más que un balón que solloza violentamente en el suelo, Chad se sintió roto. Trató de comprender los hilos de su vida que hacían que valiera la pena vivir, las cosas buenas: Victoria, el despegue de su carrera artística, el consiguiente aumento de sus finanzas, una familia cariñosa y buena gente en su vida que él consideraba amigos"reales". Sin embargo, nada de esto le proporcionaba el incentivo que buscaba, y la idea de que podía continuar después de esto y vivir cualquier apariencia de una vida normal era la verdadera broma de la que Alzaze debería haberse reído.

"¡Mátame ya!" Chad finalmente gritó desde su posición fetal. "¡Sólo hazlo!" No hizo que la bestia cayera sobre él como él había anhelado, pero sí puso fin a la desgarradora risa demoníaca. Alzaze se quedó callado por un momento, aparte del silbido de sus ojos, y Chad sólo podía esperar que considerara su petición. Finalmente, el teléfono móvil que yacía en el suelo a su lado rompió el silencio con la respuesta del bruto.

"No....no lo creo. Resulta que tengo una vacante en mi organización. Mi anterior Coleccionista cambió de opinión y decidió que ya no quería cumplir con su destino. Le di lo que me pidió y ahora parece más feliz en su celda del corredor de la muerte. Todavía lo visito de vez en cuando... y sirvió para el propósito final de asumir la culpa por la adquisición de muchos de mis barcos. Por supuesto, estaré allí cuando las inyecciones letales entren en sus venas para asegurarme de que no le quiten la vida... al menos no la primera vez". Chad apenas podía fijarse en la recitación de Alzaze, todavía perdido en el dolor de la muerte de Kimberly, y todo lo que podía realmente reunir era que... este infierno estaba claramente lejos de haber terminado.

"Por lo tanto, te has ganado el puesto por ti mismo. Podrás viajar en la parte superior por un tiempo sin sobresalir tanto como la mayoría de mi congregación, lo cual será un beneficio. Además....ya que fuiste tú quien puso fin a la conexión de la línea de vida de mi nave actual, es tu responsabilidad traerme una nueva. El que perteneció a tu amada Kimberly comenzará a deteriorarse exponencialmente ahora debido a tu necesidad indiscrecional de quitarte la vida". Alzaze tenía una habilidad extraordinaria para reavivar la ira dentro de él y Chad se puso de rodillas desafiantemente. Si este ser diabólico pensaba que iba a seguir secuestrando niñas para ello... era tan delirante que era malévolo.

"El demonio preguntó y Chad se dio cuenta al instante de que la voz no venía del teléfono móvil esta vez, sino del aire....justo enfrente de él. Su voz tenía un borde aún más agudo... si eso fuera posible. "Tú eres el único, Chad Parker, el nuevo discípulo de Alzaze, el Primero... la Brillante y Brillante Estrella, que no necesita ser apreciado por ningún'delirio'! ¿Buscas negarme... para subvertir mi voluntad? Déjame mostrarte el futuro que te espera en ese camino. ¡Párate ahora!" El tono aterrador de la orden fue suficiente para ponerle en pie, aunque apenas tenía fuerzas para hacerlo. Se tambaleó un par de segundos y cuando finalmente se sintió seguro de que podía mantenerse erguido, Alzaze continuó: "O estás a mi servicio... o eres un accesorio permanente en la Catedral. La elección es tuya... pero primero... ¡debes VER!"

Simultáneamente a la pronunciación de la palabra "ver", la Catedral del Dolor se llenó de una luz roja y brillante que inundó la enorme extensión de un lado a otro como una ola de sangre radiante. Cuando se reveló el contenido del edificio, Chad sabía que el infierno era real; se había encontrado en el octavo círculo del que ni siquiera Dante había tenido conocimiento. Además de los pilares y cubos que se extendían hasta donde alcanzaba la vista... y que ya eran bastante perturbadores por sí mismos... el verdadero decoro angustiante era el pueblo. Colgados del techo, las paredes y los pilares en ganchos y cadenas, había más cuerpos que estrellas en el cielo nocturno, todos en diferentes estados de sufrimiento retorcido. La oscuridad de alguna manera había mantenido sus gritos y gemidos a raya, pero ahora que fueron revelados... sus gritos torturados también lo eran.

La pesadilla de escapar a su alrededor fue más que suficiente para que volviera a arrodillarse y cuando dejó que su mirada se postrara en el lugar donde sabía que el demonio le esperaba.... deseó no haberlo hecho. Al igual que el que estaba en el ojo de su mente, la bestia tenía las piernas peludas y marrones de una cabra, un torso negro y alquitranado y brazos con todos esos globos oculares rojos y la cara con cuernos... eso ni siquiera era una cara, sólo un enorme agujero con dientes planos que de alguna manera se unieron en una sonrisa. Cuando Chad sintió venir la visión del túnel, nunca había estado tan agradecido de desmayarse; y abrazó completamente la oscuridad que lo envolvía.

Cuando se encontró de la mano de Victoria, caminando por Central Park justo después del anochecer, se sintió abrumado por la alegría de volver a verla. Las lágrimas comenzaron a acumularse y ella quería saber por qué. Era su'cita-noche' y acababan de llegar de su restaurante favorito "Le Vine Bistro" donde había demasiada comida y demasiado vino combinados con el aire fresco de la noche para dictar la necesidad del paseo. Era tan hermosa como siempre y Chad le dijo que no se preocupara por lo que en realidad eran lágrimas de alegría; él estaba feliz de estar con ella. Ella sonrió su brillante sonrisa, lo besó en la mejilla y ellos continuaron caminando.

Su parte del parque estaba inusualmente desierta y en poco tiempo tuvo la sensación de que los seguían. Ella dijo que estaba loco, pero le permitió que acelerara el paso a pesar de todo. El"clic-clic-clic" de la cosa detrás de ellos también lo hizo. Chad conocía ese ruido. Con la mano de Vicky a remolque, se metió en un sprint... no es que sirviera de mucho. Victoria siguió riéndose de su comportamiento espontáneamente irracional, sin preocuparse por su seguridad a pesar de su conducta de pánico. Incluso cuando la forma grotesca de Alzaze se podía ver en las luces de las lámparas del sendero, saltando sin cuidado y ganando terreno con cada brinco juguetón, ella no parecía encontrarla prohibitiva y aterradora. Todo lo contrario, en realidad.

Al liberarse de las garras de Chad, cambió de dirección y comenzó a caminar de regreso hacia el demonio, con una enorme sonrisa en su rostro. Tropezó con sus propios pies tratando de detenerse y para el momento en que se había levantado y regresado a ella... estaba sobre ellos. Chad trató de apartarla, pero era fuerte de manera poco natural y se resistió sin ceder ni un ápice. Vicky extendió su mano hacia Alzaze para un acostumbrado apretón de manos y el rostro obsceno se encontró con dientes grandes y cuadrados....cada uno del tamaño de un paquete de cigarrillos. La boca consumió su antebrazo mientras que las mandíbulas bajaron sus dientes chasqueantes sobre su codo con el poder de una trampa para osos. Los huesos y los tendones se redujeron a fragmentos y Vicky chillaba con una intensidad que le arrancó el corazón a Chad del pecho. Era un sonido que habría dado su vida muchas veces para no tener que volver a oírlo nunca más.

Él tenía agarrado su otro brazo, pero tirando de ella no hizo más que aumentar su tormento. No había nada que pudiera hacer para ayudarla. Finalmente, gritó: "¡Por favor! ¡Haré lo que quieras! No le hagas más daño". El angustiado bramido de Victoria murió inmediatamente en sus labios, y ella giró su cabeza para enfrentarlo... su brazo todavía a medio camino por el esófago de Alzaze. La expresión de agonía había sido reemplazada por una pizarra en blanco de indiferencia....excepto por la astuta subida en las comisuras de sus labios. Cuando empezó a mover los labios de nuevo... fue el demonio hablando, usándola como su dispositivo de comunicación, como lo había hecho con el teléfono móvil antes, excepto que esta vez estaba usando una"conexión segura" en lugar de Wi-Fi.

"Entonces tráele a tu amo un hijo....una niña antes de los diez años es lo ideal." Chad asintió en silencio. Haría cualquier cosa para mantener a Alzaze alejado de Victoria. "Tienes trece horas antes de que convierta a tu preciosa en algo que te resultaría menos atractivo", continuó el Vicky-phone. "Tratar de encontrar ayuda no tiene sentido y sólo te retrasará... así que te recomiendo que no lo hagas. No si valoras la vida de esta mujer". Chad asintió una vez más y, sin previo aviso, la mano libre de Vicky se disparó, golpeando su puño en la sien con el poder que debería haber venido de Mike Tyson y no de su diminuto cuerpo. El impacto era un rayo en su cráneo y de repente el mundo se volvía horizontal mientras él se volvía vertical. Era el tipo de knockout de un solo golpe que había visto en YouTube bajo un título con algo sobre "Karma" en el título y que una vez más se estaba familiarizando con el mundo de la inconsciencia.

Sólo que no estaba inconsciente... al menos no pensaba que lo estuviera; todo estaba empezando a desdibujarse. Para lo mejor de su recuerdo, esto era lo que más se parecía a la realidad tal como la recordaba; los bordes nebulosos se refinaban hasta convertirse en líneas limpias de periferia. Estaba tendido en un túnel oscuro....sorpresa, sorpresa...con la espalda contra los peldaños de una escalera de hierro. Sólo había uno que se había cruzado en su camino, así que adivinó dónde estaba. Sin embargo, no era necesario adivinarlo, ya que una ráfaga de linternas se abalanzó sobre él desde ambas direcciones. Era la policía... y nunca había estado más feliz de ver a los chicos de azul.

"Señor... ¿se encuentra bien?" Dos de ellos se arrodillaron a su lado y Chad no supo cómo responder. Un vívido recuerdo de todo lo que había experimentado se había metido dentro de él como una bola de boliche, pero dada su ubicación aquí en la parte inferior de la escalera... ¿podría haberse caído y haber tenido un mal derrame? ¿Era posible que lo hubiera soñado todo? El traumatismo craneal podría producir patrones de pensamiento anormales y su cabeza le dolía como a una madre.

"Por favor", susurró Chad a través de su garganta seca;"por favor, ayúdame". Los dos oficiales se volvieron para compartir una mirada confundida antes de mover la cabeza con compasión. Uno de los policías detrás de los dos a su lado, deprimió su radio y empezó a hablarle.

"Capiro....Detective Capiro...este es Johnson con 7-1-7. ¿Me copias?" Hubo un momento de silencio y el mismo oficial comentó a sus compañeros: "Estas malditas cosas no han valido una mierda aquí abajo", mientras esperaban la respuesta que ni siquiera estaban seguros de que fuera a llegar. Finalmente, crujió a la vida justo cuando estaba a punto de intentarlo de nuevo.

"Adelante Johnson....por favor dime que has encontrado algo."

"Bueno... encontramos algo... pero no creo que nos vaya a ayudar en nada. Es otra de esas locas."

"¿Como los otros?" preguntó Ricardo desde su ubicación.

"Sí... por desgracia. No se ve tan mal como esos tipos....pero está soltando el mismo maldito lenguaje idiota."

"¿Qué está diciendo?"

"Ah, detective de mierda... no lo sé. "Pappy, pappy, feliz mappy", creo. Después de contar la cita, la verificó con uno de los otros policías presentes. "¿Eso suena bien para ti?" Un oficial vestido de civil asintió con la cabeza y Chad pensó que se iba a enfermar.

"¿No puedes entenderme?", preguntó, más fuerte esta vez... casi exigente. Fue recibido con una risita de grupo.

"El operador de radio le preguntó a la detective Capiro que aún estaba escuchando.

"Sí.'Yappy cappy uappy mappy'. Es muy pegadizo. Acorraladlo con el resto de ellos y veremos si podemos traer al Departamento Social para que nos ayude a explotar un poco de esa ayuda federal. ¿Alguna señal de la chica....o del tipo que hizo esa llamada...Chad Parker?"

"Eso es negativo. Lo siento mucho; esto parece otro callejón sin salida".

"Entendido. Los veré arriba para el informe". Chad cogió la cartera que normalmente llevaba en el bolsillo trasero pensando que podía mostrarles su identificación, pero no respondieron bien y tres de ellos sacaron sus armas de fuego. No es que importara. Su billetera, teléfono y todo lo demás habían desaparecido hace mucho tiempo. Debería haber sabido que Alzaze no le habría dejado quedarse con esas cosas.

"Muy bien, amigo," dijo el policía más cercano a él con voz tranquilizadora;"sólo mantén tus manos donde podamos verlas. Creo que necesitamos cachearte." Después de ayudarlo a ponerse de pie, dos juegos de manos le dieron una búsqueda minuciosa y sólo cuando estuvieron satisfechos de que no era una amenaza, volvieron a enfundar sus armas. A partir de ese momento, Chad se mantuvo tan complacido como pudo mientras le ayudaban a subir por la escalera, a bajar por el túnel de mantenimiento y a subir al andén de la calle 179. Como él había anticipado, estaba lleno de viajeros matutinos, policías y un pequeño grupo de gente topo acurrucada en un rincón bajo mantas anaranjadas de la policía de Nueva York. Fue ese momento de confusión y actividad aleatoria que usó para escabullirse de la policía, que tenía demasiadas cosas que hacer para seguirle el ritmo. No tuvo tiempo de lidiar con ellos....especialmente ahora que sabía lo inútiles que serían. Chad Parker se había concentrado en un objetivo singular... y consumió todo su ser. Tenía que mantener a salvo a su Victoria y sólo había una forma de hacerlo. Tuvo que encontrar un hijo para su amo... una niña pequeña.

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